זה התחיל בבירה וורשה ובעיר טארנוב במזרח פולין. קבוצת רופאים מתמחים החליטה כי הם אינם מוכנים להמשיך יותר לעבוד משמרות ארוכות ומתישות בבתי החולים תמורת שכר נמוך ותנאים "מחפירים" לטענתם. בתחילת חודש אוקטובר התקשרו רבים מהם באופן מאורגן למחלקות בהן הם מתמחים והודיעו כי לא יגיעו לעבודה. חלקם הודיעו כי החליטו לתרום דם, מה שיאפשר להם לקבל יום חופש ולהיעדר מהעבודה באופן חוקי. הרופאים הצעירים לא דמיינו כי בתוך ימים ספורים בלבד המחאה תתפוס תאוצה עצומה ותתרחב לכל חלקי פולין ואף תזכה לתמיכה עצומה מצד אזרחים. השבוע  נכנסים אלפי רופאים מתמחים בפולין אל תוך השבוע החמישי של שביתת רעב בנסיון כמעט נואש לשפר את שכרם, תנאיהם הסוציאליים, ואת שרותי הרפואה בפולין והביורוקרטיה הקשה שהם מציבים בפני המטופלים.

בראיון לפורטל הפולני Superbiz.pl סיפר אחד המתמחים, שביקש להישאר בעילום שם מחשש כי יאבד את מקום עבודתו, על התנאים שהביאו את המתמחים הפולנים לפתוח בשביתה. "המשכורת שלי עומדת על 3458 זלוטי ברוטו בחודש, כאשר הנטו עומד על  2475 זלוטי בלבד. זהו נתון נמוך יותר מהשכר הממוצע במשק הפולני, למרות השעות הרבות שאני נמצא במשמרות. שכר השעה שלי עומד על 14 זלוטי בלבד. מלבד זאת אין לנו כמעט תנאים סוציאליים. אין לנו ביטוח, אנו לא מקבלים ארוחות צהריים במהלך המשמרות הארוכות, אנו לא מקבלים מתנות לחגים, מענקי סוף שנה או אפילו הנחה במנויים למכוני כושר או מקומות דומים" סיפר המתמחה. רופאים צעירים אחרים בפולין מספרים על משמרות בנות 13 שעות בהן הם נאלצים להתמודד עם כמויות עצומות של מטופלים, בתנאים ושכר הנמוכים במאות אחוזים מאשר מקביליהם באירופה. זו הסיבה שבשנים האחרונות החליטו אלפי רופאים צעירים לעזוב את פולין ולחפש את מזלם במדינות האיחוד האירופי שפתחו עבורם את שעריהם.

זמן קצר לאחר תחילת המחאה הצטרפו עשרות אלפי רופאים מתמחים אל חבריהם והקימו אוהלי מחאה במרכז וורשה וערים רבות נוספות בפולין. הדרישה הראשונית שלהם היתה להעמיד את שכרם על 9000 זלוטי בחודש, כפול מהשכר החודשי הממוצע. גם אזרחים רבים בפולין הצטרפו לאות הזדהות להפגנות המחאה של אלפי הרופאים מול הפרלמנט הפולני בוורשה ואל מאהלי המחאה שהקימו בערים רבות במדינה.

