נבחרת ניגרה תחל את הופעתה השישית בגביע העולם בו השתתפה לראשונה ב-1994 אז הודחה בשמינית הגמר מול איטליה. שחקני ניגריה יתמודדו כבר בשבת הקרובה מול קרואטיה באצטדיון קלינינגרד ויקוו לנסות להעפיל מבית קשה הכולל את ארגנטינה, קרואטיה ואיסלנד.

בעשר השנים האחרונות לנבחרת ניגריה היה את השוער הטוב באפריקה ואחד הטובים בעולם. למזלנו, יצא לנו לראות מקרוב את אניימה "הפנתר" מתפתח משוער צעיר וכישרוני בתחילת דרכו בבני יהודה עד המשחק המדהים מול מסי וחבריו במונדיאל 2010 והפיכתו לאחד משני השוערים הטובים בליגה הצרפתית החזקה במדי קבוצת הצמרת ליל.

וינסנט אניימה שהגיע לישראל בגיל 23 כאשר הוא מתפקד כבר כשוער הראשון של ה"סופר איגלס". בתחילת דרכו, כמו כל שוער אפריקאי ובמיוחד בדרומה של מדבר הסהרה נחשב אניימה לחוליה החלשה של הנבחרת. עם השנים התפתח השוער הזריז בעל הזינוקים המרהיבים עד להפיכתו לחומה בצורה ולאחד השחקנים הטובים בנבחרת. אניימה שלט ברחבה הניגרית במשך 12 שנה והפך לשיאן ההופעות בנבחרת עם 101 משחקים בינלאומיים.

מאז שפרש אניימה באוקטובר 2015 ניסו בסופר איגלס למלא את החור הענק שהשאיר אחריו. לא מעט שוערים נוסו במקומו, כולם כשלו אחד אחרי השני, עד אשר הגיעה התקווה הצעירה למועמד החדש להפוך ל"פנתר החדש" של הנבחרת, השוער בן ה-19 פרנסיס אוזוהו מקבוצת המילואים של דפורטיבו לה קורוניה.

פרנסיס אוזוהו הודף כדור במשחק הידידות בין ניגריה לאנגליה 2 ביוני 2018 (AP Photo/Matt Dunham)

כמו ילדים רבים באפריקה, אוזוהו חלם בילדותו להפוך לחלוץ ענק, כזה שיחורר רשתות ויזכה בכל התארים. הוא התחיל לשחק ברחובות העיר בה התגורר עם חבורת ילדים ולא לקח את המשחק ברצינות. כשהיה חוזר הביתה ממשחקי הכדורגל הוא היה חוטף מכות מאביו שהתנגד שבנו ישחק כדורגל בגלל שזה משחק שמלווה בהתחברות לנוער הבעייתי בשכונה הקשה בה גדל. את אוזוהו זה לא עניין יותר מדי והוא היה ממשיך לחזור למגרש יום אחר יום ולשחק עם החברים מהרחוב.

במקביל למשחקי הכדורגל, בגיל 12 הצטרף לנבחרת הכדור יד בבית ספר, שם לראשונה הבין המאמן את הכישרון של הילד המהיר והארוך והעביר אותו מההתקפה לשער, הוא הסביר לו "אתה מאוד גבוה ומאוד מהיר ולכן אתה תהיה טוב יותר כשוער". החלטה מבריקה שסימנה את נקודת המפנה בחייו של השוער הצעיר.

בגיל 13, לאחר שהצטיין בנבחרת הכדוריד בטורניר ארצי, החליט להצטרף לאקדמיה מקומית קטנה והצטיין בה. לאחר שנה הגיע סקאוט של האקדמיה הקטרית Aspire ובחר באוזוהו מתוך 50 נערים בטורניר שאירגנה חברת "קוקה קולה", לטוס למבחנים בקטאר להיבחן לאקדמיה. הילד המורד הרוויח לראשונה כסף ממשחק הכדורגל והצליח לשכנע את משפחתו להמשיך את המסע שלו ליבשת הרחוקה.

