רפאלה סילבה, לוחמת הג'ודו בת ה-26 מברזיל, סיימה את אליפות העולם שנערכת בימים אלה בבאקו מאוכזבת: האלופה האולימפית ואלופת העולם לשעבר שרצתה לחזור הביתה עם מדליה נוספת עפה מהתחרות כבר בסיבוב הראשון. אך למרות ההפסד, סילבה, שכבר הוכיחה במהלך חייה שהיא עשויה מחומר אחר, כבר מתכננת את הקאמבק שלה לרמות הגבוהות ביותר בדרך לנסות לזכות בפעם שנייה ברציפות  במדלית הזהב באולימפיאדת טוקיו 2020. הפסד אחד הוא לא מה שירתיע את ספורטאית הענק שנולדה ב'עיר האלוהים'.

רפאלה סילבה גדלה באחד השכונות הכי קשות ואלימות בברזיל הפאבלה הענייה ומוכת הפשע סידאג'י ג'י דאוש אשר ממערב לריו דה ז'ניירו. על עלילותיה האלימות של השכונה נעשה סרט הדרמה המצליח "עיר האלוהים", שאף היה מועמד לארבע פרסי אוסקר.

כילדה קטנה רפאלה התאהב בכדורגל והייתה משחקת עם הבנים  ברחובות הצרים של הפאבלה. בגיל 7 החליט אביה לרשום אותה ואת אחותה ראקל לחוג הג'ודו המקומי כדי ששתי בנותיו ילדו להגן על עצמן מהאלימות הקשה השוררת ברחובות. שני האחיות גילו מגיל צעיר כישרון יוצא דופן ותפסו את עינו של המאמן ג'יראלדו ברנרדס.

אביהם לואיז קרלוס מספר בראיון לעיתון esporte "הן היו כל כך טובות, שיום אחד פנה אלי המאמן שלהן וביקש ממני שהן ימשיכו בג'ודו. כי לפי דעתו הן יכולות להגיע בעתיד לנבחרת ברזיל בג'ודו. וזה מה שקרה. בהתחלה רפאלה לא רצתה לעזוב את הכדורגל, אך לאחר זמן מה היא קיבלה את והחליטה להקדיש את כל כולה לספורט החדש".

רפאלה המשיכה לעסוק בג'ודו במקביל למשחק הכדורגל החובבני בשכונה. אך ככל שהיא התבגרה היא לא מצאה מסגרת אחר לפתח את הכישרון שלה בכדורגל, המשחק במגרשי העפר של השכונה הפכו לקשים ופיזיים יותר, ובגיל ההתבגרות היא נאלצה לוותר על האהבה שלה לכדורגל ועל החלום להפוך לשחקנית מקצוענית,  שהתעלפה באמצע המשחק במגרש.

לאחר שהתאוששה מהעילפון, רפאלה עברה משבר רגשי מאוד גדול. היא החלה להבין שהיא חייבת לוותר על החלום שלה, שהיא לא מסוגלת יותר להתחרות פיזית בנערים שמשחקים אתה בשכונה. בהתחלה היא נכנסה לדיכאון ואיבדה את התיאבון לאוכל. הוריה נלחצו, אך הצליחו לעבור יחד אתה את המשבר הקשה. עם היא זמן היא החלה לצמצם את ההגעה שלה למגרשי הכדורגל, עד שלבסוף החליפה את מגרשי העפר לתשוקה אדירה על מזרון הג'ודו.

אחותה הגדולה בשלוש שנים ראקל הייתה כישרון אדיר בפני עצמו. בגיל 15 בלבד, לאחר חמש שנים בלבד בתחום הג'ודו היא זומנה לראשונה להתחרות במדי נבחרת הנערות של ברזיל. זה היה כבוד אדיר למשפחה ולנערה הצעירה. אך ראקל שהמשיכה לחיות בפאבלה במקביל להצלחתה, נכנסה להריון לא מתוכנן.

ראקל סיפרה לאחותה הקטנה את הסוד הגדול, היא החליטה לשמור על הילדה ולהמשיך את ההיריון במקביל לאימונים ולהופעה במדי הנבחרת. היא קיוותה שאף אחד לא ישים לב והיא לא רצתה לוותר על הזימון הראשון במדי הנבחרת. בתמימותה דמיינה שלאחר ההיריון היא תוכל להמשיך להתחרות בספורט האהוב אליה ולהגיע לרמות הגבוהות בעולם במקביל לגידול הילדה. האחיות סילבה הצליחו לשמור על הסוד עד שההריון הפך לבלתי ניתן להסתרה, וראקל נאלצה לפרוש זמנית מג'ודו.

