בסטייה קלה מעמדתו הרגילה, והמרוככת, בעניין יחסי ארה"ב-רוסיה, התחייב הנשיא הנבחר דונלד טראמפ להגדיל את יכולותיה הגרעיניות של ארה"ב והזהיר שאם שתי המעצמות הגלובליות לא ישקמו את שיתוף הפעולה ביניהן, הן "ייאלצו לצעוד בדרכים נפרדות".

צוות המעבר של טראמפ מסר ביום שישי האחרון, כי הנשיא הנבחר קיבל "מכתב נחמד מאוד" מנשיא רוסיה ולדימיר פוטין, בו האיץ בטראמפ לפעול "באורח קונסטרוקטיבי ומעשי" על מנת "לשקם את מסגרת שיתוף הפעולה הבילטרלי".

המכתב, מתאריך ה-15 בדצמבר, ציין גם שהאתגרים הרציניים ברמה העולמית והאזורית "מראים שהיחסים בין רוסיה וארה"ב נשארו גורם חשוב בהטחת יציבות וביטחון בעולם המודרני".

בתגובה, הסכים טראמפ עם פוטין והוסיף שהוא מקווה "שלא נאלץ לצעוד בדרכים נפרדות".

דוברו של פוטין, דמיטרי פסקוב, אישר כי פוטין אכן שלח את המכתב, בו "הביע תקווה לשיפור הקשרים הבילטרלים", כך דיווחה סוכנות הידיעות הרוסית אינטרפקס. צוות המעבר של טראמפ תיאר את הטקסט כתרגום לא רשמי.

חילופי המכתבים באים על רקע אמירות של טראמפ ופוטין על הצורך בחיזוק מאגרי הנשק הגרעיניים של מדינותיהם. טראמפ הכריז ביום חמישי , דרך דף הטוויטר שלו, שארה"ב צריכה "לחזק ולהרחיב משמעותית את היכולות הגרעיניות שלה" עד ששאר העולם "יתעשת" בנושא הנשק הגרעיני. אמירה זו הזכירה הצהרה של פוטין מוקדם יותר באותו היום, לפיה חיזוק היכולות הגרעיניות של רוסיה צריכה להיות העדיפות הצבאית הגבוהה ביותר בשנה הקרובה.

פוטין המעיט בחשיבות אמירתו של טראמפ במסיבת עיתונאים מרתונית לסיכום השנה שערך אתמול. פוטין אמר כי אינו רואה "משהו יוצא דופן" בהתחייבותו של טראמפ לחזק את כוחה הגרעיני של ארה"ב, והוסיף כי הצהרה זו תואמת את הבטחותיו של הנשיא הנבחר במהלך מסע הבחירות.

במהלך דבריו, שהתייחסו להיקף רחב של נושאים, טען פוטין כי צבא רוסיה חזק יותר מזה של כל אויב פוטנציאלי, אך הודה כי צבא ארה"ב גדול יותר. עוד קבע כי מודרניזציה של מאגר הנשק הגרעיני של רוסיה היא תגובה נדרשת למערכת טילי ההגנה של ארה"ב.

במהלך מסע הבחירות הילל טראמפ את מנהיגוו של פוטין וקרא לגישה מרוככת ליחסי ארה"ב-רוסיה. ובזמן שפוטין תיאר את טראמפ במונחים חיוביים, פרשנים רבים אמרו כי האינטרס של רוסיה מתרכז בהשגת הקלה מהסנקציות הקשות עליה הטיל ממשל אובמה.

במתח בין שתי המדינות התגבר בחודשים האחרונים, בעקבות האשמותיו של ממשל אובמה כי ממשלת רוסיה אחראית לפריצה לדוא"ל של אזרחים ומוסדות אמריקנים, כולל של ארגונים פוליטיים, וכי העבירה את החומרים לאתרים DCLeaks.com ו-וויקיליקס על מנת שיפיצו אותם. ה-FBI הודיע, מוקדם יותר החודש, כי הוא תומך במסקנותיו של ה-CIA כי רוסיה התערבה בבחירות לנשיאות על מנת לקדם את ניצחונו של טראמפ.

במסיבת העיתונאים שערך אתמול, התייחס פוטין להאשמותואמר כי הדמוקרטים "משפילים את עצמן. הם חייבים ללמוד איך להפסיד בכבוד".

"כל כך נכון!", הגיב טראמפ בטוויטר מאוחר יותר באותו היום.

טראמפ התייחס בביטול, באופן עקבי, לטענות ביקשה רוסיה להבטיח את נצחונו, אך הערותיו מצביעות על האפשרות שרוסיה לא תהיה יוצאת דופן בהתחייבותו להבטיח את ההשפעה האמריקנית דרך "כוח צבאי שלא מוטל בספק". דבריו של הנשיא הנבחר עוררו חשש כי אם יחליט טראמפ להפר את האמנות הגרעיניות הנוכחיות, ואם רוסיה או מדינות אחרות ינסו לאזן את כוחה הגרעיני של ארה"ב, מדובר יהיה בתחילתו של מירוץ חימוש גרעיני.

שתי המדינות חתמו על אמנת "התחלה חדש" ב-2010, המגבילה את כמות ראשי הנפץ הגרעיניים ומשגרי הטילים שכל אחת מהן יכולה להחזיק. ההסכם תקף עד 2021.

"מודרניזציה היא משהו שונה למדי מהרחבה" אמר מייקל מק'פאול, שגריר ארה"ב במוסקבה בין השנים 2012 ו-2014, "מודרניזציה מותרת תחת אמנת 'התחלה חדשה', הרחבה אסורה".

"פוטין עושה בחכמה כשהוא ממעיט בחשיבותו של הציוץ, כי יש מספר ויתורים שהוא מעוניין להשיג מהנשיא טראמפ – הסרת הסנקציות, תמיכה בממלחמה שהוא מנהל בסוריה, והכרה בקרים כחלק מרוסיה – ולכן הוא לא רוצה לטלטל את הסירה על ידי תגובה נחרצת לאמירה מעורפלת מצד טראמפ" הוסיף מק'פאול.