קבוצת ליברפול פתחה בצורה נפלאה את העונה, עם שני ניצחונות קלים על וסטהאם וקריסטל פאלאס, כשהיא נראית נהדר והופכת בקלות לאחת המועמדות לזכות השנה בתואר האליפות של הליגה האנגלית. אחת הסיבות המרכזיות לפתיחה המרשימה של הקבוצה, היא הגעתו הצפוייה של נבי קייטה, לאחר שרכשה אותו בקיץ 2017, תמורת 52 מיליון ליש"ט.

בשני המשחקים האחרונים היה קייטה השחקן המרשים ביותר במגרש, חוטף כדורים בצורה אלגנטית בהגנה ובקישור, מוצא את השחקנים הפנויים מסביבו ומניע קדימה את השלישיה ההתקפית המהירה והקטלנית של ליברפול. חשוב לזכור שקייטה הוא רק בן 23, ויש לו הרבה לאן ומתי להשתפר. במשחק מול פאלאס הוא מסר 64 מסירות ב-86%, מסירת מפתח אחת, 5 תקלים מוצלחים (הכי הרבה בין השחקנים במשחק) והמון דברים קטנים, שלא רואים תמיד בסטטיסטיקה. אנו עדים לתהליך של יצירת מפלצת חדשה בקישור של ליברפול ולאחד השחקנים המרשימים בעולם.

קייטה נולד בגינאה, מדינה קטנה במערב אפריקה. בצעירותו אפשר היה לראותו אותו מסתובב כילד ברחובות קונקר, צמוד לאימו מרים, כשהם מוכרים מים קרים כדי לפרנס את המשפחה. קייטה היה עובד מהצהריים עד הערב, והורשה לשחק כדורגל רק לאחר שסיים את עבודתו. "היא אמרה לי שכל דבר שייפול מהשולחן, בין אם זה בקבוק מים או תפוז, אני יכול לשחק עם זה. לא משנה מה היה נופל על הרצפה שיכולתי לבעוט בו, הייתי מבדר את את עצמי עם זה. לכל מקום שהיא הייתה לוקחת אותי, זה מה שהייתי עושה. היו הרבה דברים עגולים לשחק איתם כדורגל. למרבה הצער, היו גם דברים כמו אהילים, אשר נשברו כשניסית להקפיץ אותם. אמא שלי תמיד אומרת כי קניות איתי היו יקרות מאוד."

בגיל תשע הצטרף למועדון מקומי בשם הוריויה, וכבר בגיל 16 נסע לצרפת למבחנים בקבוצות לה מאן ולוריין, במטרה לקדם את הקריירה המקצועית שלו ולקבל חוזה בקבוצה מהליגה הראשונה. "זה היה קשה יותר מכפי שאפשר היה לדמיין, כי כל השאר מלבד השפה היה שונה", הסביר קייטה. "באמת תהיתי אם אצליח אי-פעם. זה היה כל כך קשה. יש לך את החלום שלך במרחק נגיעה, ואז הוא נופל, ואתה צריך להתחיל מההתחלה שוב".

לאחר שלא הרשים במבחנים בשתי הקבוצות בצרפת, החליט לנסות שוב את מזלו בטורניר צעירים בעיר מארסיי, טורניר שאורגן על ידי בן ארצו ומגן סלטיק לשעבר, בובו באלדה. קבוצת איסטרס, ששיחקה אז בליגה השנייה של צרפת, התלהבה מהכישרון הצעיר והחתימה אותו על החוזה המקצועי הראשון שלו. "ראינו את ניבי מגיע בוקר אחד לאימון, וכולנו הבנו מהר מאוד שיש לו משהו נוסף", הסביר חבר צוות איסטרים לשעבר, פואד צ'אפיק. בעונתו הראשונה בקבוצה הצטיין קייטה עם ארבעה שערים, ותשעה אסיסטים ב-22 משחקים.

לאחר שנתיים בליגה הצרפתית השנייה, התגלה הכישרון הצעיר ע"י קבוצת 'רד בול זלצבורג' וחתם במועדון. בליגה האוסטרית הוא ניצל את כוחו הפיזי, מיקום מצויין ואינטליגנציית משחק גבוהה, כדי להפוך לכוכב של הקבוצה בדרך לשתי אליפויות רצופות, ותואר שחקן העונה בליגה האוסטרית לשנת 2015/16. באותו הקיץ עלתה הקבוצה לליגה הבכירה בגרמניה, ובאופן טבעי עבר קייטה למועדון בכיר יותר, והמשיך להצטיין על הדשא גם בליגה הגרמנית.

