סוכנות החלל והאוויר האמריקאית (נאס"א) הודיעה כי צוות בינלאומי בראשותה מצא סוכרים ושיירים אחרים של חומר אורגני על שני מטאורים שונים שנפלו על כדור הארץ לפני למעלה כ-4.3 מיליארדי שנים. מטאורים אלו נחתו על הארץ לפני שהיו בה חיים, והביאו עמם חומרים אורגניים שמהם עשויים תאים חיים. נאס"א מאשרים כי מדובר בממצא ראשון המאשר את הסברה שריבוז (ממנו עשויים ה-DNA וגורמים בסיסיים נוספים המגדירים חיים) הגיעו לארץ בין היתר מהחלל.

דגם מולקולת הסוכר שנמצאה על המטאור.
צילום: Yoshihiro Furukawa

בהודעת נאס"א מאתמול (חמישי) צוין כי כבר נמצאו בעבר חומצות אמינו על מטאורים, אולם זו הפעם הראשונה בה נמצאו על מטאורים סוכרים אשר נוצרים בתהליכים אורגנים מתקדמים יותר. בנאס"א מניחים כי תהליכים של היווצרות מרכיבי החיים הבסיסיים כגון חומצות אמינו עשויים להתרחש על אסטרואידים. ייתכן כי החיים כולם בכדור הארץ הגיעו ממחוצה לו, ואפשרות אחרת היא כי התפתחו חיים במקביל בכדור הארץ ומחוצה לו, בכל מקרה, זוהי ההוכחה הגדולה ביותר שהמדע מצא עד כה לקיום חיים מחוץ לכדור הארץ, והיא יכולה להסביר את התפתחות החיים על הארץ.

"אבני בניין אחרות הכרחיות לחיים נמצאו בעבר על מטאורים, אולם סוכרים היו החוליה החסרה להשלמת אבני הבניין העיקריות של החיים", אמר יושיהירו פורוקווה מאוניברסיטת טוהוקו ביפן שהשתתף במחקר. "הממצאים מספקים את העדות הראשונה לריבוז בחלל, ולסוכר שהגיע לכדור הארץ מחוצה לו. הסוכר שהגיע מהחלל עשוי היה לתרום להתפתחות ה-RNA (מולקולה פולימרית, המורכבת מיחידות של נוקלאוטידים לה תפקיד מרכזי במגוון תהליכים ביולוגים – א.ל.) בכדור הארץ של לפני החיים, מה שיתכן והביא ליצירת החיים בכדור הארץ", הוסיף פורוקווה.

איור של פגיעת מטאורים עתיקים בכדור הארץ. חלק מהמדענים חושבים שפגיעות מסוג זה הביאו מים ומולקלות אחרות שהיו שימושיות להיווצרות חיים על פני כדור הארץ )(NASA/Goddard/University of Arizona)

מוקדם יותר השבוע הודיע נאס"א כי אם האסטרואיד המכונה JF1 ימשיך במסלולו, הוא יפגע בכדור הארץ ב-6 במאי, 2022. עם זאת, חשוב לציין כי הסיכוי שהאסטרואיד יפגע בכדור הארץ הוא מזערי – 0.026% כלומר 26 אלפיות האחוז. מדענים מנאס"א גילו את האסטרואיד העצום, שגודלו כגודל פירמידת גיזה, בשנת 2009. נאס"א עקבה אחרי האסטרואיד במהלך עשר השנים האחרונות, מחשש שמסלולו יוביל להתנגשות בכדור הארץ. כעת, הם מאשרים כי החשש היה מוצדק. מומחים בסוכנות אומרים כי אם תרחיש האימים הזה יקרה, האסטרואיד יתנגש בכדור הארץ בעוצמה של 230 קילוטון TNT. לצורך השוואה, פצצת האטום שהוטלה על הירושימה ב-1945, התפוצצה בעוצמה של 15 קילוטון TNT, כך שפגיעה במקום מאוכלס עשויה להוביל לאסון.

עם זאת, בנאס"א הרגיעו ואמרו כי הם סורקים באופן רציף את האסטרואידים שיש להם השפעה עתידית אפשרית על כדור הארץ, ומעדכנים את כל הגורמים הנוגעים בדבר. על הדרך, הם עדכנו גם שהאסטרואיד הבא שיש לחשוש מפניו עתיד לפגוע בכדור הארץ רק בשנת 2880.