האסטרופיזיקאי והתאורטיקן האנגלי פרופ' סטיבן הוקינג, מת בגיל 76. כך מסרה הבוקר (ד') משפחתו. הוקינג עבד כפרופסור באוניברסיטת קיימברידג', והתפרסם מחוץ לקהילה המדעית בעיקר בזכות ספרו "קיצור תולדות הזמן" המתאר את התפתחות היקום מראשיתו.

בתחילת שנות ה-60 חלה הוקינג ב-ALS, הגורמת במשך הזמן לשיתוק מוחלט, אך איננה פוגעת בפעילות המוח, דבר שהוכיח הוקינג בכל רגע ורגע בחייו כאשר במשך כחמישה עשורים המשיך לעסוק בפעילות מדעית שוטפת כשהוא נעזר במחשב במחקריו ובמוליך קול להעברת הרצאותיו.

פרופסור סטיבן הוקניג בהרצאה (צילום ארכיון: סוכנות AP).

ילדיו של הוקינג, לוסי, רוברט וטים, אמרו לאחר מותו: "אנו עצובים מאוד בעקבות פטירת אבינו. הוא היה מדען גדול ואיש יוצא מן הכלל שעבודתו ומורשתו יתקיימו עוד שנים ארוכות. ההומור שלו וגאונותו היוו מקור להשראה לבני אדם ברחבי העולם. הוא אמר פעם כי 'היקום לא היה מה שהוא מבלי האנשים שאתה אוהב'. נתגעגע אליו לעד".

הוקינג נולד בעיר אוקספורד שבאנגליה והתגלה כתלמיד מוכשר כבר בילדותו, אך נתפס בקרב מחנכיו כתלמיד עצלן וחסר כל משמעת. כשהתבגר התכוון הוקינג להמשיך בלימודי המתמטיקה, שאותם אהב במיוחד. אביו, שהיה רופא, ניסה לשכנעו ללמוד רפואה, אך בסופו של דבר פנה הוקינג ללימודי פיזיקה. הוקינג עסק לאורך השנים בחקר מקור היקום ועתידו. ענינו אותו במיוחד חורים שחורים וחידושו בנושא הוא כי חורים שחורים יכולים להתנדף בתנאים מסוימים.

במסגרת עבודתו המדעית ניסה הוקינג לגבש תאוריה מאוחדת שתצרף את כל ארבעת הכוחות המוכרים של הטבע: הכוח האלקטרומגנטי, הכוח הגרעיני החזק,הכוח הגרעיני החלש, וכוח הכבידה. לשם כך, הוא טען כי יש לאחד את תורת היחסות הכללית, העוסקת בכבידה, עם מכניקת הקוונטים.

הוקינג הפך עם השנים לאייקון תרבות והשתתף בתוכניות טלוויזיה כמו "מסע בין כוכבים: הדור הבא", "משפחת סימפסון", "המפץ הגדול" ו"פיוצ'רמה". כמו כן הוא תרם את קול הסינתיסייזר המדובב אותו ללהקת פינק פלויד בתקליטה The Division Bell, בשיר Keep talking. למרות תרומותיו לחקר הפיזיקה לא זכה הוקינג בפרס נובל. בשנת 1988 זכה בפרס וולף. הוא ניצל את פרסומו, בין השאר, לניהול מאבקים מרובים למען זכויות הנכים, בעירו קיימברידג' בפרט ובבריטניה בכלל.

בשנותיו האחרונות התייחס הוקינג אל מה שהוא הגדיר כ"תקופה המסוכנת יותר בהתפתחות האנושית" וקרא לאנושות לשלב ידיים על מנת להתמודד עם האתגרים העצומים מולם אנו עומדים ובהם שינויי אקלים, מחסור במזון, צפיפות אוכלוסין, הכחדה של זנים אחרים, מחלות והחמצת אוקיינוסים. בהרצאה באוניברסיטת אוקספורד לפני כשנה הזהיר כי המין האנושי לא ישרוד אם לא נמצא לעצמנו בית חלופי מחוץ לאטמוספירת כדור הארץ.