נשיא טורקיה, רג'יפ טיפ ארודאן, הכריז בזמן ועידה של מפלגתו, שארצו מתכוננת לקראת מבצע בשיתוף עם מורדים מקומיים, נגד קבוצות קיצוניות בצפון מערב סוריה באזור מחוז אידאליב, כך דווח בסוכנות הידיעות AP.

בתגובה לשאלות עיתונאים, השיב ארדואן שחיילים טורקיים אינם נמצאים עדיין באידליב, וכי הצבא הטורקי תומך באופוזיציה של צבא סוריה החופשית, מתוך גבולות טורקיה עצמה. לדברי ארדואן "טורקיה לא תזנח את אזרחי אידליב ולא תאפשר את נוכחותו של מסדרון טרור בצפון סוריה לגבולה של תורכיה" הכוחות המורדים נלחמים היום בקבוצות המקושרות לארגון אלקעידה – 'החזית לשחרור הלבנט' (תחריר א-שאם) הידועות בשמה הקודם 'ג'אבט א נוסרא' (חזית נוסרא). בדבריו התייחס ארדואן גם לנוכחות הכוחות הסוריים הדמוקרטיים, ויתכן שרמז על מטרתו הנוספת של המבצע – למנוע את כיבוש מחוז אידליב בידיהם, כפי שידוע שתכננו לעשות לאחר מבצע ראקה ודיר א-זור, וכך לדחוק את טורקיה כמעט כליל מסוריה, בה היא מבוססת על הכוחות הסלאפיסטיים אשר רבים מהם מצויים במחוז, ולהשלים כמעט לחלוטין את הרצף הטריטוריאלי בשליטה כורדית בגבול טורקיה-סוריה.

תומכי ארדואן מנופפים בדגלי טורקיה בעצרת תמיכה במשאל העם. איסטנבול, אפריל 2017. (צילום: AP Photo/Emrah Gurel).

במהלך היום הודיעו סוכניות ידיעות אזוריות שטורקיה החלה במבצע. ממשלת טורקיה הכריזה שהצבא הטורקי ישמור על הבטחון בתוך אידליב וצבא רוסיה ישמור על האזורים מחוץ לעיר. דיווחים מהשטח מראים שבצפון החלו עימותים של תחילת המבצע הטורקי, בעיקר בין ג'בהאת א-נוסרה למיליציות המסונפות לטורקיה, אך גם בין ג'בהאת לחיילים טורקיים שכבר נכנסים. בדרום המחוז ניתן לראות עימותים באזור ההתקדמות של א-נוסרה נגד כוחות אסד

'תחריר א-שאם' הוציא אמש (שבת) הודעה בה הכריז שהתקיפה באידליב החלה ושכוחותיו יעמדו אל מול המתקפה הטורקית "בסופו של דבר החזקים יישארו והם לא יוותרו כל כך בקלות ללא לחימה" הארגון הזכיר שמטרתו הסופית היא להשלים את מטרות מלחמת הג'יהד בסוריה, האשים את המשטר הטורקי ומשתפי הפעולה עמו בשחיתות ופשעים, והדגיש במיוחד את גינוי ההתערבות הרוסית, שלדברי הארגון "רוסיה לעולם לא תוכל להיות בעלת ברית לעם הסורי מכיוון שהיא הרגה כל כך הרבה מבני העם".

בחודשים האחרונים הבטיחו ארדואן ובכירים בממשלתו שטורקיה תכנס לעפרין, המובלעת הכורדית בצפון מערב סוריה. ארדואן גיבה את הבטחותיו בהזרמת כוחות טורקים רבים לאזור, למרות לחצים מכיוון רוסיה וארה"ב שלא לעשות זאת.