בעונת הבכורה שלו באחת הליגות הטובות בעולם הצטיין קייטה בן ה-22 והפך כמעט מייד לאחד הכוכבים הגדולים של המועדון, וכל זה בעונת הבכורה שלו בבונדסליגה. הקבוצה המפתיע של העונה סיימה במקום השני בליגה, כשקייטה מתפקד כמוח והנשמה של המערך הקבוצתי של ר.ב. לייפציג. התנועה של קייטה מהצד השמאלי למרכז מאפשרת לו לייצר לחץ בצד ההגנתי, יציאה בכוח מתפרץ והצטרפות להתקפה בצד ההתקפי. במהלך העונה הוא הבקיע 8 שערים ובישל 8 נוספים, וזכה להתעניינות מהקבוצות הגדולות באירופה. בסופו של דבר הוא בחר להצטרף לליברפול.

בראיון לטלגרף הבריטי סיפר קייטה "המשחק שלי הוא מאוד אגרסיבי, במובן החיובי של המילה. המחשבה הראשונה שלי היא איך להגן בצורה הטובה ביותר ולא לוותר. כקשר, תמיד יש לך שחקנים שצריך לסגור מאחור, בנוסף התפקיד שלי הוא לספק את הכדורים עבור החלוצים קדימה, כדי ליצור הזדמנויות. אני שחקן קבוצתי. אני חושב קודם כל על הקבוצה תמיד".

החלום על סטיבן ג'ראד

לאחר הניצחון הגדול במחזור הפתיחה על קבוצת ווסטהאם, החמיא מאמן ליברפול, יורגן קלופ, על ההשתלבות של קייטה בקבוצה, "אמרתי מלכתחילה שהוא ימצא את מקומו מהר מאוד". על ההשתלבות המהירה מגיע הרבה קרדיט מגיע לקייטה ולצוות האימון של ליברפול שדאגו לתת לקייטה את כל הכלים להשתלב ולהצליח, כולל מפגש מפתיע ומרגש עם אחד מגיבורי הילדות שלו סטיבן ג'רארד.

"כשהגעתי לכאן באותו יום לא ידעתי שסטיבן ג'רארד יהיה במתחם האימונים" אמר קייטה. "זה היה מרגש, הוא אמר לי, 'כולם יהיו כאן בשבילך, כולנו הולכים לעזור לך להתפתח'. כילד קטן ראיתי את סטיבן ג'רארד והערצתי אותו, בגיל 12-13 כאשר היינו משחקים ברחובות, הינו לבושים בחולצת ליברפול ואני לבשתי את החולצה שלו. תמיד רציתי להיות כמוהו. זה לא יכול להיות כל אחד אחר, הוא תמיד היה הבוס של הקבוצה".

"הוא יכול לספק אסיסטים, הוא יכול להבקיע שערים", מתפעל ג'ורג'יניו ווינאלדום משותפו החדש לקישור של ליברפול. "הוא יכול לשמור את הכדור ולתת לנו… אני לא רוצה להגיד זמן לנוח אבל… זמן לשמור את הכדור כקבוצה. הוא יכול להחזיר את הכדור לאחר שעבדנו אותו. הלחץ שהוא יוצר על הקבוצה הנגדית הוא מעולה. אני חושב שהוא חתימה מצויינת עבורנו!"

עם המעבר לליברפול, הפך קייטה לשחקן הכדורגל המפורסם ביותר שיצא מגינאה. כאשר הוא מגיע לביקור בית, הוא לא שוכח מהיכן בא, "אני תמיד קונה כמה שיותר נעלי ספורט לילדים הצעירים, כי אני יודע כמה זה חשוב לילדים שיהיה להם משהו כל כך בסיסי משלהם", סיפר. "רציתי להיות דקו (הפורטוגלי), טיטי קמרה או פסקל פיינדונו (שני כוכבי כדורגל מקומיים) כשהייתי צעיר. עכשיו יש ילדים שמשחקים ברחובות עם השם שלי על הגב של החולצות שלהם! זאת מוטיבציה מאוד גדולה בשבילי, ואני מקווה שאני ממשיך להראות להם שבעזרת אומץ ונחישות הם יכולים להשיג כל דבר".

לאחר שני מחזורים ליברפול נראית מעולה. צירופם של נבי קייטה והשוער הברזילאי אליסון מעניקים לקבוצה את הביטחון ההגנתי והניצוץ בקישור שהיה כל כך חסר להם, כדי להפוך לאחת הקבוצות בעולם. כעת הם יצטרכו להמשיך ביכולת הזאת גם מול הקבוצות הטובות בליגה ולשלב בקבוצה גם את את שני שחקני הרכש הנוספים פביאנו ושאקירי בקישור הקבוצתי.