קשר העבר הגרמני תומאס היצלסברגר חוזר באופן רשמי לרמות הגבוהות ביותר של הכדורגל העולמי. היצלסברגר בן ה-36 הפך השבוע למנהל המקצועי החדש של קבוצת שטוטגרט מהבונדסליגה. היצלסברגר הוא בעל עבר מפואר בנבחרת הגרמנית, כיכב כשחקן במשך חמש עונות במדי הקבוצה והיה אחד מכוכבי האליפות האחרונה של שטוטגארט בשנת 2007. בשנת 2014 יצא היצלסברגר מהארון כהומו והפך לשחקן הבכיר ביותר בכדורגל העולמי שעושה זאת.

היצלסברגר החל את הקריירה שלו בקבוצת הנוער של באיירן מינכן. בגיל 18 בצעד לא שגרתי באותן השנים, עזב היצלסברגר את גרמניה ועבר לשחק בקבוצת הנוער של אסטון וילה מהפרמייר ליג. לאחר עונה אחת בלבד, עלה לקבוצת הבוגרים והחל בקריירה מפוארת שבמהלכה שיחק במדי אסטון וילה, אברטון ווסטהאם, שטוטגרט, לאציו וולפסבורג. בשיא הקריירה שלו כיכב במדי נבחרת גרמניה בא הופיע 52 פעמים וכבש 6 שערים.

בגיל 31 בלבד, לאחר סדרת פציעות, החליט היצלסברגר להודיע על פרישה מכדורגל. בחודש ינואר בשנת 2014, חצי שנה לאחר שפרש מכדורגל פעיל הודיע פומבית על משיכתו המינית לגברים, והפך לשחקן הבכיר ביותר בכדורגל העולמי שיוצא מהארון. בראיון לעיתון גרמני "זייט" סיפר היצלסברגר על תהליך ארוך וקשה שעבר עם עצמו ועל המעבר שלו לגור עם בן זוג במהלך הקריירה המקצוענית. התחושה באותן השנים הייתה שהקריירה שלו בעולם הכדורגל העולמי נגמרה, ואין לו שום דבר להפסיד.

"כאשר ראיתי את תומאס היצלסברגר הגרמני 'יוצא מהארון' אחרי הפרישה שלו ב-2014, זה היה מאוד מרגש, אבל אז הבנתי שזה כמעט בלתי אפשרי להיות הומו מוצהר בכדורגל כיום", אמר במהלך עונת 2018 חלוץ צ'לסי ונבחרת צרפת אוליבייה ז'ירו בראיון לעיתון הצרפתי 'לה פיגארו'. "למרות שיש התקדמות, זה עדיין המצב." ז'ירו יודע על מה הוא מדבר, הוא השתתף במספר קמפיינים למען סובלנות מגדרית ותמיכה בקהילה הלהט"בית בספורט.

חזרתו של שחקן העבר בדלת הראשית למועדון איתו זכה באליפות מראה שוב, שבסופו של דבר ברוב המרחבים בספורט הגברי המצ'ואיסטי יקבלו כל אחד בלי הבדל לנטיותיו המיניות, הקושי האמיתי נמצא דווקא בחשש מהתקשורת והאוהדים. אולי ההצלחה והקבלה של היצלסברגר כמנהל מועדון הכדורגל שטוטגט יתן לשחקנים נוספים את האומץ לעשות את הצעד הראשון והמהפכני ולהצהיר על העדפותיהם המיניות במהלך הקריירה שלהם כשחקני כדורגל.