משהו הורג את עצי הבאובב הענקיים והעתיקים. ב-12 השנים האחרונות מתו והתמוטטו 9 מ-13 העצים העתיקים ביותר שגילם מוערך בקרוב ל-2,000 שנה. חמישה מששת העצים הגדולים ביותר קרסו חלקית או לגמרי ומתו, כך על פי מחקר שהתפרסם השבוע במגזין Nature Plants. החוקרים עדיין לא בטוחים לגבי הסיבה למקרי המוות המסתוריים אבל משערים כי שינוי האקלים, הבצורות ועליית הטמפרטורות הם חלק מהסיבות וקראו למחקרים נוספים בתחום. "זה בהחלט הלם וחוויה דרמטית לראות במהלך ימי חיינו את נפילתם של העצים בני אלפי השנים", אמר אדריאן פטרוט מאוניברסיטת באבס בוליאי ברומניה שהוביל את המחקר.

עצי הבאובב שגדלים בדרום יבשת אפריקה נחשבים לכמה מן העצים הגדולים, העתיקים והרחבים בעולם. גזעם יכול להגיע למעל 10 מטר בהיקפו וגובהם יכול להגיע ל-25 מטר. העצים, שגזעם חלול לעיתים קיבלו מעמד אייקוני לאורך השנים. למשל, אחד מסניפי הדואר הראשון באפריקה התקיים, כך נטען, בתוך עץ הבאובב 'צאפמן' בבוצוואנה, בתוך גזעו של עץ הבאובב 'ארץ השמש' בדרום אפריקה, שהגיע לגובה של 22 מטר וקוטר של מעל 10 מטר ונחשב לאחד הגדולים, הוקם ב-1993 פאב. גם שני העצים האייקונים האלה שהשתתפו במחקר, קרסו ומתו.

ג'ירפה ועץ באובב בטנזניה (צילום: Dan Giveon / Shutterstock.com)

"ילדים! היזהרו מעצי באובב!", הזהיר הנסיך הקטן שבפלנטה הקטנה שלו היוו איום. אבל עבור בני האדם היוו העצים לאורך ההיסטוריה מקום מפגש ולביצוע טקסים, נהגו להרתיח את עליהם למאכל ולרפואה וכן להכין מקליפתם חבלים וסלסלות ואף לאכול מהן בעתות רעב. עצי הבאובב מהווים גם מקור מרכזי במארג האקולוגי בסביבתם ומושכים ציפורים, עטלפים ועוד שלל יונקים וחרקים בשל המים הרבים בגזעו והפירות המזינים.

צוות החוקרים מרומניה, דרום אפריקה וארה"ב לא החל במחקר ב-2005 על מנת לחקור ולהבין את מחקרי המוות המסתוריים אלא בכלל במטרה להבין ולחקור את גילם האמתי של עצי הבאובב העתיקים שעל פי כמה מיתוסים, הם בני מעל 6,000. מכיוון שהבאובב לא נוטים להותיר טבעות, באמצעותן מתארכים גילאים של עצים בדרך-כלל, החליטו החוקרים לבחון את 60 העצים הגדולים והעתיקים בהשוואת רמת פחמן-14, איזוטופ רדיואקטיבי של פחמן המשמש לתיארוך חומרים, עם רמתו בעצים בעלי טבעות. ממצא אחד מבין כמה שגילה הצוות הוא שגזע הבאובב, בניגוד למקובל, גדל לא ממוקד אחד אלא ממספר מוקדי ליבה, דבר שאולי מסביר את גודלם הרחב ועמידותם הרבה.

פיל אוכל עץ באובב (צילום: Shutterstock)

אולם תוך כדי המחקר גילו החוקרים כי יותר ויותר מהעצים מתמוטטים וקורסים. עצי באובב ידועים בעמידות הרבה שלהם, "קשה מאד להרוג עצי באובב, הם יכולים להישרף או שייקלפו להם את הקליפה והם פשוט ימשיכו לגדול", אומרים החוקרים. "העצים הכי גדולים ועתיקים, רגישים יותר לשינויים באקלים בגלל המימדים הגדולים שלהם", אמר פטרוט. כאמור החוקרים אינם בטוחים לגבי הגורם לקריסת העצים הענקיים, אך מניחים כי הבצורות הרבות ועליית הטמפרטורות עשויות להיות הגורם לכך. תכולת המים בעץ הבאובב 'צאפמן' לדוגמה הייתה 40% בעת קריסתו לעומת 79% בעצים בריאים.

החוקרים, שכאמור יצאו בכלל לחקור את גילם האמתי של הענקים האייקונים בני אלפי השנים ומצאו עצמם מתעדם את קריסתם, קוראים כעת להמשיך במחקר ולהבין את הסיבות והגורמים לתופעה. "אין נזק גדול בדחייה של מלאכה ליום המחרת, אבל בכל הנוגע לעצי הבאובב פירוש הדבר אסון", אמר הנסיך הקטן.

עץ הבאובב צ'אפמן טרם קריסתו (צילום: Shutterstock)