ב-2 ביולי 1994 בשעה 3 לפנות בוקר ,יצא אנדרס אסקובר ממועדון לילה בעיר מגוריו מדיין. אסקובר נכנס לרכבו ותכנן לנסוע לביתו. בניסיון לצאת ממגרש החניה של המועדון, הוא נעצר ע"י ארבע אנשים שיצאו בעקבותיו מהמועדון. הוויכוח ביניהם הפך לסוער, עד שאחד מהארבע הוציא אקדח וירה שישה כדורים בגבו של קפטן נבחרת קולומביה, בזמן שישב במכוניתו. אסקובר נלקח לבית חולים מקומי, שם נקבע מותו. אותו היום נחשב לאחד הימים השחורים בתולדות הכדורגל העולמי, יום שמזכיר שיש גם צד אפל למשחק.

אנדראס אסקובר היה בן 27 בלבד במותו. הוא היה בלם מצטיין במדי קבוצת נסיונל המקומית והיה קפטן נבחרת קולומביה במונדיאל '94. ברון הסמים פבלו אסקובר היה אוהד כדורגל שרוף וברבות הימים הפך לבעלים של קבוצת הכדורגל של העיר מדיין, אתלטיקו נסיונל. מכירת כרטיסים פיקטיבית ויצירת מחירים מנופחים במעבר של שחקנים בשוק העברות, איפשרה לו לכבס מאות מיליוני דולרים. קרטלים אחרים החלו לחקות אותו, ובשנות ה-80, בשל ההשקעה של ברוני הסמים במועדונים השונים פרח הכדורגל הקולומביאני, שעד אז היה נחשב לחלש ועני יחסית לליגות החזקות בדרום אמריקה.

אנדרס אסקובר היה חלק מדור הזהב הזה לצד חבורת שחקנים נדירים כמו אדולפו ואלנסיה, פאוסטינו אספרייה, פרדי רינקון וקרלוס ואלדרמה.

ברון הסמים פבלו אסקובר, צופה במשחק כדורגל של נבחרת קולומביה בעיר מדיין בקולומביה בשנת 1983 (AP Photo, File)

השכר הגבוהה יחסית ששולם בעזרת כספי הסמים, עודד את השחקנים הטובים ביותר של קולומביה להישאר בליגה המקומית. הכסף הגדול הצליח להביא גם שחקנים דרום אמריקאים איכותיים ממדינות אחרות, והפך את הקבוצות המקומיות לאימפריות בהתהוות. השילוב בין הכוכבים המקומיים לשחקני רכש איכותיים, והכסף הגדול שזרם בכדורגל הקולומביאני, קידם בצורה משמעותית את השחקנים המקומיים הצעירים שזכו לדקות משחק משמעותיות לצד השחקנים הטובים ביבשת. שילוב מיוחד שהפך את אתלטיקו נסיונל לקבוצה הראשונה מקולומביה שזוכה בקופה ליברטדורס בשנת 1989. באותו משחק גמר בלתי נשכח, הבלם אנדרס אסקובר היה אחד המצטיינים, כולל כיבוש פנדל קריטי בבעיטות הכרעה.

שחקני הכדורגל הפכו לגיבורים לאומיים והיו מקורבים לברוני הסמים באותה התקופה. הכוכבים הוזמנו למסיבות פרטיות של קרטלי הסמים, ושחקני נסיונל היו כמו בני בית באחוזה הענקית של פבלו אסקובר. רוב השחקנים אהבו את אבק הכוכבים, הכסף והיוקרה, רובם גדלו כילדים קטנים במגרשי הכדורגל שהקימו והכירו מגיל צעיר את צמרת הקרטלים. כל עוד פאבלו היה בחיים, אף לא העז לגעת בשחקנים האהובים עליו.

33 משחקים ללא הפסד

במוקדמות מונדיאל 1994 שובצה קולומביה לבית עם ארגנטינה, פרגוואי ופרו. קולומביה הייתה לנבחרת הראשונה שניצחה את ארגנטינה לאחר 33 משחקים ללא הפסד, כאשר גברה עליה 1–2 בקולומביה, משערים של אדולפו ואלנסיה ואיבן ואלנסיאנו. במחזור הסיום של שלב הבתים הגיעה קולומביה למשחק חוץ באצטדיון המונומנטל, כשהיא ראשונה בבית עם יתרון נקודה על ארגנטינה. ארגנטינה הייתה חייבת לנצח במשחק על מנת לסיים ראשונה בבית ולהעפיל למונדיאל ישירות ללא משחק פלייאוף נוסף, בעוד לקולומביה הספיקה תוצאת תיקו.

