לצד עדכונים שגרתיים במייל על תשלומים ותחזיות בדבר מחירי החלב, כמה רפתנים בצפון מזרח ארה"ב קיבלו בחודש האחרון גם רשימה של שירותי בריאות נפש ומספר טלפון של "קו חם" למניעת התאבדות.

קואופרטיב ייצור החלב "אגרי-מארק" הפיץ את המידע לכ-1,000 חקלאים החברים בו בניו-אינגלנד וניו-יורק בעקבות התאבדותו של חבר בקואופרטיב בינואר ואחד נוסף בשנה שעברה. "אנחנו יודעים שישנם מספר רפתנים שנמצאים בחרדה ובמתח עצום שאנחנו מודאגים שהמקרים כאלה יחזרו על עצמם", אמר בוב וולינגטון, יועץ כלכלי בקואופרטיב והבעלים של מחבצת קאבוט. "החקלאים ניצבים בפני השנה הרביעית בה רווחיהם נמוכים בהרבה מעלויות הייצור, בין היתר בשל הצפה של שוק החלב". המחירים שמשולמים לרפתנים על 45 ליטר חלב ירדו מ-24$ ב-2014, מחיר שיא מאז 2000, ל-17$ ו-16$ בשנים שלאחר מכן.

מצוקה כלכלית מעצימה חלק מהקשיים הרגשיים כגון דכאון, חרדה או דברים אחרים שיכולים להיות מתחת לפני השטח ויכול להתעורר כתוצאה מטריגר של משבר כלכלי עמוק בתעשיית החלב

"הם ממש מתוסכלים ומודאגים ובמספר מקרים נעשים ממש מיואשים מחשש שלא יהיה להם איך לשלם חשבונות ולתמוך במשפחותיהם", אמר וולינגטון. למחירים שמתקבלים אצל הרפתנים אין קשר ישיר לאלה שמשלמים הצרכנים. לפי דו"ח של המרכז לפיקוח על מחלות בארה"ב, ה-CDC, אנשים העובדים בחוות חקלאיות, דייג ויערנות הם בעלי שיעורי ההתאבדות הגבוהים ביותר. אגרי-מארק יוזמת תכנית סיוע משל עצמה עבור חבריה ואינה לבדה בדאגותיה.

"מצוקה כלכלית מעצימה חלק מהקשיים הרגשיים כגון דכאון, חרדה או דברים אחרים שיכולים להיות מתחת לפני השטח ויכול להתעורר כתוצאה מטריגר של משבר כלכלי עמוק בתעשיית החלב", אמר אד סטאהר, מנכ"ל NY FarmNet, מוסד ללא כוונות רווח שמספק ייעוץ אישי וכלכלי לחקלאים בניו-יורק. גם במדינת וורמונט קיים שירות דומה בשם Farm First. במינסוטה הוקם קו טלפון אנונימי הפועל 24 שעות ביממה ומספק סיוע לאור התעצמות תופעות של מתח, חרדה, דיכאון ובעיות נפשיות ורגשיות אחרות שמטרידות את החקלאים, ותושבים נוספים באזורים חקלאיים, יותר ויותר.

הקו החם גם מציע סדנאות לאנשים העובדים ומתמודדים עם חקלאים, כגון בנקאים וספקים, במטרה לסייע להם להבין ולזהות מצוקות נפשיות. בשלושת החודשים הראשונים מאז שהקו החל לפעול, התקבלו 39 שיחות, חלקן מחקלאים אובדניים ואחרים התקשרו בשל מריבות עם בן/בת הזוג, חרדה או ביטויים פיזיים של מתח כמו חוסר בשינה, כך לפי מג מויניהאן, חלבנית ויועצת עבור משרד החקלאות של מינסוטה. "בתקופה הזאת בשנה, אנשים עורכים את חישובי המס שלהם ומתחילים להבין שהם צריכים לבקש הלוואות וזה מבעית לשאול את עצמך 'האם אצליח להחזיק את המשק לשנה נוספת?'", סיפרה מויניהאן.

אני חושבת שזה ממש עודד שיחות בכמה רמות: גם בתוך המשפחה אבל גם בקרב חברי הקהילות השונות. זה גרם לנו להבין כי כולנו משפחה אחת גדולה וכי אנחנו צריכים להושיט יד זה לזה

שיחות רבות הגיעו גם לפארם-נט בניו-יורק מאז שפתחו את הקו בסוף דצמבר. השירות נתקל ביותר ויותר מקרים חמורים בחודשים האחרונים כשחוואים מבינים שהמתח שוחק אותם. חלק מהמלווים הפסיקו את האשראי של החקלאים ולכן פארם-נט מעודדת את החקלאים לעבוד עם הספקים שלה.

העובדת הסוציאלית אריקה לובנר מספרת כי היקף עבודתה קפץ ממקרה חדש בכל חודש ללפחות מקרה בכל שבוע. "החוואים מאד גאים", היא מספרת. "באופן טיפוסי הם לא פונים לעזרה". בת' קנט מחוות ליברטי היל ברוצ'סטר שבוורמונט סיפרה כי היא ומשפחתה מקבלים החלטות בכל יום כדי שהחווה תמשיך לפעול, למען הדורות הבאים. בנוסף לעבודה החקלאית הם מציעים גם חופשות חקלאיות למבקרים. "אמונה ומזל יסייעו לנו לעבור את הזמנים הקשים האלה".

גם אם המהלך שלהם היה קצת קשה לעיכול, המכתב של אגרי-מארק לחבריו הצית דיונים חשובים בקרב חקלאים ומשפחות של חוואים ועודד הבעת מילות עידוד בין חברי הקהילות החקלאיות. "אני חושבת שזה ממש עודד שיחות בכמה רמות: גם בתוך המשפחה אבל גם בקרב חברי הקהילות השונות", אמרה קנט. "זה גרם לנו להבין כי כולנו משפחה אחת גדולה וכי אנחנו צריכים להושיט יד זה לזה".


לפנייה לער"ן – מוקד לעזרה ראשונה נפשית, ניתן לחייג למספר 1201 מכל טלפון או דרך אתר האינטרנט