ג'סיקה מקדונלד, חלוצת נבחרת ארה"ב ואלופת הליגה צפון קרוליינה קורג', יודעת להעריך עד כמה השתנה היחס לאמהות בכדורגל הנשים המקצועני. מקדונלד הצליחה להפוך לאחת השחקניות הטובות בליגה האמריקאית, תוך שהיא מגדלת, כאם יחידנית, את בנה.

ליגת הנשים בארה"ב ה-NWSL תהיה הליגה המקצוענית הראשונה בספורט האמריקאי שתתפתח לאחר התפרצות הקורונה. העונה אליפות הליגה תוכרע בטורניר קצר יחסית שהתחיל אתמול (שבת) ויימשך עד ל-26 ביולי, כשכל המשחקים ישוחקו ביוטה, וכל השחקניות ואנשי הצוות ישהו בבידוד מוחלט במהלך כל הטורניר. הפעם, הנהלת הליגה תתיר לילדי השחקניות ולמבוגר נוסף שיטפל בהם, לשהות עם השחקניות בזמן הטורניר. מקדונלנד תוכל לנסות לזכות באליפות רביעית בחמש העונות האחרונות, בלי שתאלץ להיפרד מבנה.

כאשר ג'סיקה מקדונלד שמעה על ההצעה להחזיר את הליגה בתנאי בידוד, היא לא יכלה לדמיין את עצמה נפרדת מבנה בן ה-8. "כשהציעו את המתווה החדש, לא הצלחתי לדמיין את עצמי נפרדת מבני בן ה-8 לתקופה של חודש שלם. הנהלת הליגה טיפלה בזה בצורה טובה מאוד, לאורך כל התהליך".

מקדונלד החלה את הקריירה המקצוענית שלה ב-2010 במדי שיקגו רד סטארס אך לא הצליחה להותיר חותם. היא נפצעה בברכה ונאלצה לעבור שיקום ארוך של 18 חודשים. הרופאים המליצו לה לפרוש, אך היא לא רצתה לוותר על חלומה להפוך לשחקנית כדורגל מקצוענית. במהלך השיקום מקדונלד ילדה את בנה ג'רמיה במרץ 2012. באותה השנה התפרקה ליגת כדורגל הנשים בארה"ב (ה-WPS) ולא היה ברור אם למקדונלד יהיה לאן לחזור כאשר יסתיים השיקום.

"בהתחלה חשבתי שהקרירה שלי נגמרה, נפצעתי בברך והייתי בתהליך החלמה בזמן ההריון", מקדונלד סיפרה ל- Equalizer. "לאחר הפציעה הייתי צריכה ללמוד לשחק מחדש, הבן שלי היה המוטיבציה שלי להוכיח שאני יכולה. רציתי לעשות אותו גאה בי".

כאשר הוקמה הליגה החדשה, ה-NWSL, מקדונלד הייתה בתחילת דרכה, חזרה מפציעה קשה והייתה אחת האמהות היחידות בליגה. ההתחלה הייתה קשה ובשנים הראשונות היא עברה בחמש קבוצות (מתוך התשע הפעילות בליגה) עד שהצליחה למצוא את מקומה.

מקדונלד גדלה באריזונה, אימה גידלה אותה לבד תוך כדי מאבקים מתמידים בהתמכרויות לסמים ואבא שלה יצא ונכנס מהכלא. בשנים הראשונות שלה בליגה היא תפקדה כאם חד-הורית וגידלה את בנה לבדה: "השנתיים הראשונות היו קשות, היו ימים שהייתי חוזרת הביתה ופשוט הייתי בוכה, אבל לא רציתי להיכנע".

ג'סיקה מקדונלד במדי נבחרת ארצות הברית, בטורניר SheBelieves במרץ 2020 (צילום: shutterstock)

המעברים מקבוצה לקבוצה תסכלו אותה. את הפריצה הגדולה שלה היא עשתה בפורטלנד שם היא כיכבה על הדשא עם 11 שערי ליגה והשלימה לראשונה עונה שלמה באותה הקבוצה. אך מחוץ לדשא היא נתקלה בקושי אדיר. במועדון ששיחקו בעיקר נשים צעירות ומדיניות הקבוצה הייתה שבדירות שהקבוצה השכירה יכולות לגור רק השחקניות עצמן. לאחר שהפעילה הרבה לחץ על המועדון, בנה, אז בן שנתיים, קיבל אישור לעבור לגור איתה. אביו נשאר בפיניקס ומקדונלד הייתה צריכה לגדל את בנה לבדה.

בסוף העונה היא נשלחה בטרייד ליוסטון. "זאת הייתה חוויה נוראית, כל פעם שנשלחתי בטרייד נאלצתי למצוא בייביסיטר חדש, למצוא משהו שאני יכולה לבטוח בו עם הילד שלי". בתנאי שכר של שחקנית זוטרה, מקדונלד מצאה את עצמה נאלצת להביא את בנה לאימונים כי לא היה לה מספיק כסף לשלם לבייביסיטר.

בחצי השנה בה הליגה בארה"ב הייתה בפגרה, שאר שחקניות הליגה נסעו לשחק בליגות אחרות ברחבי העולם כדי להמשיך להתפרנס, אבל מקדונלד נאלצה להישאר עם בנה בארה"ב, לעבוד כמאמנת ילדות ולהשלים הכנסה במפעל לעטיפת קופסאות.

הפריצה הגדולה שלה הגיעה בעונת 2016. מקדונלד עברה בטרייד לווסטרן ניו-יורק פלאש, כבשה 10 שערים וזכתה באליפות הראשונה בקריירה שלה. לאור היכולת הטובה היא זכתה בגיל 28 להופעת בכורה מאוחרת בנבחרת ארה"ב. בסיום העונה הקבוצה החליפה בעלות ועברה לצפון קרולינה. למרות המעבר לעיר החדשה, מקדונלד נשארה לראשונה בקריירה שלה לעונה שנייה באותה קבוצה. בשלוש העונות הבאות היא זכתה עם המועדון בשתי אליפויות נוספות ונבחרה למצטיינת משחק הגמר של עונת 2018.

מקדונלד רוצה להמשיך להוכיח לשחקניות העתיד שניתן לשלב אמהות עם קריירה מקצוענית. היא מנסה גם לדאוג לתנאים סוציאליים שיעזרו לשחקניות הליגה בעתיד לשלב בקלות יותר הורות וקריירה. "אני כאן כדי להראות לילדות שבעתיד ירצו להיכנס לנעליים שלנו, שאם יום אחד הן גם ירצו להיות אימהות זה יהיה אפשרי. זה קשה, אך אני הוכחה חיה שזה באמת אפשרי".