מיגל דיאס-קאנל סומן כנשיא הבא של קובה כבר ב-2013, כשראול קסטרו מינה את המזכיר הראשון של ועדת המפלגה שבמחוז וילה קלרה לתפקיד הבכיר של הסגן הראשון לנשיא והילל אותו כמי שאינו "טירון או מאלתר". מחמאה לא מבוטלת במערכת פוליטית שמעמידה את עקרון ההמשכיות מעל הכל. קסטרו לא אמר איך יצליח האזרח הצעיר, שאינו מקורב למשפחת קסטרו, להנהיג את המדינה הסוציאליסטית שיצרו הוא ואחיו הבכור פידל, בה שלטו קרוב לשישה עשורים.

מהגרים קובנים במיאמי אמרו שדיאס-קאנל יהיה שליט בובה של קסטרו. במדינת האי עצמה העלו האזרחים ספקולציות על מנהיג חלש שיחלוק את השלטון עם ראש המפלגה הקומוניסטית, או על יצירת תפקיד חדש של ראש ממשלה שיחלוק איתו בעול. מי שידע מה הולך לקרות לא דיבר. ומי דיבר לא ידע מה הולך לקרות.

רמזים ראשונים למבנה השלטון העתידי בקובה החלו להיחשף בבוקר יום חמישי האחרון, כשראול קסטרו העביר את הנשיאות לדיאס-קנל. 603 מתוך מתוך 604 חברי האספה הלאומית אישרו את מועמדותו של בן ה-57 לתפקיד הנשיאות.

עם קסטרו בין קהל השומעים, הבהיר הנשיא החדש שנכון לעכשיו הוא ישאיר את התפקיד בידי האיש שהקים את המערכת הקומוניסטית בקובה יחד עם אחיו. דיאס-קנאל אמר שיישאר חבר בקבינט של קסטרו לפחות עד יולי, אז תתכנס שוב האספה הלאומית.

"אני מאשר לאספה זו שראול קסטרו, כמזכיר הראשון של המפלגה הקומוניסטית, יהיה זה שיקבל את ההחלטות על עתידה של המדינה" אמר דיאס-קאנל, "קובה צריכה אותו, את רעיונותיו והצעותיו לקידום הרעיון המהפכני, לכוון אותנו להתריע מפני כל שגיאה או פגם, ללמד אותנו, ולהיות מוכן תמיד להתעמת עם האיפריאליזם".

אבל חשוב יותר אולי היה נאום הפרידה, בן תשעים הדקות, שנשא קסטרו, והציג לראשונה תוכנית ברורה לאופן בוא היה רוצה לראות את הנשיאות שתירש את אחיו ואותו. קסטרו אמר כי הוא צופה שמהנדס האלקטרוניקה אפור השיער יכהן למשך שתי קדנציות של חמש שנים כמנהיג הממשלה הקובנית, ויעמוד בראש המפלגה הקומוניסטית, הסמכות העליונה במדינה, תקופה זהה אחרי שקסטרו יפנה את הכיסא רם הדרג ב-2021.

"מאותו רגע והלאה, אהיה עוד חייל פשוט המגן על המהפכה", אמר קסטרו. הגנרל בן ה-86 סטה לא פעם מהנאום המוכן שלו כדי להתבדח עם בכירי המפלגה שיבו על הבמה, ואמר שהוא מצפה בקוצר רוח לכך שיהיה לו יותר זמן פנוי לטייל במדינה.

גם כלי התקשורת בקובה נקטו בטון של פרידה. משדר הערב הציג תמונות בשחור-לבן של קסטרו כמהפכן צעיר, אותן ליווה כפסקול השיר "המאמבי האחרון" (The Last Mambi), שנכתב במיוחד למאורע על ידי ראול טורס, שהלחין שיר דומה גם אחרי מותו של פידל קסטרו ב-2016.

התוכנית אותה הציג קסטרו ביום חמישי תעמיד את דיאס-קאנל כדמות הבכירה ביותר בפוליטיקה הקובנית עד 2031.

