אחרי שבוע מורט עצבים לג'ודו הישראלי, בשל ההחלטה לא לאפשר למשלחת הישראלית להתחרות תחת סמלי הלאום והתגובות הזועמות שהמהלך גרר בארץ ובעולם. החליטו באיגוד הג'ודו שהמשלחת הישראלית תצא להשתתף בגראנד סלאם אבו דאבי ותתחרה עם סמל איגוד הג'ודו העולמי. הנבחרת הישראלית, הכוללת 12 ספורטאים וספורטאיות, הגיעה לאבו דאבי נחושה במיוחד להראות שהמהלך המפלה לא ישבור את רוחם, וכבר ביום הראשון של התחרות ישראל עלתה פעמיים על הפודיום עם מדליית זהב של טל פליקר במשקל עד 66 ק"ג ומדליית ארד של גילי כהן במשקל עד 52 ק"ג. פליקר, שעלה לקבל את המדליה כשברקע הושמע המנון איגוד הג'ודו, לא ויתר ושר לבדו את "התקווה":

טל פליקר (עד 66 ק"ג) – מדליית זהב

מדליסט הארד באליפות העולם והג'ודוקא שנמצא בכושר הטוב ביותר במשלחת הישראלית גבר על ילדוס זוקאמנוב הקזחי בניקוד זהב, לאחר קרב שקול שהוכרע בעונשים. בגמר פגש הישראלי את מדליסט הארד מאליפות העולם, האזרי ניז'את שחיליזאדה. פליקר הציג קרב נחוש ביותר וכעבור 3:52 דקות השיג איפון מרשים ביותר שזיכה אותו בזהב היוקרתי.

הג'ודוקא הישראלי שהתחרה ללא סמלי ישראל עלה לפודיום, וכאשר נוגן המנון איגוד הג'ודו החל לשיר את "התקווה".


גילי כהן (עד 52 ק"ג) – מדליית ארד

הג'ודוקא הבכירה העפילה אוטומטית לסיבוב השני. בקרב הראשון שלה עלתה נחושה כתמיד וגברה על ליאנדרה פריטאס הפורטוגלית עם ווזארי. ברבע הגמר הישראלית התייצבה מולה אווילין טסקאופ משוודיה, אותה ניצחה אחרי קרב נהדר בו השיגה שלושה ווזארי. בחצי הגמר פגשה כהן את  שרלין ואן סניק, אלופת אירופה ב-2015 ו-2016 ונשלחה לקרב על הארד. בקרב על מדליית הארד פגשה את ג'ואנה ראמוס הפורטוגלית וגברה עליה בניקוד זהב שזיכה אותה במקום בפודיום ובמדליית הארד הראשונה שלה השנה.

גילי כהן זוכת מדלית הארד בגרנד סלאם באבו דאבי (צילום: איגוד הג'ודו)

שרת התרבות והספורט מירי רגב בירכה על ההישגים באבו דאבי ותקפה את איגוד הג'ודו העולמי: "מי שחשב שישראל תבוזה, קיבל אצבע כפולה ומכופלת בעין. יישר כוח לטל פליקר על הזכייה במדליית הזהב, לגילי כהן על הזכיה במדליית הארד ותעודת עניות לאיגוד הג'ודו העולמי." עוד הוסיפה השרה: "ישראל ניצחה גם אם מנסים להפוך את הספורטאים שלנו לישראלים בחושך. ההמנון והדגל הישראלים נישאים עכשיו מעל כל במה אפשרית פרט לפודיום באבו דאבי, במת החושך וההדרה, המנוגדת לרוח הספורט האולימפית".

שירה ראשוני (עד 48 ק"ג) נגעה במדליה, אבל נכנעה בקרב על הארד לפאולה פארטו הארגנטינית. ראשוני פתחה בניצחון על עזיזה צ'יאקיר ממרוקו באיפון, שסירבה לאחר הקרב ללחוץ את ידה של הישראלית. ברבע הגמר נכנעה לאירנה דולגובה הרוסיה בעונשים.

נועה מינצקר (עד 48 ק"ג) הפסידה בוואזרי בקרב הראשון שלה לג'ואנה דיוגו הפורטוגלית, דניאל בן דוד (עד 60 ק"ג) נכנע גם הוא בקרב הראשון, באיפון לארמין פאפנאשווילי הגיאורגי. ברוך שמאילוב (עד 66 ק"ג), ניצח בקרב הראשון את קוג'יקבר מאוזבקיסטן עם איפון, אך הפסיד בסיבוב שלאחר מכן את ילדוס הקזחי (שהפסיד לפליקר).

בנבחרת הישראלית מקוים להשיג עוד מדליות ביומיים הקרובים בתחרות, מחר יעלו למזרן – טוהר בוטבול (73 ק"ג) שגיא מוקי (81 ק"ג) ורותם שור (63 ק"ג) ובשבת ינעלו את התחרות מדליסט הארד מריו אורי ששון (100+ במשקל הפתוח) פיטר פלצ'יק (עד 100 ק"ג) וירדן מאירסון (78 ק"ג).