אשת החלל האמריקאית פגי וויטסון חזרה לארץ במוצ"ש, וקבעה שיא חדש לשהות הארוכה ביותר בחלל. וויטסון שהתה בסך הכל 665 ימים מחוץ לכדור הארץ – מתוכם 288 ימים במשימתה האחרונה. שיא זה ממקם אותה במקום הראשון מכלל אנשי החלל האמריקאים ובמקום הראשון הבינ"ל לנשות חלל.

וויטסון חזרה לכדור הארץ יחד עם עוד אמריקאי ורוסי, ג'ק פישר ופיודור יורצ'יחן. מיד עם נחיתת הקפסולה בערבות קזחסטן צוידו שלושתם במשקפי שמש, נבדקו המדדים הגופניים שלהם והם נחו והתאוששו. הם נעתרו לבקשות הצלמים וצולמו כשהם אוחזים ידיים, רגעים ספורים לפני שהועברו להמשך הטיפול הרפואי בהם. בנוסף וויטסון קיבלה זר פרחים עם הכיתוב "ברוכה השבה פגי".

הפרידה מתחנת החלל היתה טעונה רגשית עבור שלושתם. ורנדי ברסניק, המפקד החדש של התחנה, ציין כי עם הפרידה משלושת אנשי החלל המנוסים התחנה מאבדת 1,474 ימים מצטברים של ניסיון מקצועי.

וויטסון הינה ביוכימאית וידועה בכינוי "נינג'ת חלל אמריקאית" על שום הקצב המהיר אותו היא מתווה בניסויים אותם היא עורכת בתחנת החלל. המדענים העובדים מולה בכדור הארץ מספרים שלאורך כל שלושת הגיחות שלה היא דרשה מהם שוב ושוב עוד ועוד מטלות לביצוע. בנוסף היא הצליחה לבצע ניסויים משלה בתחום המזון. בניסיון לרענן את מנות האוכל המוקפא אותם אוכלים אנשי החלל בתחנת החלל, היא הצליחה להפוך טורטיות לפאי תפוחים.

האסטרונאוטית פגי וויטסון לאחר הנחיתה בקזחסטאן (צילום: Sergei Ilnitsky/Pool Photo via AP)

למה התגעגעה אשת החלל? פיצות, שירותים רגילים ולבעלה, קלרנס סאמס, גם הוא ביוכימאי העובד בסוכנות החלל האמריקאית.

מלבד השיא אותו קבעה וויטסון בקטגוריית שהות החלל הארוכה ביותר, נכון לזמן זה היא גם אשת החלל המבוגרת ביותר (57) וכן מהלכת החלל המנוסה ביותר, עם 10 הליכות חלל באמתחתה. בנוסף היא האישה הראשונה שפיקדה על תחנת החלל פעמיים.

בתחנת החלל נשארים שלושה אנשי חלל – אמריקאי איטלקי ורוסי, ובמהלך ספטמבר יצטרפו אליהם שלושה אנשי חלל נוספים.