"מה שאנחנו עושים איתו, הוא יצטרך לעשות עם יורשו בתפקיד" אמר קסטרו, "כשיתסיימו עשר שנות השירות שלו כנשיא מועצת המדינה ומועצת השרים, יהיו לו שלו שנים כמזכיר הראשון כדי להכין את מעבר הכוח. זה יעזור לנו להימנע מטעויות של יורשו, עש שדיאס-קאנל יפרוש לטפל בנכדים שכבר יהיו לו, אם אין לו כבר, או בנינים שלו".

דיאס-קאנל התחייב להציב בראש סדרי העדיפויות שלו את שמירתה של המערכת הקומוניסטית בקובה, לצד רפורמה הדרגתית בכלכלה שתהפוך את הממשלה לקשובה יותר לעם. "אים פה מרחב להעברת כוח שמתעלמת או הורסת את המורשת של המאבק הכל כך ארוך הזה", אמר.

עוד הוסיף כי יעבוד ליישם תוכנית ארוכת טווח שגיבשו האספה הלאומית והמפלגה הקומוניסטית שתמשיך להתיר צמיחה מוגבלת של עסקים פרטיים כמו מסעדות או מוניות, אך תשאיר את הענפים החשובים – אנרגיה, מכרות, רפואה וייצור רום וסיגרים – בידי המדינה.

"העם נתן לאספה הזאת את המנדט לספק המשכיות למהפכה הקובנית בתקופה היסטורית ומכרעת שתוגדר על ידי כל מה שנשיג בקידום המודרניזציה של המודל הכלכלי והחברתי שלנו", אמר.

הקובנים אמרו שהם מצפים מהנשיא החדש שלהם להביא שיפור במצב הכלכלה של האי. "אני מקווה שדיאס-קאנל יביא לנו שגשוג" אמר ריצ'ארד פרז, מוכר מזכרות בהוואנה, "אני רוצה לראות שינויים, מעל הכל בכלכלה. כאלה שיאפשרו לאנשים לנהל עסקים של עצמם, ובלי פיקוח של המדינה על כל כך הרבה דברים".

אך בקהילה הקובנית במיאמי לא מצפים להרבה מהנשיא החדש. "זה שינוי קוסמטי" אמר ווילפרו אלן, עורך דין בן 66 שעזב את קובה שנתיים אחרי המהפכה ב-1959, "המציאות היא שראול קסטרו ממשיך לשלוט במפלגה הקומוניסטית. אנחנו עוד רחוקים מאוד מקובה דמוקרטית".

הת'ר נאוארט, דוברת של מחלקת המדינה האמריקאית, הביעה אכזבה מהאופן בו בוצע החילוף בצמרת הקובנית. לדבריה, לא היו לאזרחי קובה "כל כוח אמיתי על התוצאה הסופית" של מה שכינתה "חילופי שלטון לא דמוקרטיים".

סגן הנשיא מייק פנס כתב לקסטרו בדף הטוויטר שלו שארה"ב לא תנוח עד ש"קובה תערוך בחירות חופשיות והוגנות, ישוחררו האסירים הפוליטיים, והעם הקובני יהיה סוף סוף חופשי".

דיאס-קאנל הפך לדמות מובילה בפוליטיקה המקומית במחוז וילה קלרה, כשהפך לראש המפלגה הקומוניסטית האזורית, תפקיד השווה בחשיבותו למושל מדינה בארה"ב. אנשי המחוז מתארים אותו אותו כטכנוקרט חרוץ וצנוע, עם מחויבות לשיפור השירותים הציבוריים. הוא הפך לשר להשכלה גבוהה ב-2009, ומאוחר יותר מונה לסגן הנשיא.

בסרטון של פגישה של המפלגה הקומוניסטית, שהודלף איכשהו בשנה שעברה, הביא דיאס-קאנל שורה של עמדות שמרניות, ביניהן גם התחייבות לרסק מספר כלי תקשורת עצמאיים, והתייחסות למספר שגרירויות אירופיות כבסיסים של חתרנות זרה.

אך הוא גם הגן על אקדמאים ובלוגרים שהפכו למטרות של גורמים ניציים במפלגה, מה שהוביל לכך שהיה מי שתיאר אותו כתומך אפשרי בפתיחת המערכת ליותר ביקורת או התנגדות.

כך או כך, בקהילה הבינלאומית ובקובה עצמה יעקבו באדיקות אחרי כל מהלך שלו בימים והשבועות הקרובים.