קולומביה הדהימה את ארגנטינה ואוהדיה כאשר הביסה אותה 0–5 מצמדים של פרדי רינקון ופאוסטינו אספרייה ושער נוסף של אדולפו ולנסיה, באחד ממשחקיה הגדולים בכל הזמנים. כש-70 אלף אוהדי ארגנטינה עמדו בסיום והריעו לשחקני קולומביה, ניתן היה להבין את גודל המאורע. בעקבות הנצחון המזהיר, הצהיר שחקן העבר פלה כי קולומביה היא הפייבוריטית מבחינתו לזכות במונדיאל בארה"ב. במהלך 26 המשחקים שהתקיימו לפני מונדיאל ארה"ב, הפסידה נבחרת קולומביה רק פעם אחת.

למרות שהתוצאה לא שיקפה את הפער בין שני הקבוצות ולמרות שהשער הראשון במשחק הובקע רק בדקה ה-41 ואחרי השער השני בדקה ה-49 נראה באופן ברור ששחקני ארגנטינה לא משחקים יותר ולא רצים אחרי הכדור. התוצאה המפתיעה הכניסה מדינה שלמה לאמונה שקרית שהיא אחת הטובות בעולם, אמונה שעוד תתנקם בה במהלך המונדיאל הקרוב.

ארונו של קפטן נבחרת קולומביה אנדרס אסקובר, בעיר מדיין בקולומביה לאחר שנרצח בעקבות גול עצמי שכבש במשחק נגד ארה"ב במונדיאל. 2 ביולי 1994 (AP Photo/Fernando Llano)

המעצר של היגיטה

הקשר ההדוק בין קרטלי הסמים לנבחרת, החל להראות את אותותיו הבעיתיים כבר בפרשה מעוררת מחלוקת שהתרחשה בסוף 1993. השוער הקולומביאני הבכיר והמפורסם רנה היגיטה היה חבר קרוב של ברון הסמים פאבלו אסקובר, ונצפה מבקר אותו בעת שישב בכלא. המשטרה המקומית לא אהבה בלשון המעטה את הקשר הציבורי בין השניים.

הגייטה נעצר במפתיע ע"י המשטרה ב-4 ביוני 1993, שבוע וחצי בלבד לפני פתיחת הקופה אמריקה 1993. הסיבה הרשמית למעצר הייתה אשמה בפרשת חטיפת בתו של אחד מחבריו של אסקובר, לואיס קרלוס מולינה. היגיטה נעצר ונשלח לבית הסוהר, שם שהה למעלה מחצי שנה, מאסר שבעקבותיו פספס את המונדיאל החשוב בארה"ב. רוב האנשים האמינו שהסיבה האמיתית למעצרו היתה מבוכה ממשלתית, כי לדמות מפורסמת היה קשר פומבי עם אחד מברוני הסמים המבוקשים ביותר בקולומביה ובאמריקה.

ההפסד מול רומניה

האופריה שעטפה את קולומביה בעקבות סדרת הנצחונות התנפצה במהלך המונדיאל. בשלב הבתים שובצה נבחרת קולמוביה לבית קל יחסית עם נבחרות רומניה, ארה"ב ושוויץ. רומניה נחשבה לקבוצה יחסית טובה עם  הכוכב הגדול גיורגי חאג'י, אך ארה"ב המארחת ונבחרת שוויץ היו נבחרות חלשות שקולומביה הייתה אמורה לחלוף בקלות על פניהן. במשחק הפתיחה הפסידה נבחרת קולומביה לנבחרת רומניה בתוצאה 3:1. ההפסד המוקדם יצר לחץ בלתי סביר על שחקני הנבחרת ועל ברוני הסמים בקולומביה.

ההפסד סימן את תחילתו של משבר פסיכולוגי, שהקבוצה וצוות האימון לא היו מוכנים לו. ברוני סמים רבים הפסידו סכומי כסף גדולים בהימורים על משחקה של הנבחרת,והחלו להתקשר ולהלחיץ את שחקני הנבחרת, איימו על חלקם ברצח ופגיעה במשפחתם. האקרים בשירות ברוני הסמים הצליחו לפרוץ למערכת הטלוויזיה של מלון הנבחרת, ולהקרין מסרים מאיימים בטלויזיות שבחדרי השחקנים. למאמן מטוראנה נאמר שאם הקשר גבריאל גומס, אחיו של עוזר המאמן, יפתח שוב בהרכב – כל הנבחרת תירצח.

