שופט במדינת אוקלהומה שבארה"ב פסק אתמול (שני) שחברת ג'ונסון אנד ג'ונסון, שמייצרת בין היתר תרופות, שיקרה במודע בנוגע להשפעות הממכרות של תרופותיה במטרה להגדיל את מכירותיה, וגזר עליה קנס של 572 מיליון דולר. מדובר בפסק דין תקדימי, שבו בעקבות התארגנות אזרחית, תבעה מדינה אמריקאית את אחת מחברות התרופות שאחראיות במידה רבה למשבר ההתמכרות למשככי כאבים ממנו סובלים חלקים גדולים מארה"ב. התובע הכללי של מדינת אוקלהומה, מייק הנטר, אמר על הפסיקה כי "סוף סוף נעשה צדק עם חברת ג'ונסון אנד ג'ונסון, שאחרית לאלפים רבים של מקרי מוות והתמכרות".

טענתם של התובעים היא שחברת כג'ונסון אנד ג'ונסון שיווקה באופן אגרסיבי את משככי הכאבים "אוקסיקודין", ושיקרה במודע לגבי סכנת ההתמכרות לתרופה. לטענת התובעים, החברה עשתה שימוש מודע בסכנת ההתמכרות כאסטרטגיית מכירה, מתוך ההנחה שמטופלים מכורים יאלצו להמשיך ולקנות את התרופה. התובעים מאשימים את ג'ונסון אנד ג'ונסון בשיווק התרופה לחולים ורופאים תוך הסתרת המאפיינים המסוכנים של התרופה.

לא מדובר בתביעה הראשונה נגד חברת תרופות בארה"ב. משבר ההתמכרות למשככי כאבים הוא אחד הנושאים החברתיים הבוערים בארה"ב, ומספר תביעות מתנהלות נגד חברות התרופות במקביל. על פי הערכות משרד הבריאות האמריקאי, מיליוני אמריקאים נמצאים כיום על ספקטרום ההתמכרות למשככי כאבים, ובחלקים רבים מארה"ב מוות ממנת יתר של משככי כאבים הוא מהסיבות הנפוצות ביותר למקרי מוות.

מאז שנת 1999 מתו כ-400,000 אמריקאים ממנות יתר הקשורות להתמכרות למשככי כאבים. במדינת אוקלוהומה בלבד, בה חיה אוכלוסיה מוחלשת גדולה, מתו מאז שנת 2000 כ-6,000 איש ממנות יתר. למעשה, מדינת אוקלוהומה הגישה תביעה נגד שלוש חברות תרופות – ג'ונסון אנד ג'ונסון, פרדו וטבע הישראלית. המדינה הגיעה להסדר עם פרדו וטבע, אבל ג'ונסון אנד ג'ונסון החליטה להיאבק בבית המשפט עד הסוף.

בפסק הדין כתב השופט כי חברת ג'ונסון אנד ג'ונסון השתמשה ב"קמפיינים שיווקיים שקריים ובהולכת הציבור שולל" שגרמו ל"עליה חסרת תקדים בהתמכרויות ובמוות ממנות יתר". השופט אמר כי "החברה, יחד עם עוד מספר חברות, יצאה בקמפיין גלוי וסמוי בו ניסתה לשכנע את הציבור המקצועי והלא מקצועי שמדובר בתרופות בעלות סיכון התמכרות נמוך". עוד הוסיף השופט כי "מעשיה של החברה סיכנו את בריאותם של אלפי אנשים באוקלוהומה. משבר ההתמכרות למשככי כאבים מסכן את המרקם החברתי של המדינה שלנו".

חברת ג'ונסון אנד ג'ונסון הודיעה כי תערער על ההחלטה לבית המשפט הפדרלי. אחת הסיבות להתעקשותה של החברה שלא להגיע להסדר עם התובעים היא התקדים שבפסיקה. עד כה, אלפים בארה"ב תבעו את חברות התרופות בטענה שיצרו במכוון את משבר ההתמכרות כדי לקדם את מכירותיהם, וגל גדול נוסף של תביעות הוגש לאחרונה נגד החברות. באוקטובר אמורים להיפתח הדיונים בכ-2,000 תביעות נגד חברות התרופות במדינת אוהיו בלבד. פסיקה זו עלולה להוות תקדים לבתי המשפט ברחבי ארה"ב, ולסכן את חברות התרופות בהפסדים גדולים כתוצאה מהתביעות.

עם זאת, יש לפסיקה משמעות פוליטית בנוסף למשפטית. עד כה התעקשו חברות התרופות שלא ניתן לקשור אליהן את משבר ההתמכרות של אלפים בארה"ב למשככי כאבים. זאת על אף שבשנים האחרונות פורסמו מסמכים החושפים כי ראשי מספר חברות תרופות גדולות היו מודעים לחלוטין לכך ששיווק התרופות היה מטעה, וכלל ניסיון להביא להתמכרות מכוונת של חולים. בשנים האחרונות עלתה גם הדרישה להטיל פיקוח מחמיר יותר על פעילותן של חברות התרופות כדי למנוע מקרים מהסוג הזה בעתיד.

חברות התרופות מתנגדות, כמובן, להטלת פיקוח עליהן ויצאו נגד הקריאות. עם זאת, פסיקה של בית המשפט הקובעת כי חברות התרופות הן האשמות במשבר ההתמכרות עשויה להביא להתגברות הלחץ הפוליטי להטלת פיקוח מחמיר יותר על החברות. משפט זה עשוי להוביל לגל של פסיקות נגד חברות התרופות, שעשוי בתורו להגביר את הלחץ הפוליטי בעד פיקוח על תעשיית התרופות בארה"ב.