טרגדיה גדולה בעולם הספורט. קובי בראיינט, אחד מגדולי הספורטאים בכל הזמנים, נהרג בהתרסקות מסוקו הפרטי באזור קלבסאס שקליפורניה. לפחות חמישה בני אדם נהרגו בתאונה, ביתו ג'יאנה בת ה-13 נספתה גם היא בהתרסקות.

בשעה 9:47 שעון קליפורניה (19:47 בישראל) פרצה שריפה בתוך המסוק בו שהה שחקן לוס אנג'לס ולמרות שמערכת החירום פעלה, לא היו ניצולים. על-פי הדיווחים בראיינט ובתו היו בדרכם לאימון באקדמיית הכדורסל שלו ליד העיר ת'אוזנד אוקס בקליפורניה. ג'יאנה, תלמידת כיתה ט', נחשבה לכישרון גדול בכדורסל. לאחרונה בראיינט אף החל להופיע במשחקי NBA יחד עם ביתו ג'יאנה, כוכבת כדורסל נשים בעצמה. קובי הותיר אחריו את אשתו ונסה ושלוש בנות, נטליה (בת 17), ביאנקה (בת 3) וקאפרי (בת חצי שנה).

קובי בראיינט ז"ל. ינואר 2020. (Photo by Richard Shotwell/Invision/AP)

בראיינט בן 41 במותו, נבחר בדראפט 1996 ומאז רשם 20 שנות קריירה יוצאות דופן במדי הלייקרס, והפך לקלע המוביל של הקבוצה בכל הזמנים ולאחד השחקנים המצליחים ב-NBA. באמתחתו של כוכב העבר 18 משחקי אולסטאר ב-20 שנות קריירה, בהם אסף חמישה טבעות אליפות. הוא סיים שתי עונות כמלך הסלים של הליגה, נבחר פעם אחת ל-MVP של העונה הסדירה ועוד פעמיים ל-MVP של סדרת הגמר. במקביל, קובי לקח חלק פעיל במשחקי נבחרת ארה"ב – שם זכה בשתי מדליות זהב, בבייג'ינג 2008 ובלונדון 2012. הוא פרש ממשחק פעיל בשנת בשנת 2018.

ראש ממשלת ישראל בנימין נתניהו על מותו של כדורסלן העבר קובי בראיינט: "הצטערתי לשמוע על הטרגדיה בארה"ב, יום עצוב לכל אוהבי הספורט בעולם. ברייאנט, מגדולי הכדורסלנים בהיסטוריה, הותיר אחריו אישה, ארבעה ילדים, ומיליוני חובבי כדורסל בעולם. לא יישכח. מי ייתן שינוח על משכבו בשלום"

בראיינט זכה להספד מרגש במשחק הדרבי בין מכבי תל אביב להפועל תל אביב בו ניצחה מכבי 72:84. שחקנה החדש של מכבי אמארה סטודמאייר, נחנק מדמעות לאחר ששמע את החדשות על לכתו של חברו.

מייקל ג'ורדן נפרד: "אני בהלם בעקבות החדשות הטראגיות על מותו של קובי בראיינט ובתו ג'יאנה. מילים לא יכולות לתאר את הכאב שאני מרגיש. אהבתי את קובי – הוא היה כמו אח קטן בשבילי. נהגנו לשוחח לעיתים תכופות, ואני אתגעגע לשיחות האלה מאד. הוא היה יריב עיקש, אחד הגדולים בתולדות המשחק. קובי היה גם אבא מדהים שאהב את משפחתו עד עמקי נשמתו והתגאה באהבה של בנותיו למשחק הכדורסל. אני שולח תנחומיי הכנים לוונסה, לארגון של הלייקרס ולכל אוהדי הכדורסל ברחבי העולם".

שאקיל אוניל שותפו של בראיינט לשלוש אליפויות רצופות עם הלייקרס בין השנים 2000 ו-2002, כתב: "אין לי מילים להביע את הכאב שאני חווה עכשיו עם הרגע הטרגדי הזה של אובדן החבר שלי, האח שלי, הפרטנר שלי בזכייה באליפויות. אני אוהב אותך אח, אתה תחסר. אני מרגיש חולה עכשיו".