רשות המכס והגבולות האמריקאית הוציאה אמש (שישי) צו המונע כניסה למדינה של טבק ממדינת מלאווי שבדרום-מזרח אפריקה, בשל חשדות לעבודת ילדים ועבודה בכפייה. בהודעה מטעם ראש הרשות, ברנדה סמית', נאמר כי "הרשות רוצה להבטיח כי הקהילה העסקית מצייתת לחוק הדורש שרשרת אספקה נקייה, ללא שימוש בעבודה בכפייה בשום צורה שהיא". מלאווי היא מיצואניות הטבק הגדולות בעולם והטבק שגדל בתחומה נמצא בסיגריות של חברות מובילות בעולם כגון מרלבורו וכאמל. הצו שהוציאה רשות המכס אינו עוצר באופן מלא את כניסת הטבק לארה"ב, אלא מאפשר ליבואנים להוכיח כי הטבק שהם ייבאו לא גדל או נקטף תוך שימוש בעבודה ילדים או עבודה בכפייה.

מלאווי היא אחת המדינות שנחשבות הכי פחות מפותחות בעולם, כשהכלכלה שלה מתבססת ברובה על חקלאות ומרבית 20 מיליון אזרחיה חיים באזורים כפריים. בעקבות מעבר גידול טבק ממדינות במערב לאפריקה, נהפכה מלאווי תלויה מאד בתעשיית הטבק העולמית. ייצוא טבק מהווה על-פי הערכות קצת מעל למחצית (53%) מהייצוא של המדינה, אך מגמות הקוראות לצמצום עישון מאיימות על עתיד חקלאות הטבק במדינה.

קציר במלאווי. (Swathi Sridharan/wikimedia commons)

עבודת ילדים היא תופעה נרחבת במלאווי כשלפי דו"ח המחלקה לעבודה בכפייה ברשות המכס והגבולות האמריקאית מהשנה האחרונה 43.2% מהילדים בין גילאי 5 עד 14 נאלצים ללכת לעבוד. שני שליש מתוכם (67.7%) עובדים בחקלאות שהטבק הוא גידול מרכזי בתוכה. עבודת ילדים בשדות טבק חושפת את הילדים לסכנות רבות ביניהן חשיפה לכימיקלים וחומרי הדברה מסוכנים וכן להרעלת ניקוטין שפוגעת קשה מאד בילדים שקוטפים את עלי הטבק ללא מיגון וביגוד ראוי והניקוטין נספג בגופם הקטן יחסית. בנוסף קשורה מלאווי במקרים רבים של סחר בילדים בעיקר למטרות מין.

"תעשיית הטבק במלאווי היא אחד האזורים בהם אנחנו מנסים לעביר מסר", אמרה סמית' לרשת CNN. האיסור על כניסת סחורות החשודות בעבודה בכפייה קיים בארה"ב כבר מאז שנת 1930 אולם שינויים שנעשו בחוק בשנת 2016 הקנו לרשות המכס והגבולות סמכויות נרחבות יותר. גורמים ברשות הסבירו ל-CNN כי גורם נוסף שאפשר את האכיפה המוגברת הוא עלייה בתקציב הרשות ב-2018 והוספת 140 תקנים חדשים שחלקם נותבו להרחבת המחלקה לעבודה בכפייה, דבר שמקנה לרשות יותר כלים להתמודד עם התופעה המופיעה בצורות חדשות עם התרחבות הסחר הגלובלי.