באליפות העולם שהתקיימה בדוחא, זכתה סימון ביילס במדליה ה-20 שלה באליפויות העולם ובכך השוותה את השיא של סבטלנה חורקינה מרוסיה ששלטה בתחרויות התעמלות הקרקע בשנות ה-90. ביילס רק בת 21 וזה רק עוד ציון דרך נוסף לקראת הפיכתה למתעמלת הגדולה בכל הזמנים. 

ביילס היא הרבה מעבר למתעמלת. השליטה האבסולוטית שלה בגופהּ והמודעות לתנועות ולמיקום שלה, בתוספת לחיוך הכובש ושמחת החיים המדבקת הופכים אותה לאמנית שמציירת בתנועותיה המדויקות את היצירה המושלמת. ביילס נולדה לזוג הורים מכורים לסמים ואלכוהול ועזבה את הבית בגיל צעיר, גילתה את עולם ההתעמלות בטעות, לאחר שטיול מעון היום שלה לחווה מקומית, הגיע לאולם התעמלות בגלל מזג אוויר חם מדי. היא הצליחה בעזרת אופי ונחישות יוצאת דופן להיות היד העדינה המחזיקה את נוצת הדיו שכותבת מחדש את ההיסטוריה של ההתעמלות האומנותית.

ארבעה ימים לפני פתיחת אליפות העולם המתקיימת בדוחא שבקטאר, אושפזה ביילס בבית החולים ואובחנה כסובלת מאבנים בכליות. היא לא נתנה לאבחנה הרפואית לעצור בעדה מלזכות באליפות העולם וצייצה בחשבון הטוויטר שלה כי "האבן בכליות יכולה לחכות" והוסיפה ש"התחלנו לחשוב שיש לי אפנדיציט, אז רצינו ללכת על בטוח. אחרי בדיקות הבנו שמדובר באבנים בכליות. אני קצת בכאבים, אבל האדרנלין עוזר". ביילס הגיעה נחושה מתמיד והצליחה לזכות בשש מדליות בתחרות. מתוכן 4 מדליות זהב.

סימון ביילס, ומדליית הזהב שזכתה בה באליפות העולם בהתעמלות בקטאר (צילום: AP Photo/Vadim Ghirda).

סימון נולדה לזוג הורים שמכורים לסמים ואלכוהול. אביה יצא מהתמונה בשלב מוקדם מאוד ואימה שאנון נשארה לגדל את ארבעת ילדיה לבדה. חוסר היכולת של האם להתמודד עם הקשיים בחייה, גרמו לה להמשיך ליפול עמוק יותר לתוך מציאות חלופית, שהחומרים משני התודעה אפשרו לה.

שאנון לא יכלה לטפל בארבעת ילדיה בגלל ההתמכרות לסמים ולאלכוהול. סימון ואחיה בילו את שנותיהם הראשונות כשהם נכנסים ויוצאים מבתי אומנה באוהיו. לאחר ניסיון כושל לאחד את הילדים עם אמם בקולומבוס שבאוהיו, החליט רון, אביה של שאנון, להיכנס לתמונה ולאמץ ביחד עם אשתו השנייה נלי, את שני הילדים הצעירים, סימון ואריה, שהייתה בת שלוש. אחותו של רון, אימצה את שני הילדים הבוגרים יותר.

עד אז, שני הבנים של הזוג המאמץ, אדם ורונלד, התקרבו לגיל הקולג'. בלילה שלאחר חתימת המסמכים הרשמיים, נעצרה סימון על גרם המדרגות בדרכה אל מיטתה, פנתה אל נלי ושאלה "האם זה בסדר אם אקרא לך אמא?". "את יכולה", השיבה לה נלי, שזכרה את אותו היום כ"יום גדול מאוד בחייהם. עשינו את זה כמשפחה", כך סיפרה בראיון לוושינגטון פוסט. "וזאת הייתה ההחלטה הכי טובה שעשינו". 

התנאים של רון לקחת תחתיו את שתי הבנות היו נוקשים מאוד. הוא שכנע את אימן לחתום על חוזה נוקשה, בו היא לא רק מעבירה את זכויות הגידול לאביה, אלא גם מסכימה לא ליצור קשר עם הילדים לשנים ארוכות, עד שהיא תהיה נקייה מסמים ואלכוהול. עברו שש שנים לפני ששאנון ראתה שוב את ילדיה – החלטה של אביה ששאנון מודה שהיא לקחה בצורה קשה מאוד. 

בראיון שלה לדיילי מייל היא מספרת: "כשחתמנו על הניירות, זה היה כמו שאבא שלי ביקש ודרש ממני. אני לא מתקשרת, ולא מבקרת. ככה זה היה בהתחלה. לקח לי שש שנים עד שראיתי שוב את הילדים שלי. כיבדתי את אבא שלי, כדי לאפשר את המעבר של הילדים. הוא הרגיש שזה הדבר הטוב ביותר עבורם. היה קשה לוותר על הילדים שלי אבל לא הייתי מסוגלת לטפל בהם. עדיין השתמשתי (בסמים – ל.ב) ורון לא רצה שאני אכנס ואצא מחייהם כשלא הייתי נקייה. הייתי אטומה, לא היה אכפת לי, צרחתי שאני רוצה לראות את הילדים שלי ושאלתי למה הוא עושה לי את זה. אז לא הבנתי את זה, אבל שנים אחר כך הבנתי למה. הייתי צריך להתמודד עם הבעיות שלי קודם כל".

סימון ביילס, באולימפיאדה בריו דה ז'נרו 2016 (צילום: shutterstock).

