ב-6 בספטמבר 2017 כינסה קבוצת וושינגטון ספיריט מסיבת עיתונאים דחופה בבמהלכה הודיעה שוערת הקבוצה, סטפני ליבה, על יציאה לחופשה רפואית לזמן בלתי מוגבל. למרות שהדבר לא נאמר, כולם ידעו שליבה צריכה לעזוב את הכל כדי להתמודד שוב במלחמה האינסופית מול הדיכאון שתוקף אותה לאורך הקריירה המקצועית שלה.

לבה בת ה-32 היא השוערת הבכירה של נבחרת קנדה ונחשבת לאחת משחקניות הכדורגל הטובות ביותר שלה. היא הופיעה 62 פעמים במדי הנבחרת והייתה חלק מהזכייה הסנסציונית של נבחרת קנדה במדליית הארד האולימפית בריו 2016.

במאמר שפורסם במגזין השחקנים "the players tribune" לבה הסבירה את הסיבות לפרישה הזמנית מכדורגל."את משחקת את הכדורגל הטוב בחייך, את עולה מחוייכת על הפודיום עם מדליה סביב הצוואר שלך ואז הכל נגמר. את פשוט חוזרת לחיים הרגילים. איבדתי את הרצון לעשות את כל מה שאהבתי. הפסקתי לבלות עם החברות שלי ולא רציתי לשחק יותר כדורגל, הכל נהיה כבד מאוד".

מספר חודשים לאחר הפרישה מכדורגל, קול קטן בראשה החל לבקש ממנה לתת לחיידק הכדורגל הזדמנות נוספת. היא חשבה על הקריירה המיוחדת של שחקנית ההוקי היילי וויקנהיסר ששיחקה במהלך הקריירה שלה בקבוצות גברים בליגות הנמוכות בסקנדינביה והחליטה להחזיר את התשוקה למשחק עם אתגר חדש ומהפכני.

"זה לא אמור לשנות לאף אחד מהו המגדר שלך, אבל זה מה שקורה היום. אני מלאת תשוקה להילחם על שוויון זכויות, כי אם את טובה מספיק לשחק ברמה הזאת, זה לא אמור לשנות מה המגדר שלך".

סטפני לבה במהלך משחק בקליפורניה, נובמבר 2017 (Rovena Rosa, Agência Brasil/ Flickr)

לבה החלה להרים טלפונים למאמנים בליגות הקנדיות הקטנות ולחפש מאמן שיסכים לתת לה צ'אנס להיבחן לקבוצת גברים. כולם אמרו לה שבתור אישה היא לעולם לא תוכל לשחק בקבוצת גברים, עד שהיא התקשרה למאמן טומי וולדון ג'ונייר של קבוצת Calgary Foothills F.C מליגת הפיתוח העליונה הצפון אמריקאית PDL.

וולדן ג'ונייר הגיע עם ראש פתוח לשיחה והחליט להעניק ללבה את הזדמנות חייה. "תראי, אני לא יכול להבטיח לך שום דבר, אבל את תוכיחי שאת יכולה לשחק ברמה הזאת. אני אשפוט אותך לפי היכולות שלך. לא אכפת לי אם את אישה או גבר, אני רק רוצה שתהיה לי קבוצה של שחקנים טובים".

לאחר האימון הראשון לבה החלה להרגיש שהמעמד גדול עלייה: "אני 1.78 וחזקה פיזית, אבל התחלתי להטיל ספק בכך שאני מספיק חזקה כדי להתמודד עם העוצמות של האימונים. הקצב היה מטורף, זה היה שונה מכל דבר אחר שאי פעם חוויתי. היו אימוני כוח שרציתי לבקש בהם מהמאמן שלי לשחרר אותי כי הייתי מותשת מדי ולא הייתי בטוחה שאני אתאושש בזמן לאימוני השוערים. ידעתי שאני צריכה לעבוד קשה יותר מאי פעם כדי שיהיה סיכוי אמיתי להזדמנות הזאת".

"בכל יום התחלתי להרגיש שהרגליים שלי נעשות חזקות יותר, הידיים שלי מהירות יותר, המסירות שלי מדויקות יותר. הבטחתי לעצמי שאני מסוגלת להחזיק מעמד".

במהלך האימונים לבה הצליחה להרשים את מקבלי החלטות במועדון. הקבוצה החליטה להחתים את השחקנית כשוערת מחליפה למרקו קרדוצ'י, שוער הנבחרת האולימפית של קנדה, ורשמה אותה בסגל לשני משחקי הפתיחה של הליגה. לפני המשחק הודיעה הנהלת הליגה שהיא אינה מקבלת את לבה כשחקנית בליגה ואוסרת על שיתופה בגלל מגדרה הנשי.

