שחקן הניו יורק ניקס אנס קאנטר הודיע השבוע שלא יצטרף למשחק המסורתי של ליגת ה-NBA בלונדון, שיתקיים השנה ב-17 בינואר, זאת בשל חשש אמיתי לחייו ובהסכמת הנהלת המועדון. קאנטר נחשב לאחד המבקרים החריפים של נשיא טורקיה רג’פ טאיפ ארדואן, והממשלה הטורקית אף הוציאה צו הסגרה נגד השחקן וביטלה את אזרחותו.

"דיברתי אם ראשי המועדון. לא אסע ללונדון, בגלל המטורף הזה שהוא הנשיא (ארדואן, ל.ב) אתם יודעים יש סיכוי שארצח שם" נכתב בהצהרה הרשמית של השחקן, "בגלל זה דיברתי עם ראשי המועדון, אני אשאר כאן ופשוט אתאמן. זה מאוד עצוב שאני לא יכול להיות שם ולעזור לחברי לקבוצה, אבל בגלל מטורף אחד, דיקטטור אחד, אני לא יכול פשוט לבוא לשם ולעשות את העבודה שלי. זה די עצוב"

הביגמן הטורקי מצטיין השנה בליגת הנ.ב.א כאשר הוא קולע 14.4 נק' וקולט 11 רב' בממוצע עד כה, נהנה מהחיים בניקס והופך בשנים האחרונות לכוכב נ.ב.א של ממש, לא מהסוג של האולסטאר, אבל מספיק טוב כדי לשחק בקבוצות קטנות ולהיות כינור שני לכוכבים הגדולים יותר.

המאבק התקשורתי והפוליטי בין הנשיא הכל יכול של טורקיה לסנטר של הניקס. התחיל כבר בקיץ 2015, כשהנבחרת החליטה לא להזמין את הכוכב הכי גדול שלה. קאנטר האשים את ארדואן שהתערב בעניין, והטיל וטו על זימונו בעקבות יחסיו הקרובים עם פטהוללה גולן, איש הדת הגולה הנחשב לאויב של ארדואן. מאמן הנבחרת ארגין עתמאן התעקש שקאנטר לא בנבחרת משום שהוא לא התנצל בפני חבריו על ההתנהגות המחפירה שלו כלפיהם ב-2011, אבל לאור העובדה שבמקביל גם רכז הנבחרת המצטיין ג'נק אקיול שחווה את העונה הטובה בקריירה שלו, לא הוזמן בעקבות רמיזות קטנות של ביקורת כנגד ארדואן, כנראה שהייתה אמת בדבריו של קאנטר.

המטיף פֶטְהוּללה גוּלֵן בביתו בפנסילבניה, ארה"ב, מרץ 2014. (צילום: AP Photo/Selahattin Sevi, File).

המאבק בין הצדדים החמיר בעקבות ניסיון ההפיכה הכושל בטורקיה בשנת 2016 . גולן הואשם על ידי ארדואן בניסיון ההפיכה הכושל, ואיש הדת הגולה האשים את הנשיא בהפיכת דמה. ארדואן ניצל את המצב לרדיפה פוליטית חסרת תקדים ושינוים שלטוניים מרחיקי לכת בטורקיה, הופכות את כל מנגנוני הדמוקרטיה הטורקית לנשלטת באופן חסר תקדים ע"י הנשיא.

באותם הציוצים קרא קאנטר לארדואן  "ההיטלר של המאה שלנו" וכתב ביקורת חריפה נוספת נגד הנשיא ונגד שלטונו. בעקבות האמירות הקשות, חשבון הטוויטר של קאנטר נחסם בטורקיה, וגם משחקי הקבוצות בהם הוא משחק לא משודרים בטלוויזיה הטורקית. על כך אמר לפני שנה: "התקשורת במדינה מתעלמת ממני לחלוטין. בעונה שעברה כששיחקתי באוקלהומה סיטי ת’אנדר שידרו את כל 29 הקבוצות בליגה חוץ מאיתנו, זה היה חבל מאוד, כי העם הטורקי שכל כך אוהב כדורסל לא יכול היה לצפות בראסל ווסטברוק. עכשיו שאני בניו יורק לא משדרים את הניקס, לא יכולים לראות שחקן מדהים כמו קריסטפס פורזינגיס בגללי וצריכים להיכנס לכל מיני אתרים מוזרים”

קאנטר הפך בשנתיים האחרונים לקול הקורא של גולן ולכן בטורקיה החליטו לבטל את האזרחות והדרכון שלו, עצרו את אביו כחלק מהקושרים נגד ארדואן וגרמו לו ככל הנראה לצאת בהצהרה פומבית שאינו מכיר באנס יותר כבנו.

אנס קרטר במסיבת עיתונאים בניו יורק לאחר שעוכב בשדה התעופה בבוקרשט 22 במאי 2017 (צילום: AP Photo/Bebeto Matthews)

בחודש מאי 2017 נעצר קאנטר במהלך ביקורו ברומניה בעקבות ביטול דרכונו, הוא הצליח לחזור לארה"ב אחרי התערבות של השגרירות האמריקאית שנתנה לו ויזה לנסוע דרך לונדון חזרה לארה"ב. שישה ימים אחרי ביטול אזרחותו, הוכרז קאנטר כחלק מארגון טרור והוצע צו הקורה להסגרתו ולעלות אותו למשפט באשמת בגידה. חבל שבשנת 2019 שחקן כדורסל מפורסם לא יכול לצאת מצפון אמריקה, מתוך חשש ואיום אמיתי לחייב ברחבי שאר העולם.