אוניברסיטת קנט סטייט ממדינת אוהיו, הפכה השבוע לראשונה בארה"ב שמגייסת ספורטאי שנמצא על הרצף האוטיסטי לאחד מענפי הספורט בליגת ה-NCAA, כשהודיעה השבוע על צירופו של קאלין בנט הצעיר לשנת הלימודים הבאה בקבוצת הכדורסל. בנט יגיע למכללה כדי להעניק השראה לילדים על הרצף האוטיסטי ברחבי העולם, להמשיך לרדוף אחרי החלומות שלהם ולעולם לא לוותר.

בנט משחק בעמדת הסנטר ומתנשא לגובה של 2.10 מטרים. הוא מגיע מתיכון קטן בעיירה ליטל רוק במדינת ארקנסו. למרות שקיבל הצעות ממספר מכללות ברחבי ארה"ב, בחר בקנט סטייט בשל תוכנית מיוחדת הקיימת באוניברסיטה לקידום לימודים לנוער על הרצף האוטיסטי.

בסרטון שצולם על ידי האתר "cleveland.com" הודה בנט קודם כל לאימו שתמיד האמינו בו ואמר כי למרות שלא דיבר עד גיל 7, היא תמיד הייתה שם בשבילו כדי לקדם אותו כמה שאפשר בחיים ולעזור לו להתמודד עם הקשיים שלו. הוא ציין שלמרות שלא תמיד נראה עליו והוא מדבר כעת באופן שוטף, הוא מתמודד ביומיום עם קשיים מגוונים שלא תמיד ניתן להבחין בהם.

הרצון של בנט הוא להיות יותר משחקן כדורסל והוא מבין שהוא הצליח לפרוץ את הדרך ולהיות השחקן הראשון בליגת המכללות הבכירה על הרצף האוטיסטי. תפקידו הנוסף הוא לעורר השראה בילדים נוספים בארה"ב ובעולם להמשיך להאמין ביכולתם להגשים כמוהו את החלומות שלהם. "אני רוצה להשפיע לא רק על המגרש, אלא גם על ילדים שנאבקים עם אותם דברים כמוני", אמר בנט. "אני רוצה להשתמש בפלטפורמה הזו כדי לעורר השראה לילדים אחרים עם אוטיזם ובלי אוטיזם. אני רוצה לגרום להם להבין, שאם אני יכול לעשות את זה, גם הם יכולים לעשות את זה".

המעבר לאוניברסיטה הוא רק צעד ראשון בחלום הגדול של קאלין בנט. החלום שלו הוא לא רק להפוך לשחקן כדורסל מקצועני, אלא לקבל כלים בלימודים במכללה כדי שיוכל יום אחד להקים ארגון צדקה משלו שפועל עם נערים וילדים כמותו: "אני רוצה להיות מסוגל לעשות מקום שבו ילדים יכולים פשוט לבוא, להשתעשע, לא להרגיש שום פחד להיות סביב אנשים אחרים. שם הם יוכלו לבטא את עצמם. להיות מסוגלים להיות מי שהם, מבלי לדאוג מה אנשים חושבים עליהם, או איך הם מעבדים דברים".

מאחורי המראה הלבבי והחיוך הכובש, מסתתר מאבק בלת פוסק של בנט ומשפחתו. כבר בגיל מאוד צעיר הוריו הבחינו שההתפתחות שלו שונה משל שאר הילדים. בנט הצליח ללמוד לשבת רק כאשר היה בן שנתיים. הוא התחיל ללכת רק כאשר היה בן 4, הוא לא דיבר עד גיל 7 ולא הצליח לנהל שיחה עד גיל 8.

למרות שמומחים רבים לא האמינו בו, בנט הצליח להתגבר על כל המכשולים בעזרת אימו שתמיד חיפשה את הדרכים הטובות ביותר כדי לקדם את בנה. באתגר הגדול בחייו גם אימו סוניה בנט תצטרף אליו ותגור יחד איתו בשטח המכללה. בצעד יוצא דופן, הוחלט שהמגורים עם אימו יקלו עליו את הקליטה של הנער הרגיש לסביבה החדשה וההמונית יותר מהתיכון אליו הוא התרגל. בנט נרשם במסגרת המכללה גם לקורס של מעורבות חברתית כדי לקדם בעוד צעד חשוב את החלום האמיתי שלו וללמוד איך ניתן לקדם את הקמת ארגון הצדקה לילדים על הרצף האוטיסטי.

לפי מאמניו, מבחינת הכדורסל לבנט יש את היכולת והכישרון להצליח להפוך לשחקן רוטציה משמעותי בסגל המכללה. האתגר האמיתי של המאמן והשחקנים סביבו היא ליצור אווירה בטוחה ומיטיבה עם בנט, כדי לאפשר לו להשתלב בצורה הטובה ביותר. זהו אתגר לא פשוט, שהמכללה ובנט יצטרכו לעבוד מאוד קשה כדי להפוך את הסיפור שלהם לסיפור מעורר השראה, שיפתח את הדלת לנערים נוספים מארה"ב להמשיך לחלום ולהגשים את החלומות שלהם במסגרת ספורט קבוצתי בליגות המכללות של ארה"ב.