התאחדות הכדורגל הסעודית הכריזה באמצע השנה האחרונה על תחילתה של מהפכה בכדורגל המקומי. בצעד חסר תקדים חתמה ההתאחדות המקומית על שיתוף פעולה ראשון מסוגו מול הנהלת הליגה הספרדית. כחלק מההסכם נשלחו שלושה כוכבי הנבחרת לחצי שנה בה יספגו את האווירה המקצוענית בליגה הספרדית ויזכו לשחק מול השחקנים הטובים בעולם. בפועל, הניסוי נכשל באופן מוחלט, כאשר שלושת השחקנים שיחקו יחדיו רק 59 דקות ובשאר הזמן ישבו ועודדו את חבריהם מהיציע.

נבחרת סעודיה נחשבת לאחת משתי הנבחרות החלשות בטורניר המונדיאל, ולמזלה היא הוגרלה הפעם לבית החלש ביותר. בשנה האחרונה עושה ההתאחדות הסעודית מאמצים אדירים להכשיר בצורה הטובה ביותר את שחקני הנבחרת לאתגר החשוב, בתקווה להישג היסטורי – עלייה לשמינית גמר הטורניר. הסעודים יתחרו על מקום בשמינית הגמר בבית נוח יחסית, שכולל את נבחרת רוסיה החלשה, מצרים של מוחמד סלאח ואורוגוואי של לואיס סוארז.

נבחרת ספרד, 28 ביוני 2018 (Photo by Jose
Breton/NurPhoto via Getty Images IL )

לטובת השגת המטרה, מקדמת ההתאחדות הסעודית שני שיתופי פעולה חשובים על מנת להוסיף ניסיון חשוב וקריטי לשחקני הנבחרת. החלטה הראשונה והפשוטה יותר הייתה למנות את שוער העבר של נבחרת גרמניה ובאיירן מינכן אוליבר קאן לאחראי פיתוח השוערים של הנבחרת בשנים הקרובות. קאן וצוותו הגרמני יהיו אחראיים גם על אקדמיה שתכשיר את דור העתיד של שוערי הנבחרת הסעודית. לעת עתה נראה כי הנבחרת עושה עבודה טובה יחסית כאשר במשחק ההכנה האחרון הפסידה רק 2:1 מול אלופת העולם גרמניה.

הצעד השני, והמורכב יותר, שכאמור, נחל כישלון, היה מעברם של שבעה משחקניה המוכשרים ביותר של הממלכה לליגה הספרדית. ההסכם שנחתם נחשף בחודש ינואר במהלך אירוע חגיגי שערכה התאחדות הכדורגל הסעודית, במהלכו הכריזה רשת הספורט הכללית של סעודיה על שיתוף פעולה ייחודי עם הליגה הספרדית הבכירה. מטרת המהלך – לקדם את הכדורגלן הסעודי, בתמורה להגדלת החשיפה של הליגה הספרדית בעולם הערבי.

שיתוף פעולה פעולה קודם עם הליגה הספרדית, שהחל בחודש אוקטובר האחרון, כלל קידום אקדמיות כדורגל ברחבי המדינה ופיתוח מחלקות הסקאוטינג למציאת כישרונות כדורגל צעירים הפזורים ברחבי סעודיה.

כדי לקדם את הכדורגל הסעודי הושאלו שבעה שחקני נבחרת לקבוצות בשתי הליגות הבכירות בספרד. על פי התוכנית, השחקנים היו אמורים להתאמן תאמנו ולשחק בחצי השנה האחרונה בליגה הספרדית ולצבור ניסיון חשוב, כאשר שלושה מכוכבי הנבחרת ישחקו בליגה הספרדית הבכירה: יחיא אל-שחרי יעבור מאל נאסר לקבוצת לגאנס, סאלאם אל דוסארי יעבור מאל האלי לויאריאל ופהד אל-מוולד יעבור מאל איתיחאד ללבנטה.

בנוסף לכוכבים הגדולים הצטרפו להרפתקה הספרדית ארבעה משחקני הסגל הרחב של הנבחרת כדי לשחק בליגה השנייה בספרד. החלוץ עלי אל נאמר יצטרף לנומנסיה, הקשר עבדולמג'יד אל-סולאיהם יצטרף לראיו, הקשר נוח אל-מוסא לויאדוליד, והחלוץ בן ה-18 עבדולה אל-חמדאן לספורטינג חיחון. אליהם יצטרפו שני שחקני נוער שיעברו למחלקות הנוער של לגנאס וויאריאל.

