נבחרת תאילנד תפתח מחר (שלישי) ב-22:00 את הופעותיה במונדיאל הנשים. לצערה של הנבחרת, הנחשבת לחלשה בטורניר, היא תצטרך להתמודד כבר בהתחלה מול אלופת העולם המכהנת, נבחרת ארה"ב. אחד ההיבטים המעניינים במשחק היא העובדה שעל המגרש בריימס יעלו שתי שחקניות שגדלו באותו האזור ועשו את צעדיהן הראשונים במגרש הכדורגל של אותו הקולג'.

בשנת 2007 הגיעה שחקנית התקפה צעירה וכישרונית למכללת ברקלי בקליפורניה. אותה נערה אמריקאית צעירה גדלה על הזכייה של נבחרת ארה"ב במונדיאל 99' והבטיחה לעצמה שיום אחד גם היא תזכה להניף את גביע העולם עם נבחרת ארה"ב. השחקנית הצעירה הצטיינה במדי הקבוצה, בכל ארבעת שנותיה הייתה מלכת השערים של הקבוצה ונהייתה לימים אחת משחקניות הכדורגל הטובות בעולם.

לשחקנית קראו אלכס מורגן והיא הייתה בלתי ניתנת לעצירה כשהובילה את המכללה ארבע פעמים לטורניר ה-NCAA היוקרתי. בשנים בהם כיכבה מורגן במדי ברקלי הייתה מגיעה ילדה קטנה למגרשים וצופה בקבוצה הקרובה לביתה. עשור מאוחר יותר הגיעה אותה נערה צעירה כישרונית למכללת ברקלי וחלמה שיום אחד היא תזכה לשחק גם כן במונדיאל הנשים עם הנבחרת של המדינה שלה. כמו מורגן גם אותה נערה הפכה לשחקנית המצטיינת של המכללה בשנה השנייה שלה כשחקנית כנף מהירה ובלתי ניתנת לעצירה.

סצ'אוואי נילדהאמרונג נולדה בארה"ב למשפחה שהיגרה מתאילנד. כמו מורגן, נילדהאמרונג גדלה בעיירה קטנה בקליפורניה ואהדה את נבחרת ארה"ב. במהלך ראיון לאתר של מכללת ברקלי היא מספרת על החוויה המשפחתית סביב הכדורגל: "בילדותי זה היה דבר משפחתי, היינו מגיעים בסופי השבוע למסעדה התאילנדית בברקלי, אוכלים ואז הולכים לראות את משחקי הכדורגל והכדורעף של המכללה". במהלך אותן השנים היא כמובן גם צפתה כילדה באלכס מורגן מככבת במדי המכללה.

כאשר הייתה צריכה לבחור במכללה להמשך פיתוח קריירת הכדורגל שלה, זה היה רק טבעי שהיא תבחר במכללה הקרובה לביתה. תוך כדי לימודיה, בשנת 2017, זכתה נילדהאמרונג להזמנה לנבחרת תאילנד שחיפשה שחקניות כדורגל אמריקאיות בעלות שורשים תאילנדים. אביה  של נילדהאמרונג, ג'רי, נולד בתאילנד והיגר עם משפחתו כילד בן 10 לארה"ב ולכן נילדהאמרונג קיבלה את הצעה מהנבחרת האסייתית.

נילדהאמרונג שחלמה שיום אחד היא תקבל הזמנה לנבחרת ארה"ב, הייתה חייבת לקבל החלטה קשה. במקום החלום להניף עם אלכס מורגן את גביע העולם היא הייתה חייבת לברוא חלום חדש. "זאת הייתה החלטה קשה. התלבטתי רבות עם המשפחה שלי והמאמנים שלי במטרה להבין אם כדאי לי לשחק במדי תאילנד או לדחות את ההזדמנות ולחכות לפריצה הגדולה שלי בארה"ב. אבל הזדמנויות כאלו הן נדירות והשורשים התאילנדים שלי היו חשובים לי, לכן החלטתי לקבל את ההזמנה".

על כר הדשא בו שולטת שפת הכדורגל, החיבור בין השחקנית האמריקאית לנבחרת היה מצוין. שחקנית הכנף הצעירה הופיעה 17 פעמים במדי הנבחרת בשנתיים האחרונות והבקיעה עד כה 12 שערים. מחוץ למגרש חיכה לנילדהאמרונג האתגר האמיתי. למרות שגדלה בבית שבו דיברו בשפה התאית, הידע שלה היה מוגבל יחסית. בהגעה למדינה חדשה פגשה השחקנית הצעירה פערי תרבות ושפה משמעותיים.

הופעת הבכורה שלה במדי הנבחרת הייתה לא רחוק מישראל, באצטדיון פייסל חוסייני מול נבחרת הנשים של פלסטין. נילדהאמרונג הבקיעה את שער הבכורה בניצחון הגדול 6:0. התקשורת המקומית התלהבה מההשתלבות המהירה של שחקנית הרכש האמריקאית ואילו היא זוכרת בעיקר את הבדידות והקושי לתקשר בשפה שהיא לא כך מכירה. "אני נסעתי לשם לבדי והיה לי מאוד קשה להכיר את חברותיי לקבוצה בגלל שהתאית שלי היתה חלודה. זה היה ממש כמו בידוד לא להצליח לתקשר עם אף אחת מסביבי".

"כאשר הגעתי לראשונה לנבחרת, כל הזמן בילבלתי בין המילים על המגרש. הייתי אומרת דברים כמו "גבוה" במקום "לאורך" ולא היה לי מושג למה חברותיי לקבוצה היו צוחקות. אבל עכשיו התאית שלי השתפרה ואני מרגישה הרבה יותר בנוח. אחת הבדיחות אליי היא שצריך להביט עליי כשמנגנים את ההמנון, כדי לראות עד כמה השליטה שלי בשפה השתפרה".

נבחרת תאילנד מגיעה עם שתי שחקניות שנולדו וגדלו באה"ב. לצד סצ'אוואי נילדהאמרונג תופיע גם טיפני סורפאו בת ה-21 ,שוערת מכללת קנסאו סטייט. נבחרת תאילנד תנסה לשחזר את הופעתה המכובדת מהמונדיאל הקודם בקנדה, בו ניצחה משחק בשלב הבתים. נילדהאמרונג הולכת להגשים את חלומה להופיע במונדיאל הקרוב ואין מקום טוב יותר להתחיל מאשר מול השחקנית בה הייתה צופה שעות על גבי שעות במגרש הביתי של אוניברסיטת ברקלי.