הרב יחיאל אקשטיין, נשיא ומייסד הקרן לידידות, נפטר הערב (רביעי) מדום לב בביתו בירושלים. אקשטיין, בן 68 במותו, הותיר אחריו אישה,ילדים ונכדים. הרב אקשטיין, יליד קנדה, הוא בוגר ישיבת 'ישיבה יוניברסיטי' ובעל תואר דוקטור בפילוסופיה של הדת מאוניברסיטת קולומביהההלוויתו תיערך מחר, יום חמישי בשעה 13:00 בבית העלמין ארץ החיים בבית שמש.

הקרן לידידות, אותה ייסד ב-1983 ועמד בראשה גייסה מאז, גייסה מעל למילארד שקלים שהושקעו בפעילות למען יהדות התפוצות, עלייה וקליטת, ופעילות ומפעלי רווחה רבים בפריפריה הישראלית בדגש על עבודה עם עולים, נוער בסיכון, קשישים וניצולי שואה. הקרן היא מיזם יהודי-נוצרי, שמזוהה עם הקהילות הנוצריות-אוונגלסטיות האמריקאיות הידועות בתמיכתן בעם היהודי ובמדינת ישראל ומסתכמת בעיקר על תרומותיהם הכספיות.

"מאז הסמכתו לרבנות על ידי הרב דב סולובייצ'יק זצ"ל, הרב אקשטיין הקדיש את כל חייו לחיזוקה של מדינת ישראל והעם היהודי" נמסר מהקרן, "מורשתו של הרב אקשטיין הייתה בניית הגשרים בין הקהילות הנוצריות אוונגליות בארה"ב ובמקומות אחרים בעולם לתמיכה ושיתוף פעולה עם מדינת ישראל. מפעל חייו, הקרן לידידות, סייע בעשורים האחרונים לאוכלוסיות הפגיעות ביותר בחברה הישראלית ובקרב הקהילות היהודיות בעולם"

במקביל לפעולתו הפילנטרופית אקשטיין היה סופר, פובליציסט ואף מוזיקאי חסידי. המגזין ניוזוויק הכתיר כאחד מחמישים הרבנים המשפיעים בעולם בגלל היקף פעילותו הרחב בעולם היהודי. אקשטיין חתום על מספר רב של ספרים ומאמרים על היהדות בכלל, וישראל בפרט, ונודע בכך שהסתובב ונפגש רבות עם קהילות נוצריות בארה"ב ונתן הרצאות על העם היהודי, התורה וישראל. בתור דובר מוכר של ישראל בארה"ב כתב מאמרים  ברוב העיתונים והמגזינים המובילים בארה"ב ובינהם הניו יורק טיימס, וושינגטון פוסט, שיקגו טריביון ועוד.

"אדם גדול. יהודי גדול. ציוני גדול. הרב יחיאל אקשטיין, איש חסד צדקה וחזון, הלך מעימנו היום" ספד נשיא המדינה ראובן (רובי) ריבלין, "תרומתו לעם בישראל ולמדינת ישראל תשאיר את חותמה לדורות. יחד עם רבבות רבבות בישראל ומחוצה לה אנחנו כואבים ואבלים היום עם משפחתו. יהי זכרו ברוך".

"עם ישראל, בארץ ובתפוצות איבד הערב מנהיג שפעל למענו שנים רבות וטובות דרך מפעל החיים המפואר שהקים במו ידיו – 'הקרן לידידות'" ספד יו"ר הסוכנות היהודית, יצחק הרצוג, "עם הרב יחיאל אקשטיין זכיתי לפעול יחדיו בתחומיי חברה, רווחה, תפוצות ועלייה. תנחומיי למשפחתו, חבריו וכל מכריו ועובדי הקרן. יהי זכרו ברוך."

יו"ר ארגון מנהלי הרווחה, ד"ר שולה מנחם מסרה כי "אקשטיין הפך את הקרן לידידות לידידת אמת של השירותים החברתיים ברשויות המקומיות, באמצעות סיוע מאסיבי לשכבות החלשות הנסמכות על שירותי הרווחה, באמצעות קופות הידידות ואמצעים נוספים. תרומתו לרווחת התושבים ותמיכתו בעובדים הסוציאליים לא תסולא בפז, שירותי הרווחה איבדו היום ידיד אמת, שפעל שנים רבות וטובות דרך המפעל המפואר שהקים – הקרן לידידות",

"אנו המומים וכואבים את לכתו של הרב יחיאל אקשטיין, ידיד קרוב של אנשי הדסה"  אמר מנכ״ל הדסה, פרופ׳ זאב רוטשטיין "לאורך השנים פעל יחיאל היקר למען מטופלי בית החולים תוך שהוא מעניק מרוחב ליבו למחלקות השונות, ומדגיש כי רפואה והצלת חיים הן בלבו. איבדנו היום חבר קרוב ויקר ומדינת ישראל איבדה את אחד ממובילי הפיוס, קירוב הלבבות והתמיכה בחלשים אשר פעלו למענה".