לפחות 28 אזרחים נהרגו, וכ-100 נפצעו מאש כוחות הביטחון האריתריאים שירו במפגינים בבירה אסמרה. כך מסר שלשום (רביעי) ארגון אופוזיציה במדינה המסוגרת. לפי הארגון RADO, המחאה באסמרה החלה ביום שני, לאחר שהרשויות הורו למוסד חינוך מוסלמי לאסור על לבישת כיסויי ראש ועל לימודי דת. ההפגנות החריפו ביום שלישי, לאחר שכ-40 מפגינים נעצרו, והפכו למהומות המונים והתנגשויות בין אזרחים לכוחות הביטחון.

בסרטונים שפורסמו ברשתות החברתיות נשמעו יריות שנורו לעבר המפגינים, בכללם גם יריות בצרורות. עם זאת, שר התעמולה ימאן גברמסקל ניסה להמעיט בהיקף המחאה. "הפגנה קטנה על ידי בית ספר אחד באסמרה פוזרה ללא נפגעים".

השגרירות האמריקנית באסמרה מסרה כי היא קיבלה דיווחים על תקריות ירי ברחבי הבירה וקראה לאזרחי ארצות הברית להימנע מלהגיע לאזור. "יש לנקוט זהירות בסמוך למקומות כינוס גדולים ולהפגנות", נמסר.

אריתריאה, השוכנת לחופי הים האדום, התפצלה מאתיופיה ב-1991 אחרי מלחמת עצמאות שנמשכה שלושה עשורים. שבע שנים לאחר מכן, פרצה מלחמה נוספת ומאז האשים האו"ם את אסמרה בביצוע פשעים חמורים תחת מסווה של הגנה על ביטחון המדינה. באריתריאה מכחישים את ההאשמות המגיעות בעיקר מארה"ב שהייתה שותפה של השלטונות באסמרה בעבר.

חמישה מיליון אזרחי המדינה מחולקים לכתשעה שבטים המוכרים בחוקה, כאשר השלטון מוחזק בידי שבט הטגרינים. לפי מחקרים שנעשו בעבר סבורים המומחים כי מחצית מאזרחי המדינה אינם משתייכים לאחד מתשעת השבטים, הנהנים מייצוג בשלטון. כמחצית מאזרחי המדינה מוסלמים ומחציתם נוצרים. מרבית המהגרים שהסתננו לישראל דרך גבולה עם מצרים בשנים 2014-2012 הגיעו מאריתריאה וכיום חיים בישראל 27,494 מסתננים אריתריאים, כך לפי רשות ההגירה והאוכלוסין. מאות אלפי אריתריאים נוספים היגרו בשנים האחרונות לאירופה. חלק מהאריתריאים החיים בישראל מזוהים עם האופוזיציה, המחזיקה משרדים בת"א ומאורגנת היטב בישראל, ואחרים מזוהים עם השלטון ומשתתפים באירועים שמארגנת שגרירות אריתריאה בישראל.