לאחר מספר ימי שביתה, כאשר הרופאים הבינו כי בממשלה הפולנית לא ממש מתרגשים מהמחאה הכוללת, הם החליטו להחריף את הצעדים והודיעו על פתיחתה של שביתת רעב. אלפי רופאים מתמחים התייצבו באוהלי המחאה ומול הפרלמנט הפולני והחלו לשבת יחד רעב. הצעד הלא שגרתי של רופאים שובתי רעב הביא את שר הבריאות הפולני, קונסטנטין ראדז'יוויל, יחד עם ראשת הממשלה ביאטה שידלו, להיפגש עם הרופאים הצעירים בנסיון לעצור את שביתת הרעב. אלא שאז התברר כי הפערים בין הצדדים הם עצומים. "הדרישות של הרופאים המתמחים אינן מציאותיות" אמר ראדז'יוויל בצאתו מהפגישה. גם שידלו הודיעה כי "הדרישות מוגזמות, ואין טעם שאשתתף בפגישה נוספת". לאחר מכן פרסמה שידלו הצהרה בה אמרה כי "אנו נוסיף בשנת 2018 סכום של 6 מיליארד זלוטי למערכת הבריאות בפולין, לאחר שכבר הוספנו 8 מיליארד מאז כניסתה של הממשלה לתפקידה. גם שכרם של רופאים מתחילים יעלה בתקופה הקרובה".

דבריה של שידלו העניקו תקווה לרופאים המתמחים, שהסכימו לחדש את המשא ומתן ולהפחית מעט את דרישותיהם. הם העמידו את הדרישה החדשה על שכר חודשי של פי 1.7 מהשכר הממוצע במשק הפולני, וכמו כן הם דרשו כי תקציב הבריאות השנתי יעמוד על 6.8 אחוזים מהתל"ג. כיום עומד תקציב הבריאות הפולני על 4.67 אחוזים מהתל"ג, כאשר הצעת חוק חדשה של וועדת מומחים שמינתה ממשלת פולין מציעה להגדיל אותה בהתמדה עד 6 אחוזים בשנת 2025. אלא שגם הדרישה הזו נדחתה על הסף על ידי משרד הבריאות המקומי. גם פשרה נוספת אותה הציעו הרופאים המתמחים, שכללה תוספת של מאות זלוטי בודדות לשכר החודשי, לא התקבלה ע"י שר הבריאות. ראדז'יוויל הודיע כי משרדו מוכן להעניק תוספת של 1200 זלוטי לשכר החודשי, אולם רק לרופאים מתמחים בשישה מקצועות ספציפיים, ורק לאלו שיחלו בתקופת ההתמחות שלהם בעתיד הקרוב ולא לרופאים שכבר נמצאים באמצע ההתמחות.

אורשולה קניך, רופאה מתמחה מגרודז'יסק מזובייצקי שלקחה חלק בפגישה עם ראשת הממשלה ושר הבריאות, טוענת כי היא מרגישה מרומה לאחר שלטענתה הם נתנו לרופאים להבין כי הם מוכנים ללכת לקראתם ולנקוט צעדים מרחיקי לכת לשיפור תנאי הרופאים המתמחים, אולם בפועל לא אירע דבר. "במהלך הפגישה עם ראשת הממשלה שידלו ושר הבריאות ראדז'יוויל הם נתנו לנו להבין כי אם נפסיק את השביתה ונגיש להם הצעה, הם יבואו לקראתנו. בעקבות זאת החלטנו לעצור את השביתה לזמן קצר, אבל אז הם הבהירו כי אנו יכולים רק להמשיך ולדבר על השינויים הדרושים בעתיד הקרוב, אבל שום הסכמה קונקרטית".

מלבד העלאת המשכורת, שיפור תנאי העבודה וקיצור התורים, הציבו הרופאים המתמחים סדרת דרישות נוספת בפני ממשלת פולין בנסיון לשפר את תפקוד מערכת הבריאות כולה. כך לדוגמא, הם טוענים כי "יש לנו 15 דקות בממוצע לכל מטופל, מתוכם 10 דקות לביורוקרטיה ורישומים, ורק 5 דקות למטופל עצמו".

קשישטוף דובינסקי, רופא מתמחה מקרקוב, סיפר מעט על הקשים בהם נתקלים הרופאים המתמחים בפולין. "במהלך ההתמחות אין לנו אפשרות לקבל הכשרות נוספות שיכולות לסייע לנו. זו הסיבה שהרבה רופאים צעירים מחליטים לעזוב את פולין ולעבוד במדינות אחרות". אגניישקה בראטק, פסיכיאטרית, הוסיפה כי "אנו נמשיך בשביתת הרעב שלנו עד שכל הדרישות שלנו תתקבלנה".

