אם תנאי מזג האוויר יאפשרו זאת, שני אסטרונאוטים של נאס"א ישוגרו היום (רביעי) לחלל מאדמת ארה"ב, לראשונה מזה קרוב עשור. בפעם הראשונה בהיסטוריה, תנהל את האירוע חברה פרטית – SpaceX.

'דראגון', הקפסולה בה ייצאו השניים למסע, מאפילה על 'אפולו' הישנה של נאס"א כמעט מכל הבחינות. הקווים הנקיים ועיצוב הפנים המינימליסטי של דראגון, שהחליף את סבך המתגים והכפתורים במסכי מגע, גורמים אפילו למעבורות החלל החדשות יותר להיראות מיושנות.

הקפסולה המרשימה תיחשף במלוא הדרה כשהאסטרונאוטים דאג הרלי ובוב בנקן ישוגרו אל תחנת החלל הבינלאומית. זה יהיה השיגור הראשון של אסטרונאוטים מפלורידה מאז השבתת תוכנית מעבורות החלל ב-2011, והקפסולה הראשונה מתוצרת ארה"ב שתצא אנשים למסלול לוויני מאז טיסת אפולו-סויוז ב-1975.

אישור ההצטרפות מהווה הסכמה לתנאי השימוש באתר

קפסולות הסויוז הרוסיות, שעדיין נמצאות בשימוש אחרי יותר מ-50 שנה, המשיכו לשמש להטסת אסטרונאוטים של נאס"א לתחנת החלל. למרות אמינותן, הן נראות מיושנות לעומת 'דראגון'.

"אנחנו רוצים שהיא לא רק תהיה בטוחה ואמינה כמו שהייתם מצפה מהחללית המתקדמת ביותר בעולם. אנחנו גם רוצים שהיא תראה מדהימה ויפהפייה", אמר בנג'י ריד, מנהל המשימה של SpaceX.

כעת מעיב על החגיגה מזג אוויר סוער, שעשוי לדחות את השיגור ההיסטורי. החזאים מעמידים את הסיכוי למזג אוויר שיאפשר לקפסולה לצאת לדרך על 40%. אך חישוב זה לא כולל את תנאי מזג האוויר בשטח שבין חופי ארה"ב וקנדה לחופי אירלנד, תערובת סבוכה של מדדים שיש להם חשיבות ייחודית להצלחת המסע של 'דראגון'.

"לא צריך יותר משאית ענקית, אפשר להסתפק ברכב פרטי"

SpaceX ובואינג, ספקית הצוות המסחרי הנוספת של נאס"א, בחרו להטיס את האסטרונאוטים בקפסולות כבר מההתחלה. מתחרה אחרת על השירות, תאגיד סיירה נבאדה, הציעה מטוס חלל קטן כדי לשאת אסטרונאוטים, אך לא נבחרה על ידי נאס"א.

לפי סטיב פיין, בכיר לשעבר בסוכנות החלל, אין צורך בכלים כמו המעבורות מהעבר, שנבנו כדי לגרור לוויינים גדולים וחלפים של תחנת החלל. "מה שאנחנו מנסים לעשות עכשיו זה רק שירות מוניות למעלה ולמטה" הסביר לסוכנות הידיעות AP, "ובשביל זה לא צריך יותר משאית ענקית, אפשר להסתפק ברכב פרטי".

"כן, כנפיים הן נחמדות. הן נותנות לך מעט יותר שליטה ומעט יותר אופציות איפה לנחות", אמר פיין, טייס קרב לשעבר בחיל הים האמריקאי, "אבל הן לא הכרחיות. ומכיוון שאנחנו מנסים להפוך את העניין לזול, פשוט, וטוב לשימוש רב פעמי, הקפסולות מתאימות למשימה הזאת".

SpaceX ביססה את קפסולת הצוות על קפסולת המטען הוותיקה שלה, גם היא נקראת 'דראגון', הניתנת לשימוש חוזר ומסיימת את משימות תחנת החלל שלה בנחיתה לאוקיינוס, כמו פעם.

החמש השנים האחרונות היו שני האסטרונאוטים מעורבים מאוד בפיתוח הקפסולה החדשה. ממש כמו בהליך רגיל של טיסות ניסוי, הם הציעו הצעות לשינויים קטנים פה ושם, שיועילו לא רק להם אלא גם לצוותים העתידיים. "המטרה שלנו לאורך כל התהליך הייתה לא להפוך את החללית ל'מכונה המצוינת של בוב ודאג', שיש בה שלל אפשרוית שרק דאג או בוב אוהבים", אמר באנקן.

"צריך להשאיר קצת מתח למשימה עצמה"

למרות ש'דראגון', שפועלת באופן אוטומטי לחלוטין, מאפשרת להסיע ארבע בני אדם, בטיסה אל תחנת החלל, שנחשבת למסוכנת במיוחד, יאוישו רק שניים מהמושבים. אבל האסטרונאוטים לא יהיו הראשונים לטוס בקפסולה, שבובות מבחן יצאה בה לטיסת ניסוי בשנה שעברה.

לקפסולה יש כעת שם משלה, אותו נתנו האסטרונאוטים הארלי ובנקן. השם החדש ייחשף רק ביום השיגור, אחת מהמסורות הרבות שהם מקווים לקבוע עם יציאתה לפועל של תוכנית הטיסות המסחרית של של נאס"א.

בחירת השם על ידי הצוות היא מחווה לימים הראשונים של המסע לחלל. ג'ון גלן מפרויקט 'מרקורי' היה האמריקאי הראשון שהקיף את כדור הארץ על סיפונה של 'Friendship 7'; ג'וס גריסום וג'ון יאנג, מפרויקט 'ג'מיני', יצאו למסלול על סיפונה של ה'מולי בראון', על שם מחזמר המבוסס על סיפורה ניצולה מהטיטאניק; וניל ארמסטרונג, באז אלדרין ומייקל קולינס מפרויקט אפולו 11 טסו לירח על סיפונה של ה'קולומביה', שנקראה כך על שם כריסטופר קולומבוס.

"צריך להשאיר קצת מתח למשימה עצמה", אמר באנקן, "השארנו לכם משהו לחכות לו ביום השיגור".