הנשיא טראמפ הודיע הערב (שני) על פיטוריו של מזכיר ההגנה האמריקני מארק אספר והחלפתו בכריסטופר מילר שכיהן עד עתה כראש הסוכנות הלאומית ללוחמה בטרור, בצעד שאולי נועד לשדר 'עסקים כרגיל' יומיים לאחר הפסדו בבחירות לג'ו ביידן. את ההודעה על כך קיבל הציבור, ואלי גם אספר עצמו, מחשבון הטוויטר של הנשיא בו כתב "כריס יעשה עבודה מעולה! מארק אספר פוטר (במקור: Has been terminated). ברצוני להודות לו על שירותו".

אספר וטראמפ נקלעו לסכסוך כבר בתחילת חודש יוני כששר ההגנה התנגד באופן פומבי לדרישתו של טראמפ להשתמש בכוחות צבא נגד מפגינים סביב המחאה על רציחתו של ג'ורג' פלויד. אספר טען כי הנסיבות לא מצדיקות את הפעלת הסעיף בחוקה המאפשר שימוש בצבא בשטח אמריקני בניגוד לעמדת השלטון המקומי, זאת על אף שיומיים לפני כן הנשיא הודיע כי בכוונתו לעשות זאת.

אישור ההצטרפות מהווה הסכמה לתנאי השימוש באתר

חרף תגובתו של טראמפ לביקורת של אספר, הורה זה על החזרתה של אוגדת שוטרים צבאיים שהוטסה לוושינגטון. לאחר שזומן לבית הלבן חזר בו מפקודותיו והאוגדה הגיעה לעיר אולם חזרה לבסיסה כעבור ימים ספורים.

עוד תקרית שהעיבה על היחסים בין השניים באה כשאספר אמר כי הוא ישקול לשנות שמות של בסיסים שנקראו על שם מפקדי צבא הדרום, זאת כחלק מגל של מחאה שגאתה בארה"ב לפני מספר חודשים נגד הנצחתם של מי שנלחמו במלחמת האזרחים בעד שימור העבדות.

אספר, שמונה לתפקיד על-ידי טראמפ לפני פחות משנה וחצי, היה מזכיר ההגנה השני שאושר על-ידי הסנאט במהלך כהונתו של טראמפ וקדם לו ג'יימס מאטיס שהתפטר בין היתר בשל ביקורת על החלטת טראמפ להסיג את כוחות ארה"ב מסוריה. ביניהם כיהן במשך תוקפה קצרה גם פטריק שנהאן אולם מינויו לא אושר בסנאט.