אולפונקה אושונייקה בת ה-44 מניגריה היא שחקנית טניס השולחן המועטרת באפריקה והקול החדש של הפמיניזם במדינתה. בשנתיים האחרונות היא מעוררת השראה עבור הדור הבא של הספורטאיות ביבשת, כשהיא פותחת פצעים המלווים אותה במגרש ובחייה הפרטים. אושונייקה לא מפחדת להתבטא באופן פומבי על ההתעללות הפיזית מצד בן זוגה, מותו של ארוסה שלושה חודשים לפני החתונה ובגידה של בן זוג נוסף יום לפני יציאתה לאולימפיאדה. כל זה לא עצר אותה בדרך להשגת הכרטיס לטוקיו 2020, שעשויה להיות האולימפיאדה השביעית בקריירה שלה.

בשנים האחרונות אושונייקה מנצלת את מעמדה הספורטיבי כדי לקדם תפיסות חברתיות פמיניסטיות במולדתה. היא לא מהססת לפתוח את הלב ולדבר על הדיכאון שחוותה במהלך חייה ועל היחס הפוגעני לנשים בניגריה.

מאז שהייתה ילדה קטנה, אושונייקה תמיד הייתה מחוברת למחבט ולכדור הקטן. כבר בגיל שש הייתה בורחת משיעורים בבית הספר כדי לשחק טניס שולחן במועדון מקומי. כילדה צעירה היא הייתה בישנית, ולא תקשרה כל כך עם הקהל או שאר המתחרות, היא מספרת שבכל תחרות הייתה סופגת שריקות בוז אדירות כי הביישנות שלה נתפסה, לא נכון, כאליטיסטיות. באחת התחרויות הא ניצחה את האלופה המקומית והייתה צריכה לברוח מהקהל המקומי הזועם. אביה אסר עליה להמשך לשחק טניס, אך היא לא וויתרה והמשיכה להתעקש ששום דבר לא יכול לעצור אותה בדרך לפסגת טניס השולחן האפריקאי.

ניצחונותיה במגוון תחרויות הובילו אותה בגל 14 להתקבל לראשונה לנבחרת הנשים של ניגריה, בה היא משחקת כבר 30 שנה. אושונייקה החלה את הקריירה הבינלאומית המוצלחת שלה עם השתתפות הבכורה ב-1991 באליפות העולם הראשונה שלה. מאז היא הספיקה להשתתף ב-14 אליפויות עולם ו-6 אולימפיאדות. היא שחקנית טניס השולחן המעוטרת ביותר באלפויות אפריקה עם 6 מדליות זהב ו-5 מדליות כסף.

בעקבות יכולתה המצוינת כשחקנית טניס שולחן זכתה אושונייקה להזמנה מיוחד ב-94 להצטרף לליגה האיטלקית לקבוצת קאלרי. לאחר 4 שנים לא פשוטות באיטליה, עברה לקבוצת ספ פופנטבוטל מהעיר המבורג בליגה הגרמנית. אושונייקה ניצלה את ההזדמנות ועברה להתגורר בגרמניה, המדינה שהפכה לביתה ב-21 השנים האחרונות.

מגוריה אולי בגרמניה, אך ליבה עדיין נימצא בניגריה. בשנים האחרונות אושונייקה בוחרת לנצל את מעמדה כספורטאית מוכרת בניגריה, כדי לקדם את טניס השולחן המקומי ואפילו ארגנה ב-2017 מחנה אימונים מיוחד ל-20 שחקני נוער ונערות מוכשרים. על כך אמרה בעיתונות הניגרית: "אני אוהבת טניס שולחן. ענף הספורט הזה נתן לי את כל מה שאני צריכה בחיים. מלבד התהילה, עשיתי הון מהספורט. כל אלה התאפשרו כי הייתי מחויבת וזה איפשר לי להשיג את כל מה שהייתי צריכה. לרוע המזל בימינו השחקנים הניגרים מתוסכלים בגלל חוסר חשיפה וזה גורם להם לאבד מוטיבציה בגיל צעיר. אני רוצה לנצל את ההזדמנות כדי לעורר השראה ולעזור להם עם ציוד כלשהו שיסייע להם באימונים. אני רוצה להתמקד יותר בשחקניות כיוון שלא הפקנו שחקניות מובילות כמו בעבר ואני מקווה שאחרי שאספר להן את הסיפור שלי, זה יעודדו אותן לכוון גבוה בספורט".

