פרס נובל לרפואה יוענק השנה לשני חוקרים מיפן וארה"ב שפתחו טיפול חדשני לסרטן, כך הכריזו היום (שני) במכון קרולינסקה לרפואה בשבדיה. השניים, פרופ' טסוקו הונג'ו מאוניברסיטת קיוטו ופרופ' ג'יימס אליסון מאוניברסיטת טקסס, הובילו מחקר שמאפשר לפגוע ביכולתם של תאים סרטניים להתגונן מתאים של מערכת החיסון.

במלים אחרות, שני החוקרים מצאו דרך להתמודד עם המנגנון של תאים סרטניים שמסוגל להפריע לפעילות החיסונית כלפיהם בגוף, ובכך להמשיך להתפשט. הגילויים שלהם מאפשרים פגיעה במנגנוני השיבוש הללו ובכך מסייעים למערכת החיסונית להתמודד עם התאים הסרטניים.

השניים גילו בנפרד, בשנות ה-80 וה-90, דרכים להתמודד עם השחיקה הזו במערכת החיסונית. הרקע לגילוי הוא קולטני תאי דם לבנים, השייכים למערכת החיסון ונקראים תאי T. הם נצמדים לתאי הסרטן ומסייעים לגוף לפעול ולהשמיד את הגידולים. אלא שאחד הגורמים המעכבים את הפעילות הזו הוא חלבון בשם CTLA-4. בשנות ה-90 ייצר פרופ' אליסון נוגדן המסייע בנטרול החלבון הזה. ניסוי שנערך על עכברים העלה כי הם מסוגלים להתגבר על גידולים קיימים ואף למנוע את היווצרותם של חדשים.

פרופ' הונג'ו גילה אף הוא מנגנון לנטרל חלבון מסוג אחר, PD-1, שפגע בפעילותם של תאי T. בניסויים שערך הוא ייצר נוגדנים לאותו חלבון שפגע בפעילות תאי T. גילויו הביא לפיתוחה של תרופה הנמכרת תחת השם "קיטורדה", שנחשבת מהפכנית לטיפול בכמה סוגי סרטן. היא אף נכנסה בשנה שעברה לסל התרופות בישראל.

וישנה גם זווית ישראלית: פרופ' אליסון זכה בשנה שעברה בפרס וולף היוקרתי לרפואה. הוא הגיע ביוני אשתקד לישראל וקיבל את הפרס מידי נשיא המדינה ראובן (רובי) ריבלין. בהודעה שנמסרה מטעם קרן וולף, צוין כי הוא מצטרף בכך לשורה של זוכי הפרס המקומי שלאחר מכן זכו גם בפרס נובל, בהם פרופ' דן שכטמן, פרופ' עדה יונת ופרופ' אברהם הרשקו.