סימון ואחותה גדלו בעיירה הקטנה בשם ספרינג, בטקסס אצל סבא וסבתא שלהם, שהפכו להיות ההורים שלהם. את התעמלות הקרקע גילתה ביילס לגמרי בטעות. ביילס תמיד אהבה לקפוץ על הרהיטים בבית, עד כדי כך שסבתא שלה, נלי, התעייפה מלהעיר לה שהספות והכיסאות אינם מגרש משחקים. כשביילס הייתה בת 6, היא יצאה לטיול עם מעון היום שלה לחווה מקומית. בעקבות מזג אוויר חם מדי, הקבוצה העבירה באופן ספונטני את הפעילות לאולם התעמלות בו התאמנו ספורטאים מקומיים. ביילס הקטנה הייתה מהופנטת מהספורט החדש שנגלה לנגד עיניה וידעה מייד ששם נמצא מקומה הטבעי.

לא עבר זמן רב עד שביילס הצעירה תפסה את תשומת הלב של המאמנת איימי בורמן. ביילס הייתה על הרצפה, מביטה בקפידה במתעמלים מבוגרים יותר, זרועותיה מושטות כלפי מטה, כך שהקצה האחורי שלה ריחף מעל הקרקע ורגליה מושטות לפניה. בלי מאמץ מעבירה את רגליה מתחת לזרועותיה. "זה היה לא נורמלי!", נזכרה בורמן, שנדהמה מהשליטה של הילדה בשריריה. "אני זוכרת בבירור שעברתי על פניה וחשבתי לעצמי שאני חייבת להסתכל שוב על הילדה הזאת".

ביילס הוכיחה יכולת למידה מהירה בעולם ההתעמלות. היא נהגה לצפות בנערות מבוגרות ממנה מבצעות כל מיני תרגילים ורק על ידי צפייה מהצד, ללמוד איך לבצע אותם בעצמה בקלות. "יש לה חוש אוויר מיוחד", אמרה בורמן. "היא במודעות באיזה תנוחה נמצא הגוף שלה כשהיא באוויר". בעוד שמבנה הגוף שלה אולי אידיאלי להתעמלות, הייתה זו השאפתנות שלה שקידמה אותה לעבר גבהים חדשים. ככל שהיא הייתה מבלה יותר עם המתעמלות הטובות במדינה, הבנות עם השאיפות האולימפיות אותן פגשה במחנות אימונים ארציים, כך התפתחה ממתחרה אקרובטית לאמנית של הגוף.

"הייתי בודקת את יכולות הגוף שלי ומקווה להצליח ללמוד את התרגילים כמו שצריך. רציתי להיות כמו כל שאר הבנות אבל הן היו כל כך נקיות ומדויקות בכל מה שהן עשו". 

כשהייתה בת 14, ביילס התחילה להתחרות ברמות הגבוהות ביותר. כדי להתכונן לתחרויות הגדולות, ביילס הייתה צריכה להתאמן 32 שעות שבועיות, מה שלא איפשר לה להמשיך ללמוד בית ספר ציבורי בו למדו כל חבריה. כך, בגילה הצעיר נאלצה לבחור בין לימודים עם חברים בבית ספר רגיל לבין המשך הקריירה המקצועית ולעבור ללימודים בביתה עם סבתא נילי.

נלי סיפרה שהיא אמרה לביילס כי "לא משנה מה תחליטי אני תמיד אתמוך בך. אבל את חייבת לעשות את החלטה הזאת. זאת לא יכולה להיות אני, כי זהו שינוי אמיתי בחיים שלך". לאחר התלבטות מאוד קשה, החליטה ביילס להשקיע את כל כולה בספורט האהוב עליה ועברה להום סקולינג. לימים סיפרה שלאחר שקיבלה את החלטה "היו שבועות בהם לא היה יום שלא בכיתי בו".

כמעט כל דבר גרם לכך. היא הייתה חושבת על הכלבים שלה ובוכה, היא הייתה טועה בתרגיל במהלך האימונים ובוכה. אז היא ניסתה לשים איפור עיניים כתמריץ שלא לבכות וזה לא עבד. ביילס התקשתה להתמודד עם הרגשות הסוערים של גיל ההתבגרות בשילוב עם הציפיות הקיצוניות שלה מעצמה. היא הייתה מביטה במתעמלים הטובים בעולם ומיידית משווה את עצמה אליהם. לאחר תקופה של משבר רגשי ארוך, הצליחה נלי לשכנע אותה לפנות לפסיכולוג לעזרה.

"הביטחון העצמי – זה מה שבאמת הטריד אותי. לא משנה כמה היא הצליחה, היא מעולם לא חשבה שהיא יכולה להשתוות לעמיתיה, כי הן היו המתעמלות הטובות בעולם. היא לא חשבה שהיא מספיק טובה. היה קשה לעבור את זה כי היא הייתה צריכה לקבל את עצמה ולהבין שהיא לא פחות טובה מהן".

בעזרת האהבה הבלתי נגמרת של נלי ורון והעזרה המקצועית שזכתה לה מהפסיכולוג שלה בתחילת דרכה, הצליחה ביילס לפלס את דרכה ולהפוך למתעמלת הטובה בהיסטוריה, עם 14 מדליות זהב בחמש אליפויות העולם האחרונות. ושליטה מוחלטת במקצה החשוב והיוקרתי ביותר, ה"קרב רב", עם 4 מדליות זהב עולמיות ומדליית זהב אולימפית. ביילס תמשיך לשבור שיאים ולקטוף מדליות, כשהיא מכשפת את אולמות ההתעמלות עם עוד נגיעות קטנות של קסם בלתי נגמר. כשמבינים איך זה התחיל – הקסם מרשים עוד יותר.