ב-22 ביוני 1994 פגשה קולומביה את ארצות הברית בלוס אנג'לס, למשחק שבו היא הייתה פייבוריטית ברורה לניצחון. בדקה ה-34 של המשחק, הקשר האמריקאי ג'ון הארקס שלח כדור רוחב לרחבה הקולומביאנית, ואסקובר גלש אל הכדור ודחק אותו לעבר שערו של אוסקר קורדובה. קולומביה לא הצליחה לחזור למשחק לאחר השער העצמי של אסקובר, ובסיומו הפסידה 2-1 והודחה מעשית מהטורניר. במשחקה האחרון בטורניר ניצחה קולומביה את שווייץ 0–2, אך בעקבות ניצחונה של רומניה על ארצות הברית במשחק המקביל, סיימה קולומביה במקום האחרון בבית והודחה באופן מאכזב מהטורניר.

אוהדי נבחרת קולומביה מניפים דגל במהלך מונדיאל 1998, לזכרו של קפטן נבחרת קולומביה אנדרס אסקובר, שנרצח ארבע שנים קודם לכן בעקבות גולן עצמי שכבש במונדיאל 1994. (Alexander Hassenstein/ Getty Images IL)

לאחר ההדחה הכואבת פרסם אסקובר מאמר בעיתון המקומי El Tiempe בו הוא מנסה לשמור על אופטימיות: "החיים לא נגמרים כאן. אנחנו חייבים להמשיך הלאה. לא משנה כמה קשה, אנחנו חייבים לעמוד מחדש. יש לנו רק שני אופציות: לאפשר לכעס לשתק אותנו ולאפשר לאלימות להימשך או להתגבר ולנסות כמיטב יכולתינו לעזור לאחרים. זאת היא הבחירה שלנו. בבקשה תנו לנו לשמור על הכבוד. דרישת שלום חמה לכולם. זאת הייתה חוויה מדהימה ונדירה ביותר".

אסקובר היה אחד השחקנים היחידים שחזר לקולומביה, לאחר המונדיאל, משום שהיה אמור להינשא לארוסתו ולחתום על חוזה בקבוצת מילאן, מהקבוצות הגדולות בעולם באותן השנים. אסקובאר שכינוי היה 'הג'נטלמן של הכדורגל', האמין שהאיומים שהיו על חיי השחקנים במהלך המונדיאל היו איומיי סרק. קרובי משפחתו שהתגוררו בארה"ב עוד ניסו לשכנע אותו להישאר אצלם עד שהמצב ירגע, אך אסקובר סירב וחזר מיד אחרי ההדחה לקולומביה.

הוא היה רגיל למרחץ הדמים ששטף את רחובות המדינה באותם השנים, אך הוא ושאר עולם הכדורגל לא יכלו להאמין שקרטל הסמים יפגע גם בשחקני הכדורגל, אלו שזכו עד אז לקונסנזוס של הגנה מפני הכאוס ברחובות המדינה. עשרה ימים בלבד לאחר השער העצמי, נרצח אנדרס אסקובר לאחר ויכוח שהתחיל במועדון לילה וגלש לחניה.

מבין הארבע שרצחו את אנדראס אסקובר היו האחים פדרו וחוסה גאיון, ברוני סמים מקרטל קאלי, קרטל מתחרה לפבלו אסקובר, שנרצח ב-1993. שניהם יצאו נקיים מכל אשמה בבית המשפט, ומי שלקח את האחריות על הירי היה שומר הראש והנהג שלהם, הומברטו קסטרו מוניוס, שנידון ל־43 שנים בכלא. מוניוס ריצה 11 שנים מתוך מאסרו ושוחרר בזכות התנהגות טובה.

להלוויתו של אסקובר הגיעו כ-100,000 איש בעקבות הרצח ואווירת האלימות הקשה ששררה אז בקולומביה, חלק משחקני הנבחרת הבולטים החליטו לפרוש מהנבחרת. נשיא קולומביה ססאר גוויריה ספד, "אנדרס אסקובר היה קורבן של "אלימות האבסורד" המשפיעה על המדינה". זכרונו ממשיך להישמר בעיקר על ידי אוהדי נסיונל, אשר נוהגים להגיע למשחקים של הקבוצה עם תמונתו.

ביולי 2002 עיריית מדיין החליטה להציב פסל בדמותו של אסקובר בפארק ציבורי שקרוי על שמ, ומשפחתו ייסדה פרויקט חינוכי שמטרתו לעזור לילדים חסרי אמצעים להתפתח באמצעות לימוד כדורגל. הרצח של אסקובר פגע בתדמיתה של קולומביה בעולם, שנתפסה גם כך כמדינה בעלת בעיות אלימות, פשיעה ועוני. זאת בניגוד לניסיונותיו של אסקובר עצמו לקדם ולשפר את התדמית של קולומביה, דבר שהקנה לו הערכה רבה בקרב הציבור.

"נתראה שוב בקרוב", סיים אסקובר את מאמרו בעיתון לאחר ההדחה, "כי החיים לא נגמרים כאן".