אחד מגדולי השחקנים שצמחו בכדורסל הישראלי נפרד מהפרקט. אמש, במסיבת עיתונאים מרגשת הודיע יותם הלפרין על פרישה אחרי 17 שנים. כוכב הפועל ירושלים ב-5 השנים האחרונות קפטן נבחרת ישראל נחשב לאחד הכישרונות הגדולים ביותר שצמצחו כדורסל הכחול-לבן.

בארון הגביעים שלו יש: שני גביעי יורוליג, שבע אליפויות מקומיות וארבעה גביעי מדינה במכבי תל אביב והפועל ירושלים. הגארד גם הספיק לשחק בקבוצות גדולות באירופה: באולימפיאקוס עמם זכה בשני גביעים מקומיים, באיירן מינכן, סנט פטרסבורג ואולימפיה לובליאנה.

בהודעה קצרה ומרגשת הודע הלפרין על פרישתו: "זה יום חשוב בשבילי. לפני 26 שנה התחלתי לעשות משהו שחשבתי שיהיה התחביב שלי לחיים. ופתאום היום, כשאני בן 34 וחצי, אני חושב איזה מזל היה לי שההורים שלי הקשיבו לילד בכיתה ג' שרק רצה לשחק כדורסל. היום, כשהפרק הכי משמעותי מסתיים, יום לא פשוט ומוזר, שבו חושבים על כל השמחות וההישגים. העולם שלנו הספורטאים מלא בעליות וירידות. אני בטוח שכל מי שהיה פורש אחרי 26 שנים במקצוע, ישאל את עצמו מה היה עושה אחרת. אני יכול להגיד בלב שלם שלא הייתי מחליף רגע אחד במסע הזה".

כנראה שהגוף ששירת אותי נאמנה 26 שנה הרגיש שהספיק לו.

"השנים רצו מהר מאוד, הכרתי המון אנשים מדהימים. אולי לעולם לא הייתי מכיר אותם אם לא הייתי יוצא למסע הזה. ואז הגיע הרגע, אולי המיוחד בקריירה, להגיע להפועל ירושלים. גיא הראל אמר לי 'תבוא, נבנה משהו גדול'. חשבתי מה המשוגע הזה רוצה ממני? וזה קרה, חמש שנים בהפועל ירושלים שינו אותי. אני לא רגיל להיות כל כך במרכז ולקבל כל כך אהבה. לאייל ולאורי, לאוהדים המדהימים, תודה. בגלל זה בחרתי להמשיך את המסע יחד. חשוב לי שיהיה ברור, רציתי להמשיך לשחק עוד טיפה. אבל לצערי הפציעות שאני סוחב כבר תקופה לא מאפשרות את זה.

תודה לך כדורסל

"כנראה שהגוף ששירת אותי נאמנה 26 שנה הרגיש שהספיק לו. תודה לכל החברים שלי בקבוצות, לכל המאמנים שדחפו והאמינו בי, תודה לתקשורת, לקהל בקבוצות השונות. כמובן מעל הכל, תודה לאוהדי הפועל ירושלים, לעולם לא אשכח אתכם. גיא (הראל), היית האיש שליווה אותי בפרק הכי חשוב בקריירה שלי, אתה דמות ומופת בספורט. כל החברים שלי, אתם חלק נכבד מהסיפור הזה. תודה למשפחה שלי, לאלה ששומעים אותי עכשיו ולאלה ששומעים אותי מעל העננים. מקווה שעשיתי אתכם גאים, כי עשיתם אותי גאה כל יום. אחרון חביב, לך הכדורסל. תדאג שיהיה לנו פה כדורסל מצליח עם הישגים, כי על זה חונכתי וגדלתי. אתה משנה חיים של ילד בכיתה ג' שרק רצה לשחק כדורסל".

יותם הלפרין במדי הפועל ירושלים (צילום: Botend / ויקיפדיה).

הלפרין גדל במחלקת הנוער של מכבי ת"א וסומן ככישרון העתיד של הכדורסל. עוד בליגת בתי הספר הוביל את תיכון מטרווסט רעננה לאליפות ליגת העל לבתי ספר. שלושה חודשים לפני יום הולדתו ה-18 ערך בכורה בבוגרים של במכבי ת"א תחת שרביטו של פיני גרשון, בה שיחק במשך ארבע עונות, כחלק מהשושלת הנפלאה של המועדון שזכתה בשני גביעי אירופה רצופים.

בקיץ 2005 יצא הלפרין לשחק באירופה והופיע ביורוליג עם אולימפיה לובליאנה (13.9 נקודות בממוצע). הוא זכה איתה בדאבל הסלובני. בסיום העונה נבחר במקום ה-53 בדראפט ה-NBA על ידי סיאטל סופרסוניקס ואף נבחן במדיה, אך לא השיג חוזה. הלפרין החליט לחזור למכבי ת"א כשחקן משמעותי, זכה איתה באליפות נוספת ועזר לה להגיע לגמר היורוליג 2008.

יותם הלפרין (מימין) במדי נבחרת ישראל (צילום: איגוד הכדורסל).

לאחר שתי עונות חתם הגארד באולימפיאקוס בה אימן פיני גרשון והוא זכה איתה פעמיים בגביע היווני. אחרי שלוש שנים בפיראוס שיחק עונות בודדות בספרטק סנט פטרסבורג הרוסית ובבאיירן מינכן הגרמנית.

אחרי חמש שנים בטופ האירופאי עבר לשחק הפועל ירושלים. כבר בעונתו הראשונה מונה לקפטן הקבוצה והוביל אותה לרבע גמר היורוקאפ, שם נבחר בפעם השנייה לחמישיית המצטיינים השנייה במפעל. עונה לאחר מכן התכבד בהנפת צלחת האליפות הראשונה בתולדות המועדון וכעבור שנתיים הניף את האליפות השנייה שלו באדום והשמינית בסך הכל בקריירה עם שלוש קבוצות שונות.

בליגת ווינר סל מדורג הלפרין במקום ה-111 בכל הזמנים עם 2,420 נקודות עם אחוזי קליעה אדירים מכל הטווחים: 60.5% לשתיים, 45.4% לשלוש ו-87.3% מהקו. ביורוליג רשם 157 הופעות וקלע 992 נקודות.

בשורות נבחרת ישראל שיחק עד היורובאסקט ב-2017 בת”א. בשנת 2004 הוביל את נבחרת העתודה למקום השני באירופה וסיים כמלך הסלים עם ממוצע מחדהים של 25.3 נקודות למשחק. את אותה אליפות הוא גם סיים במקום החמישי באסיסטים עם 4.3. במקביל להופעות בנבחרת העתודה כבר שיחק בנבחרת הבוגרת והיה שותף למקום השביעי באליפות 2003. בנבחרת הבוגרת הופיע ב-7 אליפויות אירופה שהטובה מבחינה אישית הייתה של 2007, אז היה הקלע המוביל של הנבחרת עם 15.9 נקודות למשחק.