השבוע נחשפה שעורריה אדירה בכדורגל הניגרי. 15 מתוך 40 שחקני הסגל של הנבחרת עד גיל 17 נשלחו הביתה, לאחר שנכשלו בבדיקות גיל באמצעות MRI. התקשורת המקומית חשפה כי חלק משחקני הנבחרת שנשלחו למחנה האימונים תודרכו על ידי מאמניהם להגיע בלי תעודת לידה וטענו שהן אינן קיימות או שאבדו להם.

הבדיקה שעשו בנבחרת גילתה 15 שחקנים, כולל חלק מכוכבי הנבחרת, שהם הרבה מעבר לגיל המותר. בינתיים מחכים בנבחרת לתוצאות של עוד 15 שחקנים מתוך הסגל, כדי להבין כמה שחקנים יש להם בכלל למחנה האימונים של הנבחרת.

בשנים האחרונות ישנו חשד מאוד גדול בעולם הספורט שישנן מדינות אפריקאיות בהן מזייפים באופן שיטתי את גיל השחקנים הצעירים המייצגים אותם בענפי ספורט השונים, כאשר מרבית החשדות הן כלפי נבחרות כדורגל הגברים מגיל 16 עד גיל 23. כמובן שאין מדובר בכל השחקנים אך הכמות המוכחת מדאיגה מאוד.

החשדות האלו מבוססים על מראה חיצוני של שחקנים רבים שהגיעו לתחרויות הנוער כשהם נראים הרבה מעל הגיל המותר בתחרות. כמו כן היו עשרות שחקנים שפרצו בגיל מוקדם מדי ולעומת זאת חוו נסיגה מאוד גבוהה ביכולות שלהם בגיל צעיר יחסית לכדורגלנים. כלומר, בגיל 17 הם שיחקו כמו שחקן בן 22 ואילו בגיל 29 שיחקו כמו שחקן בן 34.

מסתבר שלפני שנתיים, לפני מוקדמות אליפות העולם לנבחרות עד גיל 17, נשלחו 23 שחקנים הביתה, לאחר שנכשלו בבדיקות הגיל. הנבחרת הניגרית, שהייתה אלופת העולם בשתי אליפויות רצופות בהן לא התקיימו בדיקות אלו, כשלה באופן מפתיע בניסיונה להעפיל לאליפות העולם שנערכה בהודו בקיץ שעבר.

הסיפור מסתבך עוד יותר. כשחופרים יותר לעומק מגלים שחלק גדול מבחירת השחקנים בשנים האחרונות במסגרת נבחרות ניגריה הצעירות היו מלוות (לפי טענת התקשורת הניגרית) בתשלומי שוחד של סוכני כדורגל לאנשי צוות ובעלי תפקידים בהתאחדות, על מנת שאלו יקדמו את שחקניהם בדרך למעבר כללי מחוץ לאפריקה.

זיוף הגיל הוא מגפה קשה בכדורגל האפריקאי. חלוצה של נבחרת ניגריה לשעבר ג'ונתן אבפוברי טוען בפני ה-BBC כי "הונאת הגיל היא מגפה "משתוללת" בכדורגל האפריקאי והיא הבעיה הגדולה ביותר של המשחק ביבשת". הוא מודה שכאשר עבד כסוכן שחקנים הוא ידע על שחקנים רבים ששיקרו בהקשר לגיל הביולוגי שלהם. "זאת בעיה מאוד גדולה. חלקם שיחקו ברמה של מתחת לגיל 17 וכמה שנים מאוחר יותר, נאלצו לפרוש כי הם לא יכולים לרוץ יותר".

סימנים ראשונים של המגפה הקשה נראו לראשונה באולימפיאדת 1988, לפני 30 שנה. נבחרת ניגריה שיתפה שלושה שחקנים בטורניר שלא היו רשאים להשתתף בו בגלל היותם מעל גיל 23 (הנבחרות אז היו מורכבות רק משחקנים עד גיל 23, כדי לא להתחרות בפופולריות של גביע העולם). התאחדות הכדורגל המקומית שינתה את תאריך הלידה לפני הטורניר כדי לשתפם. פיפ"א עלתה על התרמית והשעתה את נבחרות הכדורגל הניגריות למשך שנתיים.

באפריל 2013 נעשה השימוש הראשון בבדיקות MRI לאבחון הגיל של השחקנים. לפני פתיחת אליפות אפריקה שהתקיימה במרוקו, בעקבות הבדיקות שעברו השחקנים, הורחקו 9 שחקנים. הבדיקות הראו על פער גדול מדי בין הגיל לו הם טענו לגיל הביולוגי שלהם על פי ה-MRI. השחקנים שהורחקו היו חלק מנבחרות ניגריה, חוף השנהב ורפובליקת קונגו. באותה השנה נבחרת סומליה הורחקה מכל פעילות ספורטיבית, בעקבות שימוש בשחקנים שאינם בגיל המותר.

בדיקת ה-MRI המדוברת היא בדיקה בעייתית בעיקר כי למרות השימוש בה על ידי פיפ"א,ישנה טענה רפואית היא אינה מדויקת. במהלך הבדיקה בודקים במכונה את המרפקים של השחקנים ואז מחלקים אותם לפי תבניות גדילה. אם הגדילה של המרפק היא 1 עד 5 (לפי מדד פנימי של הבדיקה) אז השחקן הוא בן 17 ומטה. אם הוא 6 (התפתחות מלאה של המרפק) לפי המדד. אז אותו השחקן הוא לפי פיפ"א 99% מעל גיל 17. כמובן שאם השחקן הוא בן 27 וטוען שהוא בן 17 ניתן בקלות לאבחן את הרמאות, אך אם השחקן הוא בן 19 וטוען שהוא בן 17, זאת כמובן כבר בעיה גדולה יותר לוודא את זה באופן מדויק וללא טעויות.

העיתונאי הניגרי ג'ורג' אפמניה טוען בראיון לגארדיאן "חבר שלי ששיחק פעם בליגה הניגרית סיפר לי שגילו האמיתי היה 34, אבל גיל הכדורגל שלו היה 21. אתה יכול להיכנס לכל משרד הגירה בניגריה היום, לזייף מסמכים במרכז העסקים הסמוך, לשנות את השם שלך, מקום הלידה, תאריך הלידה, לשלם 10,000-7,000 נאירה במקום המחיר הרשמי של כ -5,500 עבור דרכון בינלאומי ובתוך שעות השלמת את כל התהליך. דרכון חדש, אדם חדש – ואם אתה גם כדורגלן, אז אתה נעשה תוך שניות צעיר יותר בכמה שנים". ברור כי לא כל השחקנים מזייפים את גילם אך מדובר בכמות מדאיגה.

בעשור האחרון הגיעו יותר ממאה שחקנים צעירים מאפריקה ששיחקו בליגת העל, בליגה הלאומית ובליגת הנוער של ישראל. חלקם הגיעו ככישרונות צעירים ומבטיחים מהטופ של הכדורגל האפריקאי. חלקם גם עזבו לאחר שנה או שנתיים כהבטחה בלתי ממומשת. ברור וידוע שלא כל השחקנים הללו זייפו את גילם, אך לאור השחקנים שנחשפו ראוי להציב סטנדרט גם לבדיקת MRI בליגות המקומיות בישראל ובעיקר לוודא שכאשר שחקן משחק בליגת הנוער של ישראל הוא באמת בגיל המותר ולא הרבה מעבר. אם לא יתקיימו הבדיקות הללו בישראל, תיווצר תחרות לא הוגנת על חולצת ההרכב בגילאים הצעירים.