הכדורגל העולמי עובר בשנים האחרונות שינוי משמעותי בנוגע לעולם העבודה. איגוד שחקני הכדורגל העולמי 'FIFPRO' מוביל מהפכה, במהלכה מתחילים לקחת יותר ויותר אחריות על השחקנים והשחקניות המועסקים בענף הכדורגל. הכדורגלנים לומדים מקרוב את הכוח בהתאגדות ומנסים לשפר את התנאים והזכויות שלהם בתוך הענף.

אחת ההבנות העמוקות בעולם הכדורגל, היא שהקריירה של שחקן כדורגל היא קצרה מאוד, וגם במקרים המוצלחים ביותר היא אינה נמשכת מעבר לעשור הרביעי בחיים. ההבנה הזו הובילה את ארגון שחקני הכדורגל העולמי 'FIFPRO' להשיק בקיץ האחרון תכנית שתעזור לשחקני הכדורגל לקבל הכשרה מקצועית לקריירה נוספת לאחר סיום קריירת הספורט שלהם, תכנית שפועלת בהצלחה גם בישראל בהובלת ארגון השחקנים בהסתדרות.

מטרתו של פרויקט 'Mind the Gap', היא לעזור לשחקני כדורגל מקצועני לעבור לקריירה חדשה עם סיום קריירת המשחק שלהם. כששחקני כדורגל מסיימים את הקריירה המקצועית שלהם, חייהם משתנים באחת. פתאום, לפעמים ללא התראה, נפער פער אדיר בחייהם – כל מה שהם הכירו עד עכשיו נעלם, אורח החיים אליו התרגלו משתנה, ישנה ירידה חדה בהכנסות, אובדן אמון באנשים סביבם והתרחקות מחברים למועדון שתמכו בהם עד כה והיו שותפים שלהם לדרך המקצועית שעשו. רק 13% מכלל שחקני הכדורגל המקצועיים הפעילים באירופה הם בעלי השכלה מקצועית לאחר הלימודים, לעומת כ-53% מאוכלוסיית הגברים באיחוד האירופי.

באנגליה לקח ארגון שחקני הכדורגל המקומי צעד קדימה והחל השנה לעבור בין המועדונים ב'פרמיירליג' וב'צ'מפיונשיפ' (ליגת המשנה) כדי לדבר עם השחקנים הצעירים מתחת לגיל 23 על פיתוח מקצוע נוסף לחיים במקביל לעיסוק בכדורגל. פול רייבן אחראי על פיתוח הפרויקט 'Mind the Gap' אמר לאתר 'FIFPRO': "עדיף שהם יתחילו לתכנן כבר מגיל צעיר. זה לא משנה כמה זמן אתה משחק, בסופו של דבר בזמן מסוים, אתה מוצא את עצמך מחוץ למשחק. המסר שאני מעביר להם הוא זהה למסר אותו אני נותן לשחקנים שביססו את עצמם בגילאי ה-30 – תקחו אחריות על העתיד שלכם, אם יש לך תוכנית מאורגנת, תוכל לעשות בצורה חלקה את המעבר לחיים אחרי הפרישה מהכדורגל".

ארגון שחקני הכדורגל האנגלי מחלק כל שנה אלף מלגות לימודים לאלפיים שחקנים פעילים ושחקני עבר, כדי שיצליחו ללמוד באוניברסיטאות והמכללות של אנגליה ולקבל הכשרה למקצוע חדש בחיים שאחרי הפרישה ממשחק הכדורגל.

גם ארגון השחקנים הישראלי דואג לעתיד מקצועי טוב יותר לשחקני הכדורגל. בחודש פברואר השנה חילק הארגון בטקס חגיגי מלגות לימודים ל-31 כדורגלניות וכדורגלנים של כחמשת אלפים שקלים כל אחת. "קריירת המשחק של שחקן/ית כדורגל היא קצרה ורובם לא יכולים להתבסס על שכרם ככדורגלנים להמשך החיים" אמרה שחקנית אס"א תל אביב וחברת ועד ארגון השחקנים דאז שירלי אוחנה, "לכן חשוב מאוד שבמהלך הקריירה ירכשו לעצמם השכלה גבוהה ו/או מקצוע נוסף לקריירה שנייה כדי להבטיח את עתידם. ואם היוזמה של ארגון השחקנים תעודד ותמריץ שחקנים/ות ללמוד הרי זה מבורך".

טקס הענקת 31 מלגות של איגוד שחקני הכדורגל הישראלי (באדיבות ארגון שחקני הכדורגל הישראלי)

לעתים קרובות ספורטאים מזניחים מגיל צעיר את החינוך שלהם, וממקדים את כל האנרגיה כדי להגשים את חלומם ולהגיע לרמות הגבוהות ביותר בתחום הספורט שלהם. ספורטאים צריכים להתמקד באופן מוחלט בקריירה הספורטיבית שלהם כדי להפוך למקצוענים ולנסות להגיע לרמות התחרותיות הגבוהות ביותר. בגלל המאמץ הנדרש מהם, רובם לא משקיעים מאמץ נוסף לייצר לעצמם אופק נוסף, לאחר סיום הקריירה הספורטיבית שלהם ומדחיקים את היום שאחרי.

הבעיה שקיימת היום בספורט הישראלי, היא שספורטאים יכול להישאר ברמות התחרות הגבוהות ביותר עד גיל צעיר יחסית, לא הרבה מעל 30. לאחר מכן הרוב פורשים מהספורט ונדרשים למצוא מקצוע אחר לעסוק בו, ללא השכלה אקדמאית. גם המעסיקים ובעלי הקבוצות עושים מעט מאוד כדי לעודד אותם להתכונן לקריירה שנייה, ומבקשים מהם להתמקד בעיקר בספורט, אחרת יאבדו את מקום עבודתם.