רכב חלל, המונע על ידי אנרגיה סולרית, נע אל עבר כוכב הלכת צדק ויגיע קרוב יותר מאי-פעם לכוכב הלכת הגדול ביותר במערכת השמש שלנו. ג'ונו, גשושית של סוכנות החלל האמריקנית נאס"א ששוגרה כבר באוגוסט 2011, הבעירה את המנוע הרקטי הראשי שלה היום (שני) לפנות בוקר על מנת להאט את מהירותה מ-250 אלף קמ"ש ולהיכנס למסלול סביב צדק.

הגשושית ג'ונו (הדמיית מחשב) Courtesy NASA/JPL-Caltech.

הגשושית ג'ונו (הדמיית מחשב)  Courtesy NASA/JPL-Caltech.

ג'ונו מופעלת בשלב זה על ידי מערכת 'טייס אוטומטי', והתהליך המורכב והעדין של התמקמות הגשושית סמוך לכוכב נעשית ללא כל התערבות של מוקד השליטה של נאס"א על הקרקע. ג'ונו משייטת בסביבה 'עוינת' מבחינת קרינה, "אך היא אמורה להצליח לעמוד בכך", אמר קני סטרנס, מנהל תכניות בחברת לוקהיד-מרטין, שבנתה את הגשושית.

ציוד הצילום של הגשושית, כמו מערכות נוספות, כובה עד ההגעה לכוכב הלכת, כך שלא יהיה תיעוד מצולם של הגעת רכב החלל ליעדו. עם זאת, הבטיחו מדעני נאס"א כי כאשר ג'ונו תחדור את שכבת העננים המקיפה את צדק, יתקבלו צילומי תקריב של כוכב הלכת. ג'ונו עתידה להקיף את צדק במשך 20 החודשים הבאים, משימה שעלותה המשוערת 1.1 מיליארד דולר (כ-4.24 מיליארד ש"ח).

כודר הארץ, צולם על ידי הגשושית ג'ונו Courtesy NASA/JPL-Caltech.

כודר הארץ, צולם על ידי הגשושית ג'ונו Courtesy NASA/JPL-Caltech.

צדק הוא כוכב הלכת החמישי במרחקו מהשמש, ובעל המסה הגדולה ביותר במערכת השמש. הוא שייך לקבוצה הקרויה 'ענק גזים' – שכן כ־90% מהמסה שלו הם מימן וכ־10% הליום – בשונה מכדור הארץ או מאדים. עם העננים הגליים והפסים הצבעוניים המקיפים אותו, צדק היה, קרוב לוודאי, כוכב הלכת הראשון להיווצר, מעט אחרי השמש. פענוח ההיסטוריה שלו עשוי להביא רמזים לאופן בו התפתח כדור הארץ ושאר מערכת השמש.

הגשושית ג'ונו מעל כדור הארץ (הדמיית מחשב)Courtesy NASA/JPL-Caltech.

הגשושית ג'ונו מעל כדור הארץ (הדמיית מחשב)Courtesy NASA/JPL-Caltech.

הגשושית קרויה על שמה של האלה ג'ונו מהמיתולוגיה הרומית, אשתו של האל יופיטר, שהוא שמו הלועזי של כוכב הלכת צדק. מדובר במשימה השנייה בלבד שתוכננה להיות מוקדשת לצדק. הגשושית גלילאו, ששוגרה ב-1989, סבבה את צדק במשך 14 שנים, ושלחה בחזרה תמונות מרהיבות של כוכב הלכת והירחים הרבים שלו. מהנתונים שהעבירה גלילאו, התגלו סימנים לאוקיינוס מתחת לפני השטח הקפואים של הירח 'אירופה', הנחשב ליעד מוביל בחיפוש אחר חיים מחוץ לכדור הארץ.

ג'ונו הינו רכב חלל משוריין – מערכות המחשבים והאלקטרוניקה בו נעולות בכספת מטיטניום על מנת להגן עליהן מקרינה מסוכנת. למרות זאת, ג'ונו צפויה להיות 'מופצצת' בקרינה במהלך שהייתה מעל צדק, ברמה השווה למעלה 100 מיליון מזו של צילומי רנטגן.

בדיקות לגשושית ג'ונו לפני שיגורהCourtesy NASA/JPL-Caltech.

בדיקות לגשושית ג'ונו לפני שיגורה Courtesy NASA/JPL-Caltech.

ג'ונו עתידה למצוא את סופה בשנת 2018 כאשר תצלול, כמו הגשושית גלילאו שקדמה לה, אל תוך האטמוספרה של צדק ותבצע התנגשות מבוקרת בכוכב הלכת – צעד שנועד למנוע התרסקות מקרית של הכלי על אחד מהירחים של צדק שעשויים להיות ראויים למחייה.