אמא זנילדה מספרת "רפאלה (בת ה-12) הייתה מאוד עצובה להחזיק את הסוד הגדול של אחותה, היא אפילו החלה להבריז מהבית ספר. זה פשוט הרג אותה מבפנים, עד שהיא נשברה וסיפרה לנו שאחותה בהריון. ראקל המשיכה להחביא את ההריון וניסתה להמשיך להתחרות במדי הנבחרת. היינו צריכים עזרה פסיכולוגית כדי להתגבר על המשבר הקשה בחיי המשפחה שלנו.". למרות הקושי הנפשי, רקאל החליטה לא  לוותר ולא לעזוב את הג'ודו והמשיכה להצטיין גם לאחר ההריון. היא לא הגיע אף פעם ליכולת האישית של אחותה הקטנה, אך היא הייתה המחליפה הראשונה של נבחרת הג'ודו בקטגוריה הקבוצתית באולימפיאדה בריו.

רפאלה פרצה לתודעה הבינלאומית עם זכייה מפתיעה באליפות העולם עד גיל 20, בגיל  16 בלבד. בגיל 19 היא זכתה במקום השני במשחקי הפאן אמריקה ובמקום השני באליפות העולם שנערכה בצרפת. ההישגים הנהדרים שלה בזירה הבינלאומית העניקו לה כרטיס לאולימפיאדה הראשונה שלה בלונדון 2012. בעקבות הזכייה במקום השני באליפות העולם, רפאלה הגיע עם ציפיות ענקיות לזכיה במדליה בבמה הגדולה בעולם.

רפאלה בת ה-20 לא עמדה בלחץ הכבד שהופעל עליה והפסידה בעקבות פסילה, כבר בסיבוב הראשון. כאשר היא הגיעה שבורה חזרה לביתה היא גילתה שברשתות החברתיות החלו לקלל אותה באופן אישי וללעוג לה עם אמירות ויחס גזעני. העובדה שרפאלה הגיעה מאחת השכונות הידועות לשמצה בברזיל, בתוספת להופעה החיצונית וסגנון הדיבור הישיר והפשוט, הקשו עליה להפוך לקוננזוס בספורט הברזילאי. בעקבות היחס הגזעני והאלים. התחושות הקשות הציפו אותה וכמעט גרמו לפרישה בגיל 20 בלבד מהספורט האהוב אליה.

לאחר הפסקה של חמישה חודשים היא החליטה לחזור, נחושה מאי פעם שהיא תצליח למרות חוסר הפירגון וחוסר הקבלה מסביבה. בשנת 2013 היא הצליחה לשוב לרמות הגבוהות ביותר. בחודש אוגוסט היא זכתה במדליית הזהב באליפות הפאן אמריקה. באותה השנה היא הגיע שוב לאליפות העולם והפעם היא זכתה במדליית הזהב אחרי ניצחון על מארטי מאלוי האמריקנית בגמר, הזכייה הראשונה אי פעם של ג'ודוקא ברזילאית באליפות העולם.

הגו'דוקא רפאלה סילבה בקרב הגמר באולמפיאדת ריו 2016. אוגוסט 2016. (צילום:CP DC Press / Shutterstock.com)

לאחר הזכייה באליפות ניגשה אליה מאחורי הקלעים, האחיינית שלה אנה קרולינה והעניקה לה חיבוק חם. אנה קרולינה, הבת של ראקל, אז בת 8 אמרה לתקשורת הברזילאית "אני מאוד גאה בה. אני רוצה להיות טובה כמוה כאשר אגדל."

באולימפיאדת ריו 2016 היא הגיעה נחושה להוכיח לכל העולם ולעם הברזילאי שהיא עשויה מחומר אחר, שהילדה הקטנה שגדלה ב"עיר האלוהים" מסוגלת לעשות היסטוריה ולזכות בעיר הולדתה במדלית זהב אולימפית שתביא המון כבוד לעיר שלה ולמדינה כולה. במהלך הטורניר היא הייתה בשיאה וזכתה לסגירת מעגל יפה, כאשר היא ניצחה בגמר האולימפי את דוריאסורינגין סומייה המונגולית. הזכיה שלה בטורניר, העניקה את מדלית הזהב האולימפית הראשונה של ברזיל באותה האולימפיאדה.

לאחר הניצחון היא חגגה ורצה להתחבק עם האוהדים והמשפחה שלה. סילבה הצליחה להפוך באותו היום לגיבורה הספורטיבית של ברזיל. באותם רגעים מלאי קסם היא הפכה לסמל של מאבק אינסופי במציאות חיים קשה, בלי להתפשר או לעצור בדרך עד שמצליחים להגשים את החלום שחלמת כל חייך ושנתן לך את הכוחות להמשיך הלאה גם כשהדרך אליו נראית בלתי אפשרית.