בסופו של דבר, שיתוף הפעולה לא קידם את שלושת כוכבי הנבחרת כמצופה. השחקנים ספגו אווירת כדורגל אירופאית, התאמנו עם הקבוצות, אך כמעט ולא ראו דשא בחצי השנה הקריטית בקרירה שלהם. שלושת השחקנים פתחו בהרכב מול נבחרת גרמניה. יחיא אל-שחרי לא היה חלק מהסגל של לגאנס. סאלאם אל דוסארי שותף בויאריאל רק במשחק חסר משמעות, כמחליף -ל33 דקות במשחק האחרון בעונה מול ריאל מדריד, והכוכב הגדול של הנבחרת הסעודית, פהד אל-מוולד, שותף בקבוצתו לבאנטה בשני משחקים לאחר שהקבוצה הבטיחה את הישארותה ל-26 דקות בלבד.

סכומי העתק המשולמים בליגה המקומית השאירו את השחקנים הסעודים (שידעו שלא יקבלו משכורות קרובות, אפילו באירופה) בבית. לכן נוצר הצורך בשיתוף הפעולה, עליו אמר נשיא רשות הספורט הכללית בסעודיה, טורקי אל-אלשיח: "אנו מחוייבים להעניק לנוער הזדמנות להשיג את מטרותיהם לשחק כדורגל ברמות הגבוהות ביותר. מטרתנו ארוכת הטווח היא לפתח ולהעלות את רמת הכדורגל בממלכה, ותוך כדי גם ליצור דור חדש של כדורגלנים".

אקדמיית השוערים של אוליבר קהאן

הכדורגל הסעודי סובל בשנים האחרונות ממחסור חמור בשוערים. מאז פרישתו של השוער "הנצחי" מוחמד אל דאייה – שיאן ההופעות בנבחרת הסעודית עם 176 הופעות בינלאומיות, שפרש מהנבחרת אחרי מונדיאל 2006 וממשחק פעיל בקבוצתו אל הילאל בשנת 2010, חסר לסעודים שוער באותה הרמה שיוכל להוביל את הנבחרת להישגים ברמה העולמית. היום, השוער הבכיר של נבחרת סעודיה וואליד אבדולאח בן ה-31 מקבוצת אל נאסר, נחשב לשוער סביר אך לא מספיק טוב לרמות הגבוהות ביותר.

לאחר הבטחת השתתפותה במונדיאל הקרוב ברוסיה ב-2018, בהתאחדות הסעודית החליטו להשקיע מאמצים גדולים יותר בטיפוח דור חדש ואיכותי יותר של שוערי העתיד של הממלכה הסעודית. לשם כך, שכרה התאחדות הכדורגל המקומית את חברת "goalply" של שוער העבר האגדי של באיירן מינכן ונבחרת גרמניה, אוליבר קאן.

אוליבר קאן (מימין), 2008 (צילום: AP Photo/Achmad Ibrahim)

קאן, שהכינוי שלו בגרמניה היה "הטיטאן" היה שוער כמעט בלתי ניתן להכנעה, במהלך שנות ה-90 ותחילת שנות ה-2000. במהלך הקרירה הארוכה שלו הוא זכה עם באיירן מינכן ב-8 אליפויות גרמניה ובליגת האלופות בעונת 2001. קאן הופיע במדי נבחרת גרמניה 86 פעמים, אך לצערו זה היה בעיקר בשנים הפחות טובות של הכדורגל הגרמני. בתור שוער צעיר הוא זכה ביורו 96 אך לא היה שותף להישג על כר הדשא. שיאו במדי נבחרת גרמניה הייתה ההופעה המדהימה שלו במונדיאל 2002 כאשר לאורך הטורניר נעל את השער וביכולת שיא הוביל נבחרת אפורה לגמר בו נכנע לצמד בלתי נשכח של רונאלדו ונבחרת ברזיל.

עם חתימת ההסכם החדש, הקריירה של קאן מקבלת קפיצת מדרגה משמעותית. קאן והצוות המקצועני שלו ינהלו את האקדמיה לפיתוח שוערי העתיד וההווה של נבחרת הכדורגל של סעודיה. בהצהרה הרשמית שפרסמה התאחדות הכדורגל הסעודית נאמר: "הוא להוט לפתח את הסטנדרטים של שחקני הכדורגל בעזרת השיטות והפיתוחים החדשים בכדורגל, כדי לייצר דור יוצא דופן של ספורטאים בתחום הספורט האהוב ולייצר אקדמיה מיוחדת המתקדמת בשוערים".

קאן הוסיף במעמד החתימה: "תפקידי הוא להדריך את התהליך הזה ולהביא את הניסיון שלי". לכן הוחלט במסגרת שיתוף הפעולה שצוותו של קאן יקים בסעודיה את "האקדמיה הבינלאומית של אוליבר קאן" שתפתח את שוערי העתיד של סעודיה ובמקביל תעבוד על פרויקטים דומים ברחבי עולם הכדורגל העולמי. קאן הוסיף: "יותר ויותר מדינות מבינות את החשיבות של העבודה המקיפה שצריך לעשות באימון השוערים, ומשתמשים בידע שלנו". בנוסף לסעודיה, גם התאחדות הכדורגל של תאילנד עובדת על פיתוח תוכנית אימון שוערים שמותאמת אליה על ידי צוות חברת "goalply".