צבא סוריה הדמוקרטי (SDF) הודיע הבוקר (ראשון) כי החל מבצע "זעם הפרת" לשחרור העיר הסורית א-רקה, בירת דאעש. מפקדי ומפקדות ה-SDF מסרו כי כוחותיהם יתקיפו מהקרקע בשעה שהקואליציה הבינלאומית בהובלת ארה"ב תספק גיבוי אווירי וכי במבצע צפויים להשתתף כ-30,000 לוחמים. שם המבצע מתכתב עם שמו של המבצע בו פתחה טרוקיה ("מגן הפרת") לפני כחודשיים, בו פלשה לסוריה תוך שהיא נלחמת בדאעש וב-SDF.

במסיבת עיתונאים בעיר הסורית עין עיסא אמרו מפקדי ה-SDF שמטרת המבצע היא לשחרר את א-רקה מפעילי דאעש. אנשי ה-SDF אמרו כי יש להם הסכמה עם ארה"ב לפיה טורקיה לא תשתתף במבצע, ובהודעתם לתקשורת מסרו כי הם מקווים כי היא "לא תתערב בעניינים הפנימיים של סוריה". סוכנות הידיעות הצרפתית מסרה גם היא כי טורקיה לא תתערב במבצע לכיבוש א-רקה, וכי בכיר אמריקאי מסר לסוכנות כי השלב הראשון במבצע יהיה בידוד העיר, ורק לאחר מכן יחל המבצע לשחרורה. בשעות האחרונות דווח כי ה-SDF מתקדם לעבר א-רקה משתי חזיתות שונות, הראשונה מכיוון עין-איסא המצויה צפונית לעיר והשניה, נהר הפרת המצוי צפונית-מערבית לעיר.

ה-SDF היא קואליציה של ארגונים כורדים, אשורים, טורקמנים וערבים, שהוקמה לפני כשנה וחצי בסיוע הפנטגון. האויב העיקרי של ה-SDF מאז שהוקם הוא דאעש, אך לצד זאת הארגון נלחם גם בצבא טורקיה, בארגוני מורדים ג'יהאדיסטים ובכמה מקרים גם בצבאו של אסד. ה-SDF זוכה לתמיכה רבה מארה"ב ואירופה ויש לו קשרים איתנים גם עם רוסיה. במבצע "זעם הפרת" לשחרור א-רקה צפויים להשתתף "יחידות ההגנה העממיות" (YPG) ו"היחידות להגנת הנשים" (YPJ) שהם שני הצבאות המרכזיים של הכורדים בסוריה ונחשבים יחד לאחד הצבאות החזקים ביותר בסוריה. צבאות אלו נאמנים למפלגת השלטון בחבל האוטונומי של רוג'בה (PYD) אשר נחשבת למקבילה של ה-PKK בסוריה ומונהגת על ידי נשים וגברים שהיו לוחמי גרילה של ה-PKK בעבר. לצד הצבאות הכורדים ישתתפו במבצא גם הצבא האושרי, עוד חמש מיליציות ערביות ושתי מיליציות טורקמניות. אחד ממפקדי ה-SDF אמר כי כ-80% מהחיילים שישתתפו במבצע לשחרור א-רקה הם תושבי העיר שנמלטו ממנה לאחר שדאעש השתלטה עליה. אחת המפקדות של צבא הנשים YPJ אמרה כי הן ישתתפו במבצע לשחרור א-רקה במטרה לשחרר את הנשים היזידיות הרבות השבויות בה.

דאע"ש בעיר א-רקה יוני 2016 (צילום: סוכנות א-רקה / באדיבות סוכנות AP).

דאע"ש בעיר א-רקה יוני 2016 (צילום: סוכנות א-רקה / באדיבות סוכנות AP).

"אנחנו, הדרג המפקד של SDF, מביאים לאנשינו בא-רקה את החדשות הטובות אודות פתיחת המבצע הצבאי לשחרור העיר ופרבריה מאחיזתו של דאעש", נאמר בהודעת ה-SDF שהקריאה לוחמת של הארגון. בהודעה נמסר כי ההכרזה על המבצע התקיימה אתמול, כשהוקם חדר המבצעים לשחרור העיר. "אנחנו מבטיחים לכוחות הדמוקרטיים בעולם, לעם הסורי שלנו ולעמי האזור שהמבצע הזה יתקדם עד שתושג מטרתו ותבודד בירת הטרור. העיר א-רקה תשוחרר בעזרת אנשיה, בין אם הם כורדים, ערבים או טורקמנים, כל הגיבורים שנכללים תחת הדגל של SDF".

שר ההגנה של צרפת, ז'אן איב לדריאן, אמר היום כי הקואליציה בהובלת ארה"ב צריכה לתקוף גם בא-רקה במקביל לעיר מוסול בעיראק. "אני מאמין שזה הכרחי", אמר בראיון לרדיו. לדבריו, הקרב על מוסול יהיה ארוך ומורכב כיוון שלוחמי דאעש התערבבו באוכלוסייה המקומית.

סטפן טאונסנד, מפקד כוחות הצבא האמריקאי בעיראק, אמר בחודש שעבר כי המבצע לשחרור א-רקה מידי דאעש יקח זמן רב יותר משחרור מוסול, והבהיר כי כוחות כורדיים סוריים יהיו חלק מהכוח שיטיל מצור על מעוז דאעש בסוריה. "הכוח היחיד שמסוגל תוך זמן קצר לעשות את זה הם הכוחות הסורים הדמוקרטיים, שהמיליציה הכורדית-סורית (YPG) מהווה חלק משמעותי בתוכם", אמר טאונסנד.

בתוך כך דווח כי צבא עירק השתלט על שכונת אל-אינתסאר בצד המזרחי של מוסול. במקביל, נמשכת ההתקדמות גם בדרום העיר אחרי ההשתלטות על הפרבר חמים אל-עליל. תושבים רבים בורחים בימים האחרונים ממוסול, בזמן שדאעש מחזיק ברבים מהם כמגינים אנושיים על מנת להקשות על התקדמות הכוחות העיראקיים בשטח ועל התקיפות האוויריות של הקואליציה בראשות ארה"ב.