לבה זועמת על החלטה של הליגה ואמרה בראיון לעיתון קנדי: "באיזו שנה אנו חיים ולמה אנחנו עדיין מדברים על הנושאים האלו? זה הדבר שהכי מתסכל אותי. זה פשוט מחסור בפתיחות". לאחר מכן היא כתבה מכתב למנהלת הליגה שאותו פרסמה בבלוג האישי שלה.

מנהלת הליגה הודיעה ללבה שהחלטה היא סופית וכי היא לא יכולה לשחק בליגת הגברים ובמקום זאת היה עליה להירשם לליגת הנשים. לבה טענה בתגובה שאין ליגת נשים בקנדה ולכן לאחר שמבחינתה סיימה את הקריירה שלה בחו"ל אין לה מסגרת מקומית לשחק בה.

בהודעה רשמית שהוציאה הנהלת הליגה ניסתה להתחמק מהשאלה המהותית והעדיפה לשמור על נימה דיפלומטית: "למרות שהמשימה המרכזית שלנו היא כלפי כדורגל הגברים, אנחנו משבחים את כל שחקניות הכדורגל אשר פעלו לקדם את הכדורגל בצפון אמריקה, במיוחד את סטפני לבה שזכתה להצלחה אדירה ואנחנו מאחלים לה את הטוב ביותר עם המשך הגשמת המטרות בקריירה שלה".

בכדורגל הנשים הקנדי לעולם לא היו שחקניות כדורגל נשים שהתקבלו לקבוצות גברים, אך היה תקדים לזה בספורט המקומי. לא פחות מארבע שחקניות נבחרת ההוקי קרח לנשים היום ובעבר, שיחקו בליגות הגברים המקצועניות והחצי מקצועניות.

מנון רואימה הייתה האישה הראשונה שחתמה בקבוצה מקצוענית. בשנת 92 היא חתמה על הסכם עם קבוצת טמפה ביי מליגת ה-NHL, אך שותפה רק במשחקי ראווה. לאחר מכן היא עברה לשחק במגוון קבוצות בליגות הוקי הנמוכות יותר ושיחקה במשך שבע עונות בקבוצות של גברים. שוערת הנבחרת שאנון סבדוש שיחקה שלוש עונות בקבוצת בקולומבוס קונטמאוס מליגת ה-SPHL, שנתיים מתוכן כשוערת הבכירה ועוד עונה פיאוריה ראיברמן.

גם שוערת העבר דניאל דיוב ששיחקה בקבוצת הגברים לונג ביץ' אייס דוגס מליגת ה-WCHL ושחקנית השדה היילי וויקנהיסר שיחקה בליגה השנייה בפינלנד והשלישית בשבדיה.

בעקבות החלטת מנהלת הליגה יצאה לבה למאבק נגד ההחלטה לאסור שיתוף של כדורגלניות בקבוצות גברים, אך לצערה הטענה שלה לא התקבלה. מאמן הקבוצה טומי וולדון ג'ונייר אמר שתהליך ערעור ייקח יותר מדי זמן וכי הקבוצה תחפש דרכים אחרות לאפשר לה לשחק במדי הקבוצה עד שהיא תמצא קבוצה חלופית.

לבה לא הצליחה להגשים את חלומה ולהיות שחקנית הכדורגל הראשונה בהיסטוריה שמשתתפת בקבוצת גברים, אך היא נחושה להמשיך להיאבק כדי שלשחקניות הצעירות אחריה תהיה האופציה להצטרף לליגת הגברים אם הן יהיו טובות מספיק לשחק ברמה הזאת. "זה לא אמור לשנות לאף אחד מהו המגדר שלך, אבל זה מה שקורה היום. אני מלאת תשוקה להילחם על שוויון זכויות, כי אם את טובה מספיק לשחק ברמה הזאת, זה לא אמור לשנות מה המגדר שלך".

סטפני לבה (Anders Henriksonq/ Flickr)

לבה המשיכה את הקאמבק שלה למגרשים עם חתימה מאולצת בקבוצת הנשים של Calgary Foothills. לאחר מספר חודשים חתמה לבה בליגה השבדית בשורות קבוצת  לינקופינגס ובפתיחת העונה הצטרפה מחדש לליגה האמריקאית, כשוערת הבכירה של האלופה נורת' קרוליינה קוראג'.

הערב (ב') בשעה 22:00 מול נבחרת שבדיה בשמינית גמר המונדיאל, סטפני לבה תנסה להמשיך לכתוב את סיפור המאבק האישי שלה ולהעניק תשובה מוחצת כנגד כל מי שחושב שנשים צריכות שער קטן יותר או לא יכולות לשחק כשוערות בקבוצות גברים קטנות יותר.​