דריל ווד'רז זוכר איך ניסה למשות אנשים מהים סמוך לאיים האלאוטיים שליד אלסקה לאחר שמשחתת אמריקנית פגעה במוקש ימי יפני שנשאר שם לאחר הקרב היחידי במלחמת העולם השנייה שנערך על אדמת ארצות הברית.

הפיצוץ, שקרע את ירכתי הספינה "אבנר ריד" (USS Abner Read), גם כיסה רבים מהמלחים בשמן שהקשה על מאמצי החילוץ שלהם. "הם היו כל-כך חלקלקים שאי-אפשק היה לתפוס אותם", נזכר ווד'רז בן ה-94 השבוע בביתו שבלוס-אנג'לס. 71 חברי צוות טבעו עם הירכתיים ששקעו במצולות ו-250 המלחים הנותרים הצליחו איכשהו לאטום את מה שנשאר מהספינה ולקרטע בחזרה אל החוף המערבי לצורך תיקונים. רק גופה אחת אותרה באותו האירוע.

לספינה היו חיים קצרים אבל היא הייתה מאד פעילה

קרוב ל-75 שנים לאחר מכן, מדענים שהשתמשו בסונאר משוכלל הצליחו לאתר את חלק הספינה שאורכו כ-25 מטרים בקרקעית ים ברינג. המדענים, ממכון סקריפס לחקר הימים והאוקיינוסים שבאוניברסיטת קליפורניה שבסן-דייגו ומאוניברסיטת דלאוור מצאו את חלק הספינה בחודש שעבר במהלך משימת חקר במימון הרשות הלאומית לאוקייאנוסים ואטמוספירה. החוקרים אישרו את הממצאים באמצעות צוללת זעירה שהופעלה מרחוק שסיפקה לחוקרים צילומי וידאו באיכות גבוהה ובזמן אמת. "ההצלחה משמחת מאד מן הסתם. זה כמו לעשות טאצ'דאון בפוטבול", אמר אנדרו פיטרושקה, ארכיאולוג תת-ימי ממכון סקריפס. האופוריה הסתיימה עם ההבנה כי מדובר במקום מנוחת העולמים של מלחים צעירים והמדענים ערכו טקס קצר לזכרם.

לעת עתה אין כוונה להעלות את הריסות הספינה. "אנחנו לוקחים את ההגנה על ההריסות האלה ברצינות רבה שכן אנו סבורים שהן קברי מלחמה", אמר פול טיילור מפיקוד המורשת וההיסטוריה של חיל הים. הירכתיים המקוריים של המשחתת מסוג פלטשר, הקרויה על שם קצין ימי שנהרג במלחמת האזרחים, מונחים בקרקעית ליד האי קיסקה קרוב לשלושת רבעי מאה שנה באזור שהומה בשאריות של קרב "אטו", אחד הקרבות הנשכחים של מלחמת העולם השנייה, זאת על אף שהוא הקרב היחידי שנערך בצפון אמריקה.

דריל ווד'רז, אז והיום (AP Photo/Chris Carlson)

כוחות יפניים כבשו את האי אטו בחודש יוני בשנת 1942 ולקחו 45 מתושביו בשבי. כוחות אמריקניים השתלטו על האי מחדש ב-30 במאי 1943 לאחר קרב עקוב מדם בו נהרגו כ-2,500 לוחמים יפנים ו-550 לוחמים אמריקנים.

המשחתת אבנר ריד נשלחה כדי לחפש צוללות יפניות ובמהלך אחד התמרונים שביצעה, עלתה על המוקש שקרע אותה לשתיים. "חשבנו שנפגענו על-ידי טורפדו ששוגר מצוללת והמתנו לעוד פגיעה", אמר ווד'רז. לדבריו הצוות הוריד את סירות ההצלה למים כדי לסייע בחילוץ המלחים. "היו כל-כך הרבה. לא הצלחנו למצוא את כולם", הוא נזכר בעצב. היה זה כמעט בלתי אפשרי למשות את המלחים שכוסו בשמן אל תוך הסירות ורק אצל מי שלבשו חליפות הצלה היה במה להיאחז. "המים היו קפואים ולא יכולת להישאר בהם יותר מכמה דקות לפני שחטפת היפותרמיה. חלק מהחבר'ה פשוט ויתרו. ראית את זה על העיניים שלהם שאמרו 'אה, שכח מזה' והם פשוט הפסיקו לנסות לשחות".

לאחר שעברה תיקונים המשיכה המשחתת להילחם בדרום האוקייאנוס השקט עד שב-1 בנובמבר 1944 מטוס יפני הפיל פצצה על חדר המנועים האחורי ואז התרסק בעצמו על הסיפון תוך שהוא מוציא מכלל פעולה, בין היתר, גם את התותח שווד'רז עצמו אייש.

מתקפת הקמיקזה הזאת, במהלך הקרב על מפרץ לייטה הסמוך לפיליפינים הטביעה את המשחתת וגבתה את חייהם של 22 מלחים נוספים. ווד'רז אומר שהוא יודע שהוא אחד מברי המזל שניצלו משתי ההתקפות על האבנר ריד שהחלה לשוט ב-1942. "לספינה היו חיים קצרים אבל היא הייתה מאד פעילה", אמר.