ביוני 2018, אחרי שהודיעו השלטונות בערב הסעודית על חוק חדש המאפשר להן להתחיל לנהוג, יצאו נשות הממלכה לחגוג את ההחלטה בנהיגה על כבישיה. הסרת האיסור על נהיגת נשים היה חדשות טובות במיוחד לרימה ג'ופאלי, שחלמה שנים רבות להפוך לנהגת מרוצים מקצועית, אך לא יכלה לעשות זאת בגלל האיסור החוקי.

השינוי המדובר היה תוצאה של לחץ על הרשויות במדינה לשנות את היחס לנשים, כחלק מהניסיון להתקרב, כלכלית וחברתית, למערב. לנהגת המירוצים הסעודית הראשונה, המהלך אפשר להתחיל קריירה מהפכנית ולהפוך לסמל לנשות המדינה המוסלמית הנוקשה.

 

ג'ופאלי בת ה-27 נולדה בעיר ג'דה במערב סעודיה, ומבלה את רוב זמנה בין לונדון לעיר הולדתה. את יכולת הנהגה שלה היא כמובן לא השיגה בין לילה, אך ברגע שהחוק שונה הא יכלה סוף סוף, גם אם בגיל מבוגר יחסית לנהגת מירוצים מתחילה, להגשים את חלומה ולצאת לדרך החשובה בחייה.

בשנה האחרונה התחרתה ג'ופאלי במספר מרוצים הנחשבים ברמות הנמוכות יחסית. המוכר ביניהם הוא מירוץ הפורמולה 4 הבריטי, בו זכתה בפרס נהגת השנה על פי בחירת הנהגים. "זה הכל קרה מאוד מהר" סיפרה בראיון לnews.northeastern "רק לפני כמה שנים החלטתי לתת הזדמנות לעצמי להפוך לנהגת מירוצים, אז אני בעצם באיחור גדול מאוד."

במהלך לימודיה לתואר ראשון בערב הסעודית, החלה לגלות עניין במירוצי מכוניות ובמהרה התאהבה, דרך צפייה, במירוצי הפורמולה 1. ב-2010 עברה ג'ופאלי לבוסטון, כדי ללמוד לתואר שני ביחסי חוץ, ומיד החלה ללמוד נהיגה. לאחר שהוציאה רשיון, קנתה לעצמה רכב BMW יוקרתי. ב-2014 הלכה לקורס של שלושה ימים לנהיגת מירוצים בבית ספר בפלורידה, ובדצמבר 2017 הפכה לאישה הסעודית הראשונה בעלת רישיון מירוצים רשמי.

ב-2018 ערכה ג'ופאלי את הבכורה שלה בסדרת מירוצי המכוניות TRD86 Cup  הנערכת באבו דאבי, במהלכה גילה כישרון וסיימה במקום השני והשלישי בשניים מהמירוצים. במהלך התחרות חוותה את אחד משיאי הקריירה הקצרה שלה" "כשיצאתי מהרכב. פנה אלי אחד הנהגים האחרים ופשוט אמר 'מי את?' זה היה רגע מאוד מיוחד בשבילי. בהחלט גולת הכותרת בקריירה שלי עד כה", סיפרה.

ג'ופאלי, פורצת דרך שמדגימה בכל מירוץ כמה מיותרות המגבלות שמוטלות על נשות הממלכה, זכתה כבר בחוזה חסות מחברת התעופה הלאומית של ערב הסעודית, אך היא עדיין לא דמות מוכרת במולדתה. למרות שזכתה למספר כתבות התקשורת העולמית ונהגה במירוצה האחרון תחת קבוצת הנהיגה של אלוף פורמולה 1 לשעבר קימי רייקונן הפיני, ג'ופאלי היא עדיין אישה בעולם של גברים, גברים שאינם רוצים לאפשר יותר מדי חופש לנשים במדינתם.

כרגע, מעט מאוד נשים מכירות את סיפורה הספורטיבי ועוקבות אחריו, אך כל הישג ספורטיבי נוסף של ג'ופאלי צפוי לעורר השראה בנהגות המירוצים הבאות של סעודיה, כאלו שרואות אותה ומאמינות שהן יכולות גם כן להגשים את חלומן להיות נהגות מירוצים ואפילו לשאוף להגיע רחוק יותר.