השבוע צפה דמיאן לילארד, שחקנה של קבוצת פורטלנד טרייל בלייזרס מליגת ה-NBA, באחד ממשחקי ליגת הנשים ה-WNBA בין קבוצות לאס וגאס אייסס לקונטיקט סאנס. במהלך המשחק התראיין לילארד והביע תמיכה פומבית בדרישה המתעוררת של השחקניות לקבל העלאה במשכורות שלהן. "הן זכאיות להרבה יותר כבוד. מגיע להן להרוויח סכומי כסף יותר גבוהים מאשר הן מקבלות היום. אני חושב שהגיע הזמן שאנשים יתחילו לקבל את זה שהן ספורטאיות מקצועיות וצריך שיתייחסו אליהן כך".

דמאר דרוזן, שחקנה של קבוצת טורונטו ראפטורס, הצטרף לדברי לילארד והוסיף: "אני חושב שמגיעה להן הרבה יותר הכרה מאשר הן מקבלות היום. ההתרגשות, הדרך שהן משחקות ורמת הכישרון שהן מציגות הן מדהימות".

באמירות הללו, שני הכוכבים העניקו תמיכה משמעותית לטענה של השחקניות אותן מובילה הכוכבת הצעירה של לאס וגאס אייסס, אז'ה וילסון, על הצורך להגדיל את המשכורות. הדיון החל בעקבות החתימה של לברון ג'יימס על החוזה החדש בקבוצת לוס אנג'לס לייקרס שבו ירוויח 154 מיליון דולר למשך 4 עונות. "154 מיליון. בטח נחמד", כתבה וילסון בטוויטר. "אנחנו פה מחפשות להגיע למיליון, אבל אלוהים, תן לי לחזור לנתיב שלי".

ליגת הכדורסל ה-WNBA ופיינל פור, ליגת המכללות האמריקאית, שברו שיאים חדשים באחוזי הצפייה. סיקור הספורט האמריקאי מתייחס ברצינות ובאופן מעמיק יותר מאי-פעם לכדורסל הנשים במדינה וכמות האוהדים גדלה משנה לשנה. למרות זאת, שחקניות ליגת הנשים המקצוענית והרווחית ביותר בין כל ענפי הספורט בעולם, סובלות עדיין מתשלומי שכר נמוכים ביחס לגברים.

לפי הנתונים שפורסמו השבוע בעיתון 'forbes' ישנו עד כה גידול של 36 אחוזים בכמות הצופים בליגת ה-WNBA בארה"ב בין הגילאים 18 עד 49, מתוכם זינוק של 50 אחוז בכמות הנשים בטווח הגילאים הזה ו-29 אחוז בגברים. לאורך חודש יוני ממוצע הצופים במשחקים המשודרים בליגה הגיע לרבע מיליון צפיות למשחק, גידול של 39 אחוזים מהנתונים משנה שעברה.

כל הנתונים הללו מצטרפים לנתוני הצפייה המדהימים בגמר ליגת המכללות השנה בו זכתה מכללת נוטרדאם לאחר שגברה בגמר דרמטי 58:61 על מיסיסיפי סטייט. במשחק הגמר צפו שיא של 3.5 מיליון צופים ברחבי ארה"ב, כשברבע האחרון המספרים זינקו לממוצע של 5.2 מיליון צופים, סך הכל צפו 7.6 מיליון צופים במשחק בערוץ ESPN. בשלושת המשחקים שהתקיימו בפיינל פור הגיעו למגרש לצפות סך הכל 39,123 צופים. במשחק הגמר נמכרו כל הכרטיסים והגיעו אליו שיא של 19,559 צופים.

למרות הגידול המשמעותי בסיקור ובפרסום של הליגה והחיבור הנהדר שעושים מקבלי החלטות בשנה האחרונה בין שחקני ליגת הגברים ה-NBA וליגת הנשים, השחקניות מקבלות שכר נמוך באופן משמעותי אפילו משכר המינימום של שחקן בעונתו הראשונה בליגת ה-NBA. שחקנית כדורסל בליגה מקבלת בממוצע שכר של 50 אלף דולר בשנה, כאשר הכוכבות הכי גדולות של הליגה מרוויחות בממוצע כ-110 אלף דולר. שחקן NBA בעונתו הראשונה בליגה מרוויח בשכר המינימום הכי נמוך שניתן לחתום בליגה כ-560 אלף דולר.

רבים יבואו ויגידו שהסיבה לפער העצום בין שתי הליגות היא מחזור הכסף אותם מרוויחים בליגה. זה נכון, אבל באופן חלקי. בפועל ניתן לראות כי קיים גם פער מגדרי במשכורות באופן יחסי למחזור הכסף. השחקנים הגברים נהנים מאחוז יותר גבוה מעוגת ההכנסות מזה שהשחקניות זוכות לו.

בעונת 2017, לפי חישוב שעשו בעיתון 'forbes', הרוויחה הליגה בערך 26.5 מיליון דולר ממכירת כרטיסים ו-25 מיליון דולר נוספים ממכירת זכויות השידור לרשת ESPN. לכן הליגה הרוויחה לפחות 51.5 מיליון וזה עוד ללא מכירת מוצרי מרצ'נדייס מכל סוגיו. השחקניות לעומת זאת הרוויחו יחדיו 11.7 מיליון דולר, כלומר במקרה הטוב הן קבלו רק 22.8 אחוז ממחזור הכספים השנתי של הליגה. השאר הלך לקבוצות ולהנהלת הליגה עצמה.

בליגת ה-NBA השחקנים החתומים על חוזה קיבוצי מול בעלי הקבוצות והנהלת הליגה ומקבלים כל עונה 49-51 אחוזים ממחזור הכספים העונתי. זהו פער דרמטי בין הנשים לגברים בעולם הכדורסל שנובע בעיקר מיכולת המיקוח החזקה יותר של הגברים. אם בליגת ה-WNBA יזכו לקבל הסכם דומה, השכר הממוצע יזנק ל-75 אלף דולר בשנה, כשהכוכבות הכי גדולות ירוויחו 168 אלף בשנה. שינוי דרמטי ומשמעותי לליגת ספורט הנשים הרווחית והמצליחה בעולם.

כרגע הדיון רק מתחיל להתעורר ואיתו הגידול ברווחי הליגה ממקורותיה השונים. ההצלחה בשינוי תפישתי מגדרי תלויה מאוד בהחלטות שיקבלו שחקניות הליגה ובעלי הקבוצות. החלטות אמיצות שיגדילו את השכר של השחקניות יכולות להעניק פרסום חיובי והגדלה בכמות הצופים. לעומת זאת להשאיר את המצב כמו שהוא היום רק יקבע את הפופולריות של המשחק במקום בו הוא נמצא היום.