מנהיג הפלג הירושלמי החרדי, הרב שמואל אוירבך, הלך לעולמו ביום שבת לפנות בוקר בגיל 86. אוירבך מת כתוצאה מדום לב. לביתו של הרב הוזעקו אמש כוחות ההצלה, לאחר שנקראו על ידי תלמידי הישיבה הממוקמת בסמוך. לאחר מאמצי החייאה פונה הרב לבית החולים שערי צדק בעיר, שם נקבע מותו לפנות בוקר. מסע ההלוויה של הרב  יתקיים מחר בבוקר בשכונת שערי חסד בירושלים – לבית העלמין 'הר המנוחות'.

עם צאת השבת התאספו המונים מחסידיו בישיבת "מעלות התורה" שאותה ניהל ונמצאת בקרבת ביתו בשכונת שערי חסד בירושלים. חלק מחסידיו של הרב אוירבך המנוח, שהגיעו עם צאת השבת לסעודה בישיבה, התבשרו על מותו. רבים מהם קרעו את חולצותיהם לאות אבל ומיררו בבכי. מותו של אוירבך הכה בהלם את הציבור החרדי-ליטאי, שכן בפלג הירושלמי לא התכוננו לדמות שתירש את מקומו בבוא העת.

מחאת הפלג הירושלמי בירושלים, 23 באוקטובר 2017 (צילום: יונתן זינדל / פלאש90).

הרב אוירבך, בנו של הרב שלמה זלמן אוירבך, נולד בשנת 1931 בירושלים. כבר בגיל צעיר הוא החל בפעילות האנטי ציונית, כשקרא שלא להניף את דגל ישראל. עם השנים היה מקורב למפלגות החרדיות וב-2003 צורף למועצת חכמי התורה.

בשנים האחרונות בידל עצמו הרב אוירבך מהזרם החרדי המרכזי בעיקר באמצעות מאבק קנאי חסר פשרות ב"חוק הגיוס". לקראת הבחירות האחרונות לכנסת הוא קרא לחרדים שלא להצביע, בניגוד למערכות בחירות קודמות.

הוא התנגד לכל משא ומתן בין נציגי המגזר ל"ועדת שקד" לשוויון בנטל, התנגד לגישתם הפרגמטית, והורה לתלמידי הישיבות שלא להתייצב כלל בלשכות הגיוס – אף לא לשם דחיית שירות. בעקבות כך נעצרו כמה מהם, וב"פלג הירושלמי" ערכו הפגנות מחאה סוערות בכל הארץ.

חרדים מהפלג הירושלמי מפגינים בירושלים, 3/4/17 (צילום: יונתן זינדל פלאש90)

בין התבטאויותיו החריפות של הרב אוירבך נגד הגיוס לצה"ל, קרא האחרון ב-2014 לחסידיו "למסור את הנפש ממש" במאבק נגד הגיוס. אוירבך, שמנהיגותו היוותה אופוזיציה לגישתו הפרגמטית-יחסית של בכיר הרבנים הליטאים, אהרון לייב שטיינמן ז"ל. 

"זכות הקיום היחידה של מדינת ישראל הייתה מכוח זה שהיא תמכה בלומדי התורה והחזיקה אותם", אמר הרב אוירבך. "כעת אנחנו חרדים להמשך קיומה. נילחם וניאבק על כלות הנפש ממש". הוא קרא לאיחוד כוחות בציבור החרדי כולו, ובפרט הליטאי, לקראת המשך המאבק – "למרות המחלוקות הקשות".

הפלג הליטאי-הירושלמי הוא קבוצה המשתייכת לזרם המרכזי החרדי. היא אינה מיוצגת בכנסת, אבל מחזיקה בכוח ציבורי. אנשיו של אוירבך מנהלים את עיתון "הפלס", שהוקם לפני חמש שנים לאחר שהודחו מהעיתון המרכזי "יתד נאמן". "הפלס" עלה לכותרות כש-17 מאנשיו נעצרו בחשד שהטרידו בכירים במשק בטענה שהם מפרסמים בעיתון המתחרה אך נמנעים בשל לחצים לפרסם ב"הפלס".