אוזוהו בילה ארבע שנים באקדמיה הקטארית והתפתח לשוער עם פוטנציאל אדיר. העובדה שהוא שיחק בילדו כחלוץ עזרה לו להבין טוב יותר איך לעצור את ההתקפות שמולו. את ניגריה עזב כילד ובקטר הוא נהפך לנער בוגר שמחפש את היעד הבא להתקדם בקריירה שלו. "זה היה מדהים", אמר אוזוהו בראיון לעיתון הספרדי 'לה ווס דה גליסיה'. "קטאר הייתה ההפך המוחלט מאיפה שהגעתי. בהתחלה התגעגעתי להורים שלי, אבל הייתי חייב להתקדם ולגדול מהר כי באפריקה אנחנו לא יכולים להרשות לעצמנו לנסוע לבקר את המשפחה, כי זה מקשה על ההסתגלות במדינה החדשה. אחרי ששת החודשים הראשונים שלי בקטאר הם הגיעו לבקר אותי כשהיינו במחנה בסנגל. הפעם השנייה שהם ביקרו אותי זה כבר היה כשעברתי לספרד".

לאחר 4 שנים בקטאר, בגיל 17, נחת לראשונה באירופה, אוזוהו הצטרף למחלקת הנוער האיכותית של דפורטיבו לה קורוניה כחלק מהגל החדש של שוערים אפריקאים צעירים שמתפתח ביבשת. בניהם ניתן למצוא את השוערים הקמרונים הצעירים אנדרה אוננה מאייקס (22)  ופבריס אונדואה (22, סיביליה ב') שגדלו ביחד במחלקת הנוער של ברצלונה ושוער נבחרת בוריקנה-פאסו הרווה קופי מליל (21).

ללה קורוניה הוא הגיע לאחר שהצטיין בטורניר קבוצות נוער בברצלונה. המועדון הספרדי ראה את השוער הענק מככב בקבוצתו הקטארית ומיד יצר קשר עם הסוכן שלו. אוזוהו ניצל את ההזדמנות המיוחדת שקיבל והצטרף לקבוצת הנוער הספרדית. ב-15 באוקטובר 2017 הוא עלה לראשונה בהרכב לה קורוניה בלה ליגה, בהופעה זו הוא שבר שיא והפך בגיל 18 לשוער הזר הצעיר ביותר ששיחק אי פעם בליגה הספרדית ולשחקן הזר השני הצעיר ביותר אי פעם בליגה.

לאחר משחק בכורה מצויין בו הקבוצה סיימה בתיקו אפס נגד אלבר, עלה השוער הצעיר למשחקו השני בקבוצה במשחק הפסד מול ג'רונה. לאחר שני המשחקים חזר אוזוהו לקבוצת הבת של לה קורוניה שמשחקת בליגה השלישית בספרד וסיים את העונה עם 25 הופעות בקבוצה.

באוקטובר, שבועיים בלבד לפני יום הולדתו ה-19, ערך את הופעת הבכורה שלו בנבחרת בניצחון 2:4 במשחק הידידות מול נבחרת ארגנטינה. כמו גיבורו אניימה, כך גם אזוהו הצטיין כמחליף במחצית השנייה מול חלוצי ארגנטינה ומאז קיבל את האפודה של ההרכב הראשון בנבחרת ה"סופר איגלס".

לאחר שש הופעות בלבד במדי הנבחרת הלאומית, כולן במשחקי הידידות כהכנה למונדיאל, יגיע אוזוהו לשיא הקריירה שלו בגיל 19 בלבד ויהיה השוער הצעיר ביותר במונדיאל. במשחקו הראשון הוא יצטרך לעצור את שחקני נבחרת קרואטיה החזקה בדרך להוכיח לכולם שהגיע בחור חדש לשכונה והוא השולט ברחבת ההגנה, אולי בדרך לעוד משחק הירואי של הפנתר החדש, כמו אז מול מסי וחבריו במשחק האחרון בבית המוקדם במונדיאל 2010.