סטפני לבה בת ה-31 היא השוערת הבכירה של נבחרת קנדה ונחשבת לאחת משחקניות הכדורגל הטובות ביותר שלה. היא הופיעה 49 פעמים במדי הנבחרת והייתה חלק מהזכייה הסנסציונית של נבחרת קנדה במדליית הארד האולימפית בריו 2016. בסוף חודש מרץ היא הייתה על סף עשיית היסטוריה כאשר הצליחה להתקבל לקבוצת הגברים Calgary Foothills F.C מליגת הפיתוח העליונה הצפון אמריקאית PDL. כעת מתגלה קושי המאיים על ההחתמה – מנהלת הליגה סרבה לקבל את החתמת השחקנית בטענה שאישה לא יכולה לשחק בליגת הגברים. בעקבות החלטת מנהלת הליגה, לבה יצאה למאבק כדי להתקבל לקבוצת הגברים ולהגשים את חלומה.

סטפני לבה (Anders Henriksonq/ Flickr)

לבה נולדה בעיר אדמנטון שבקנדה ושיחקה בליגת הקולג'ים בקונטיקט. לאחר סיום קריירת המכללות הצטרפה לקבוצת פיטה מהליגה השוודית הבכירה, בה שיחקה במשך שלוש עונות לפני שעברה לקבוצת אורברו, גם היא בליגה השוודית. לאחר שש שנים בשבדיה לבה הצטרפה בעונת 2016 לקבוצת וושינגטון ספירט מליגת הנשים הבכירה NWSL. לאחר שתי עונות טובות בקבוצה האמריקאית החליטה לבה לנסות להגשים את חלומה ולהפוך לשחקנית הכדורגל הראשונה בקנדה שמצטרפת לקבוצת גברים.

הקבוצה רוצה, הליגה לא מוכנה

במהלך חודש מרץ היא ערכה מבחנים בקבוצת Calgary Foothills F.C מליגת הפיתוח והצליחה להרשים את מקבלי החלטות במועדון. הקבוצה החליטה להחתים את השחקנית כשוערת מחליפה למרקו קרדוצ'י, שוער הנבחרת האולימפית של קנדה, ורשמה אותה בסגל לשני משחקי הפתיחה של הליגה. השבוע הודיעה הנהלת הליגה שהיא אינה מקבלת את לבה כשחקנית בליגה ואוסרת על שיתופה בגלל מגדרה הנשי.

לבה זועמת על החלטה של הליגה ואמרה בראיון לעיתון קנדי "באיזה שנה אנו חיים ולמה אנחנו עדיין מדברים על הנושאים האלו? זה הדבר הכי מתסכל בשבילי, זה פשוט מחסור בפתיחות". לאחר מכן היא כתבה מכתב למנהלת הליגה שאותו היא פרסמה בבלוג האישי שלה.

מנהלת הליגה הודיעה ללבה שהחלטה היא סופית ואמרה לה שהיא לא יכולה לשחק בליגת הגברים ובמקום זאת היה עליה להירשם לליגת הנשים. לבה טענה בתגובה שאין ליגת נשים בקנדה ולכן לאחר שמבחינתה סיימה את הקרירה שלה בחו"ל אין לה מסגרת מקומית לשחק בא.

בהודעה רשמית שהוציאה הנהלת הליגה זו ניסתה להתחמק מהשאלה המהותית והעדיפה להיות דיפלומטית: "למרות שהמשימה המרכזית שלנו היא כלפי כדורגל הגברים, אנחנו משבחים את כל שחקניות הכדורגל אשר פעלו לקדם את הכדורגל בצפון אמריקה. במיוחד את סטפני לבה שזכתה להצלחה אדירה ואנחנו מאחלים לה את הטוב ביותר עם המשך הגשמת המטרות בקריירה שלה".

לבה לא הולכת לוותר, ומנסה להפעיל לחץ לשינוי החלטה. לצערה קבוצתה החליטה שהיא לוקחת צעד אחורה בהחלטתה ונמנעת מלהיכנס לעימות מול הנהלת הליגה. מאמן הקבוצה טומי וולדון ג'ונייר אמר שתהליך ערעור ייקח יותר מדי זמן והקבוצה תחפש דרכים אחרות לאפשר לה לשחק במדי הקבוצה עד שהיא תמצא קבוצה חלופית, ככל הנראה בסוף הקיץ בליגות האירופאיות.

סטפני לבה לא תצליח העונה כבר להגשים את חלומה ולהיות שחקנית הכדורגל הראשונה בהיסטוריה שמשתתפת בקבוצת גברים, אבל היא שואבת השראה מהתקדימים שעשו שחקניות נבחרת ההוקי קרח של קנדה. ביניהן שתי ילידות העיר אדמנטון כמוה, שחקנית ההתקפה היילי ויקנהייזר ששיחקה במשך שלוש עונות בליגות הגברים השניה והשלישית במדינות סקנדינביה, ושוערת נבחרת ההוקי קרח של קנדה כיום שאנון זבדוס שמככבת בליגות מקצועניות בארה"ב וקנדה שנחשבות לנמוכות ברמתן מה-NHL .

לבה נחושה להמשיך להאבק כדי שלשחקניות הצעירות אחריה יהיה את האופציה להצטרף לליגת הגברים אם הן יהיו טובות מספיק לשחק ברמה הזאת. "זה לא אמור לשנות לאף אחד מהו המגדר שלך, אבל זה מה שקורה היום. אני מלאת תשוקה להילחם על שוויון זכויות, כי אם את טובה מספיק לשחק ברמה הזאת, זה לא אמור לשנות מה המגדר שלך".

סדר בליגה

ליגת הפיתוח האמריקאית נחשבת לליגה השלישית ברמתה בצפון אמריקה. בגלל שהשיטה בספורט האמריקאי היא של ליגות סגורות, אין עולות ויורדות או דרך להתקדם לקבוצות מליגה לליגה. הליגות הבכירות יותר בארה"ב הן MLS שבה משחקים 23 קבוצות ומככבים כוכבי עבר אירופאים ושחקנים בכירים מהכדורגל הצפון אמריקאי כמו זלאטן איברהימוביץ', אשלי קול, דויד וייה וטים האוורד. בליגה השניה באיכותה, ה-USL, משחקים 33 קבוצות ובין שחקניה ניתן למצוא את דרוגבה המזדקן ודקל קינן הישראלי. בליגת הפיתוח העליונה שנחשבת לליגה חצי מקצוענית ישנן 74 קבוצות מרחבי צפון אמריקה.