כוחות טורקיים חדרו למובלעת הכורדית אפרין שבצפון מערב סוריה, בסיועם של כוחות אופוזיציה סורים הנתמכים על ידי טורקיה. הפלישה הקרקעית מתקיימת לאחר שבמהלך השבת הטורקים הפגיזו ממטוסיהם מטרות כורדיות במובלעת, והרגו 6 אזרחים ו-3 לוחמים. בהפגזות נפצעו, כך על פי דיווחים לא רשמיים עשרות אזרחים נוספים. הטורקים מכנים את המבצע באופן אירוני – 'ענף עץ זית'.

אפרין נמצאת בשליטת המליציה הכורדית הסורית, YPG שמשמעות שמה הוא 'היחידות להגנת העם'. הטורקים רואים בהם חלק מהכוחות הכורדים המורדים בה מתוך דרום מזרחה של טורקיה עצמה. ה-YPG מהווה את עמוד השדרה של הכוחות הדמוקרטיים הסורים, שהם בעלי הברית המרכזיים של ארה"ב במלחמתה בדעא"ש באזור סוריה.

כוחות קרקע ושריון של הצבא הטורקי חוצות את הגבול לתוך סוריה ב-21 לינואר 2018 (Can Erok/DHA-Depo Photos via AP)

מוקדם יותר הבוקר הכורדים ירו 4 רקטות על עיירת גבול טורקית, ירי ממנו נפצע קל אדם אחד ונפגעו מספר מבנים.

טורקיה מאיימת בעימות עם המליציות הכורדיות הנתמכות על ידי ארה"ב בצפון מערב סוריה כבר מספר שבועות. במהלך השעות האחרונות מדווחת סוכנות הידיעות הרשמית בטורקיה על 153 גיחות אוויר טורקיות התוקפות את מעוזי ה YPG ודעא"ש כלשונם, וזאת למרות שלא היו דיווחים על פעילות דעא"ש באזור מאז שחרור האזור על ידי ה- YPG.

שר ההגנה הטורקי אמר ביום שישי כי אין מנוס מכניסה של כוחות צבא למובלעת הכורדית באפרין, וכי הפגזות הריכוך בשטח כבר החלו. במהלך השובע האחרון טורקיה שלחה כוחות רגלים ושריון לגבול וכן כינסה כוחות סוריים שבשליטתה על מנת להתגבר על הכוחות הכורדים המנוסים במובלעת, המוערכים ב-8,000 עד 10,000 חיליים.

העימות עשוי לגרור אחריו עימות כולל בין טורקיה לכורדים שבשטחה. דאגה נוספת היא שהעימות המתקרב ייצור משבר הומניטרי, היות ובמובלעת אפרין מתגוררים כ-800,000 אזרחים, כולל פליטים מאזורים אחרים בסוריה.

טורקיה נערכה לעימות מזה זמן רב, כאשר עוד בשנת 2016 היא התמקמה במגוון דרכים באופן ששובר את הרצף הטריטוריאלי הכורדי ויוצר את המובלעת הקיימת היום באפרין. ההסלמה האחרונה נוצרה כאשר ארה"ב הכריזה כי תיצור כח צבאי בן 30,000 חיילים המונהג על ידי הכורדים כדי לשמור על הגבול עם טורקיה ועיראק. זהו מהלך שנועד, על פי הצהרות אמריקאיות, למנוע התעוררות של פעילי דעא"ש באזור בעתיד, וארה"ב הגיבה לכעס הטורקי בעקבות ההכרזה בטענה כי זהו נושא שהוסכם עליו בעבר ואין בו שום חדש.

טורקיה מנסה לשמור על איזון עדין בעודה מתיימרת לשמר את הברית הוותיקה שלה עם וושינגטון ובמקביל לחזק את קשריה המתהדקים עם מוסקבה.

נדרש אור ירוק ממוסקבה כדי לקדם את המבצע, וישנם דיווחים סותרים על נסיגה של משקיפים רוסיים מהאזור בו הם מצויים כיום, כשחלק ממטרת הצבתם הייתה אמורה להיות מניעת העימות הזה. המתח בין רוסיה לטורקיה מושפע גם מהמתרחש באידליב, כאשר כוחות רוסים (בדמות צבא אסאד הנתון להשפעתה) וטורקיים מנסים ליצור מצב בו הם אלו ששחררו את המעוז האחרון של דעא"ש בסוריה. יתכן שתתקיים פה עיסקה סיבובית בין הגורמים השונים. כמו כן ישנן טענות כורדיות כי הרוסים הציעו לכורדים לקבל את שלטון אסאד באזור ובכך יערבו במוסקבה לכך שטורקיה לא תפלוש לאזור.

ברקע העימות ניסיונות ההרגעה של החודשים האחרונים בסוריה ווכניות הייצוב עם שוך מלחמת האזרחים במדינה. בינתיים עשרות אלפי סורים בצפון מערב נמלטים לכיוון הגבול עם טורקיה בשל ההתקפה הממשלתית באידליב, דבר המעלה את החשש הטורקי מגל פליטים נוספים שיחדרו לשטחה.