למרבית הרופאים המתמחים חשוב להדגיש כי הדאגה ושביתת הרעב שלהם לא מופנות רק עבור שיפור תנאי העבודה שלהם עצמם, אלא גם ובעיקר עבור אזרחי פולין, וכי הם החלו את מחאתם בנסיון לשפר את מערכת הבריאות "החולה" לדבריהם בפולין.

למרבית תושבי פולין יש ביקורת חריפה על מערכת הבריאות הנהוגה במדינה. האזרחים אומנם נהנים מביטוח בריאות ממשלתי, אולם מי שזקוק לרופא מומחה נאלץ במרבית המקרים להמתין חודשים ארוכים ומעדיף לשלם סכומים גבוהים תמורת ביקור פרטי. על פי נתוני הסטטיסטיקה הנוכחיים, לכל אלף מטופלים ישנם 2.2 רופאים ועוד 5.1 אחיות בלבד בממוצע, מה שהופך את זמני ההמתנה לבלתי נסבלים. לטענת הרופאים "זמני ההמתנה הם פשוט משפילים. ביקור דחוף אצל קרדיולוג ילדים מומחה יכול לקחת ארבעה חודשים, והמתנה לתשובה לבדיקת סרטן השד עלולה לקחת 37 שבועות" נכתב בנייר העמדה שהגישו הרופאים המומחים לממשלה. על הדרישה להגדלת תקציב הבריאות הם ציינו כי "במדינות רבות בעולם עומד תקציב הבריאות על 6 עד 11 אחוזים מהתל"ג, כאשר בארה"ב הוא הגיע עד 17 אחוזים, בעוד בפולין הוא עומד 4.67 אחוזים בלבד".

העובדה כי שרותי הבריאות בפולין, שעדיין משתמשת במטבע הזלוטי ולא אימצה את היורו, נחשבים כזולים יחסית לעומת מדינות רבות בעולם, הביאה לפריחתה של "תיירות רפואית". תיירים רבים מכל העולם מגיעים לפולין על מנת לעבור טיפולי רפואה פרטיים, מה שגורם להתארכות התורים עבור התושבים המקומיים המבקשים לזכות בביקור אצל הרופא.

שביתת הרעב המתרחבת של הרופאים המתמחים הביאה גם סטודנטים רבים שסיימו רק לאחרונה את לימודי הרפואה שלהם, או כאלו שעומדים בפני סיום התואר השני ברפואה, להביע הזדהות עם הרופאים המתמחים. רבים מהם גם בחרו להצטרף אליהם.

"כולנו מבקשים להביע את תמיכתנו בחברינו הרופאים המתמחים שמקריבים את הבריאות שלהם למען עתיד הרופאים בפולין. כולנו צריכים לדאוג לא רק לעבודה העתידית שלנו כרופאים אלא לבריאותם של כל אזרחי פולין. מטופלים לא יכולים להמשיך ולהמתין בתורים ארוכים כל כך כפי שיש כעת, אנחנו חייבים לעצור את זה" אמר פיוטר מייזנר מהעיר אולשטין בצפון פולין, שסיים את לימודי הרפואה שלו רק לאחרונה. גם אנג'ליקה, סטודנטית בשנה השישית והאחרונה ללימודי רפואה באולשטין, לא מסתירה את הכוונה שלה להתפרנס בכבוד במדינה אחרת. "כאשר אני רואה את מה שמתרחש במערכת הבריאות בפולין בשנים האחרונות, אני חושבת יותר ויותר על הגירה למדינה אחרת על מנת לעבוד שם. עם זאת, אני עדיין מקווה כי דברים ישתנו במהרה בפולין על מנת שאוכל לחיות בכבוד במדינה שלי" אמרה אנג'ליקה.