בעקבות מהפכת ה-ME TOO בספורט העולמי והודעות נעצה שהיא ספגה ברשתות החברתיות במשך שנים החליטה אושונייקה לצאת בפוסט חושפני ונוקב בפייסבוק בשנת 2018 בו חשפה כי כשהייתה צעירה היא סבלה במשך שנים מהתעללות פיזית בידי בן זוגה אז. "עברתי התעוללות פיזית, מינית, רגשית ונפשית על ידי גבר שהיה מבוגר ממני ב -10 שנים. האיש הזה היכה אותי יותר משלוש שנים ונזכרתי שתמיד נסעתי ללימודים באוניברסיטה בלאגוס עם פרצוף חבוט אבל עדיין לא ויתרתי על התואר, גברים או החיים".

היא גם הדהימה רבים כאשר באולימפיאדת סידני 2000 לא הצליחה להתקדם מעבר לסיבוב המקדים. "הלכתי לראות את הבן זוג שלי במערכת יחסים שנמשכה 10 שנים ותפסתי אותו שוכב עם אישה אחרת, הייתי שבורת לב. למחרת הייתי צריך לנסוע לסידני. בכיתי כל הדרך מניגריה לאוסטרליה". בנוסף היא הוסיפה שבן זוג נוסף שלה נרצח 3 חודשים לפני חתונתם במהלך ביקור בית בניגריה, אחריו היא התקשתה לחזור למולדת שלה במשך תקופה ארוכה.

ב-2019 היא המשיכה להיות קול חשוב לנשות ניגריה ויצאה בפוסט נוקב נוסף בו היא קראה לנשות ניגרה להתאגד כנגד גברים נשואים הבוגדים בנשותיהם. בפוסט היא גם כמובן פנתה גם לגברים הנשואים הרבים שמחזרים אחריה: "האזהרה הזו היא לכל הגברים הנשואים שם בחוץ שלא מאפשרים לי לנוח, זה מזהם את המוסד הזה שנקרא נישואין. בבקשה אני מתחננת מכולכם בשם האל, להפסיק להעביר לי מתנות או להגיד לי כמה אתם אוהבים אותי. בגידות וחוסר נאמנות גרמו לי בעבר לעצב רב, ואפילו הייתי שרויה בדיכאון בעקבות הבגידה בי. אז לעולם לא אעשה זאת לאישה כמוני. אני חווה את זה מאז שהייתי נערה ונמאס לי להתחנן לגברים נשואים בבקשה עזבו אותי בשקט! אני לא רוצה מתנות או משהו אחר ממכם".

"לכל אותן נשים היוצאות עם גברים נשואים, תזכרו שמה שאת עושה עוד יחזור אלייך. אני יודע איך זה מרגיש להיות מרומה שוב ושוב! בחרתי בשפיות שלי, להפסיק לקבל אותו שוב ולא לעבור שוב את הכאב הזה. אז בבקשה נשים, בואו נתחבר ביחד, כדי לצאת נגד הגברים הנשואים המרמים את נשותיהם!!".

אושונייקה עובדת בימים אלו כדי להצליח להשיג את הכרטיס המיוחל לאולימפיאדה בטוקיו. במשחקי אפריקה האחרונים הפסדה עם נבחרת ניגריה בגמר מול מצרים ופספסה את הכרטיס לטוקיו, אותו היא תנסה להשיג דרך תחרות ההזדמנות האחרונה, שתערך בחודש מרץ. לצד הקריירה הספורטיבית המעוטרת אושונייקה בוחרת להשתמש במעמדה הציבורי כדי ליצור שינוי אמיתי בתפיסת העולם המתהווה של נשים ונערות צעירות כלפי הדמוי העצמי שלהן והיחס שמגיע להן לקבל ולתת לנשים אחרות בחברה המורכבת כל כך בניגריה כיום.