מבנה מגן עצום בגדלו החל השבוע לנוע באטיות לעבר מקום מושבו בכור הגרעיני בצ'רנוביל, אתר התאונה הגרעינית החמורה ביותר בהיסטוריה. המבנה הקמור, עשוי בטון ופלדה, מכונה "המבנה הקרקעי הנייד הגדול ביותר שנבנה אי פעם".

המגן, שנבנה במשך מספר שנים בסמוך לכור מספר 4 שנהרס באסון, ישמור על בטיחות האתר במאה השנים הבאות לפחות.

השר לאיכות הסביבה ומשאבים טבעיים של אוקראינה, אוסטפ סאמארק, קרא למבצע "התחלת הסוף של מאבק בן שלושים שנה בתוצאות האסון". לדבריו, כ-40 מדינות היו מעורבות במימון הפרויקט, ביניהם גם ישראל, והצביע על עובדה זו כהוכחה לכך ש"בטיחות סביבתית נשארה  גבוה בסדרי העדיפויות של קובעי המדיניות ברחבי העולם".

סכנה הולכת ומתגברת

מיד אחרי התאונה ב-1986, הוקם מסביב לכור, באופן חפוז, מקלט מבטון שזכה לכינוי סרקופג, על מנת להכיל את הנשורת הרדיואקטיבית. האתר בצ'רנוביל היה אז בשטחה של ברית המועצות, אולם כיום הוא חלק מצפון אוקראינה, בקרבת הגבול עם בלארוס.

כיום, מראה הסרקופג סימני התפוררות, כך על פי קלייר קורקהיל, שחקרה את הסכנות של פסולת גרעינית. "מים שזלגו מגג הסרקופג הפכו לרדיואקטיביים והם מחלחלים כעת לקרקע שמתחת לרצפת הכור", כתבה באתר The Conversation, "בכל יום שעובר, עולה הסכנת ההתמוטטות של הסרקופג, ואתו שחרור נוסף של רדיואקטיביות לסביבה".

על פי הבנק האירופי לשיקום ופיתוח (EBRD) שהוביל את הפרויקט וניהל את הכספים שגויסו עבורו, מבנה המגן החדש "יהפוך את האתר לבטוח ויאפשר, בסופו של דבר, את פירוק המקלט המכיל כיום את הכור, כמו גם את ניהול הפסולת הרדיואקטיבית בתוכו".

בפיצוץ שאירע ב-1986 נהרגו עשרות עובדים. לאחר הפיצוץ מתו עשרות אלפי אזרחים, בהם כאלו שהופקדו על ניקוי האתר (וכונו "ליקווידיטורים"). האסון נקשר גם באלפי מקרי מוות שאירעו אחריו והיו , ככל הנראה, קשורים לחשיפה לקרינה מהאתר, אם כי יש מחלוקת על המספר המדויק. מקרים רבים של פגמים מולדים באיזור, נקשרו אף הם בקרינה מצ'רנוביל. כפי שתיארה זאת כתבת הרדיו הציבורי האמריקני (NPR), כריס ג'ויס, "עמוד עשן רדיואקטיבי התפרש על פני אלפי קילומטרים רבועים באוקראינה, מדינות ברית המועצות שלעבר וסקנדינביה".

אתגר הנדסי

על פי ה-EBRD, בניית המגן החדש הציגה הרבה אתגרים למתכננים. שני חצאיו נבנו בנפרד והוא הורכב בשנה שעברה. העברתו למרחק של 350 מטרים לאתר כור מספר 4, היא משימה עצומת ממדים.

הנעתו מתבצעת בעזרת מערכת החלקה מיוחדת המורכבת מ-244 מגבהים הידרוליים שדוחפים את המבנה הקמור למרחק של 60 ס"מ בכל פעם. על פי התכנון, זמן ההנעה הכולל של המגן צפוי לארוך כ-40 שעות פעילות שיתפרשו על פני חמישה ימים. כך שהמבצע השאפתני הזה צפוי להסתיים רק ביום שבת הקרוב.

ממדי המגן גם הם יוצאי דופן בהחלט: היקפו 257 מטרים, אורכו 162 מטרים, גובהו 108 מטרים והוא שוקל 3,600 טון. עלות הקמתו, בהתאם, עמדה על 1.6 מיליארד דולר.

סאמארק כינה גם את המיזם כצעד חשוב לשיפור הבטיחות באזור ההסגר של צ'רנוביל, המשרע למרחק של 30 ק"מ מאתר התאונה.