בריטניה הודיעה היום (רביעי) כי תגרש מתחומה 23 דיפלומטים רוסים, הגירוש הגדול ביותר מאז תקופת המלחמה הקרה, וכי תנתק את הקשרים בדרג הגבוה עם הקרמלין, זאת בשל מתקפת גז העצבים שהתבצעה בתחומי בריטניה ונפגעו בה מרגל רוסי לשעבר וביתו.

ראשת הממשלה  תרזה מיי אמרה למחוקקים בריטים כי הדיפלומטים, שזוהו כסוכני ביון רוסים, צריכים לעזוב בתוך שבוע. מיי הכריזה בנוסף על שורה של צעדים כלכליים ודיפלומטיים, לרבות השהייה של חוזים בילטרליים בין בריטניה לרוסיה. הזמנתו של שר החוץ הרוסי, סרגיי לברוב, לבקר בבריטניה – בוטלה ומיי הודיעה כי בכירים בממשל ובבית המלוכה הבריטי לא ישתתפו בפתיחת משחקי גביע העולם בכדורגל שייערכו ברוסיה הקיץ.

ראשת ממשלת בריטניה, תרזה מיי. (צילום: סוכנות AP).

מיי אף הצהירה כי בריטניה תגביר את הפיקוח על סחר לא חוקי באמצעות כסף רוסי בתחומה ותגביר את מאמציה להטיל סנקציות על אזרחים וגופים רוסים שיפגעו בזכויות אדם. "אנחנו נקפיא נכסים של ממשלת רוסיה בכל מקום בו נצליח להוכיח כי הם משמשים לפגיעה בבריטניה או באזרחיה", אמרה מיי ולא הוסיפה פרטים. ההכרזה באה לאחר התעלמות מוסקבה מאולטימטום שהציבה בריטניה ופקע בחצות, זמן שעד אליו בריטניה דרשה הסברים לגבי האופן בו גז עצבים מייצור סובייטי שומש להרעלת סרגיי ויוליה סקריפל, האב וביתו שנפגעו באורח אנוש ומאושפזים בבית חולים בסאליסבורי.

מיי האשימה את מוסקבה כי התייחסה בזלזול לדרישת בריטניה להסברים ואמרה כי פעולות רוסיה היוו "שימוש לא חוקי בכוח כנגד הממלכה המאוחדת". "זהו עלבון למאמץ למנוע שימוש בנשק כימי", אמרה מיי, "וזהו עלבון למערכת המבוססת על חוקים שהחברה שלנו ושל שותפותינו בקהילה הבינלאומית נסמכים עליה".

נשיא רוסיה ולדימיר פוטין (AP Photo/Pavel Golovkin, pool).

שגריר רוסיה בלונדון, אלכסנדר יקוונקו, אמר כי מעשיה של בריטניה לחלוטין לא מקובלים ומהווים פרובוקציה. מוסקבה סירבה להיענות לדרישות בריטניה אם הממשלה לא תציג דוגמיות של הרעל שנעשה בו שימוש ונאסף על-ידי החוקרים. דימיטרי פסקוב, דובר מטעמו של פוטין אמר לכתבים כי רוסיה "דוחה את שפת האולטימטומים". פסקוב אמר כי עד כה בריטניה סיפקה רק "האשמות חסרות בסיס שלא מגובות בראיות כלל". לטענתו רוסיה תשתף פעולה עם החקירה אך לא רואה נכונות בריטית לשתף פעולה. "אנחנו מקווים שההגיון יופיע ושמדינות אחרות יחשבו ברצינות עד כמה הראיות נגד רוסיה הן אמיתיות". רוסיה טענה כי גז העצבים יכול היה להגיע ממדינה אחרת שהייתה בעבר חלק מברית המועצות בהצביעה על אוייבתהּ של מוסקבה, אוקראינה.

חבר הפרלמנט הרוסי ולדימיר גוטנב, חבר הוועדה הלאומית לפירוק מנשק כימי, אמר כי רוסיה השמידה את המאגרים שלה של נוביצ'וק, הגז ששימש נגד בני משפחת סקריפל. "קשה לומר מה קורה במדינות השכנות", צוטט כאומר.

בריטניה ביקשה סיוע מבנות בריתה בנאט"ו ובאיחוד האירופאית כולל ארה"ב וטראמפ אמר למיי כי ארה"ב עם בריטניה "עד הסוף". היום בריטניה גם קראה לכינוס דחוף של מועצת הביטחון של האו"ם כדי לדון בחקירה. נשיא המועצה האירופאית, דונלד טאסק הגיב היום גם הוא ואמר כי ההתקפה התבצעה "ככל הנראה" בהשראת מוסקבה והכריז כי יעלה את הנושא לסדר היום בוועידת מנהיגי האיחוד בשבוע הבא.