נבחרת הטניס של ישראל תפתח ביום מחר (שישי) את ההתמודדות מול נבחרת דרום אפריקה במסגרת הסיבוב הראשון של הבית האירופאי/אפריקאי מספר 1 בגביע דיוויס שייערך בפרטוריה, דרום אפריקה.

הנבחרת הישראלית מגיעה אחרי ניצחון חלק , 0:3, בהתמודדות מול רומניה ברמת השרון, שהשאיר אותה בבית העליון. הדרום אפריקאים, מנגד, מגיעים אחרי ניצחון בחודש ספטמבר על דנמרק בקרב על העלייה מבית 2. דבר מעניין הוא שהמפגש הזה ישוחק לראשונה בפורמט החדש והמקוצר של גביע דייויס – לפיו המפגש יערך יומיים בלבד (שישי ושבת) ומשחקי היחידים יהיו בשיטת הטוב משלוש מערכות, במקום הטוב מחמש כפי שהיה נהוג עד כה. המפגש יחל ביום שישי ב-16:00 עם שני מפגשי יחידים וימשיך בשבת בשעה 11:00 עם משחק הזוגות.

את הנבחרת בכחול לבן יובל הקפטן החדש הראל לוי ומי שיעמדו לרשותו הם כרגיל דודי סלע (95), שיהיה המחבט מספר 1, ועידן לשם (255) שיהיה המחבט מספר 2. יוני ארליך הבלתי נגמר (83 בזוגות) ישתף פעולה במשחק הזוגות וגם איגור סמילנסקי ודניאל צוקרמן ישלימו את הסגל. את הנבחרת המארחת יוביל הקפטן מרקוס אונדרושקה שנבחרתו כוללת את לויד האריס (291), ניקולס שולץ׳ (326), רייבן קלאסן (25 בזוגות), רואן רואלפסה וטאקר וורסטר. הוא יחסר את קווין אנדרסון (14 בעולם) שלא יגיע להתמודדות.

דרמה פוליטית שלא קשורה לספורט, מתרחשת סביב המפגש, מאז ששר הספורט של דרום אפריקה תאולס נקסי, כתב מכתב הקורא לבטל את המפגש ואף קרא לחרם על ישראל בטענה ל – "מהלכים שנוקטת ישראל נגד הפלסטינים" כלשונו. עוד אמר השר: "האמת היא שאני הייתי שמח להגיע למשחקי הטניס, אבל בהתחשב בנסיבות אני חשוב שרצוי שאמנע מכך. חרם שיחק תפקיד מרכזי במהלכים שהובילו לביטול משטר האפרטהייד בארצנו, ואני חושב שאין ספורט נורמלי כשמדובר במשטר לא נורמלי".

השר המשיך למתוח ביקורת על ישראל כשכתב: "הפלסטינים סיפקו לנו שטחי אימונים בשנות ה-80 בעיצומו של המאבק נגד האפרטהייד והם היו ונשארו ידידנו. הישראלים סיפקו נשק למשטר האפרטהייד והיו ונשארו האויבים שלנו".

למרות הקריאות של השר הדרום אפריקאי, מפגש הדיוויס ייערך כמתוכנן והנבחרת הישראלית שכבר נחתה ביום שני בדרום אפריקה, מתאמן וזוכה ליחס חם מצד המארגנים. קפטן הנבחרת הראל לוי: "השחקנים ואני מרגישים שמקבלים אותנו כאן יפה, המגרש משחק לטובתנו, אז אנחנו מרוצים בסך הכל. השינויים בפורמט חדשים לשתי הנבחרות אז אנחנו עדיין לא יודעים איך כל צד יסתגל לזה".

מסע בזמן

ישראל ודרום אפריקה נפגשו רק פעם אחת,  ברמת השרון אי שם בתחילת האלף, אז נבחרת ישראל ניצחה 2:3 באחד המשחקים הגדולים ביותר שידע הטניס הישראלי. מאותו יום בחודש יולי 2001, השם מרקוס אונדרושקה, כיום קפטן הנבחרת הדרום אפריקאית, אומר הרבה לחובבי הטניס.

ביומה האחרון של ההתמודדות בין ישראל לדרום אפריקה נפגשו למשחק החמישי והמכריע נועם אוקון ומרקוס אונדרושקה. אוקון, אז שחקי צעיר בן 23 שקנה לעצמו שם של 'חיית דיוויס', עלה למשחק אחרי שביום הראשון של התמודדות הוא הציג יכולת חלשה מול נוויל גולדווין ובמשחק הזוגות בשבת ביחד עם הראל לוי, הוא איבד שתי נקודות משחק מול הצמד מדרום אפריקה שעלו ל-2:1.

כילד, שנדבק באותו הזמן בחיידק הטניס, הרגשתי שאני חייב להגיע ולראות את המשחק מהיציע, אבל אף אחד בקהל לא ידע מה מצפה לו. המשחק התחיל נפלא עבור אוקון, בשתי המערכות הראשות הוא לא התקשה וניצח 2:6, 4:6. במערכה השלישית אוקון כבר הוביל 3:5 במערכה ולזכותו היו לא פחות משלוש נקודות משחק שיכלו לסיים את המשחק מוקדם הצפוי, אך שגיאות לא מחויבות אפשרו לאונדרושקה לצמצם ל-4:5 והמערכה נגררה לשובר שיוויון בו ניצח אונדרושקה 7:1. אוקון נראה שבור מנטלית ובנוסף גם סבל מכאבים ברגל שהורידו אותו למנוחה אונדרושקה לא ריחם והשיג ניצחון 6:3 במערכה והשווה ל-2:2.

ההתפרקות הייתה כבר לא נעימה והקהל שסחף את אוקון לפני שעה כבר התכונן להפסד המהדהד. אונדרושקה עלה ל-0:3 ואז כאילו קרה קסם שאפילו הקפטן עמוס מנסדורף לא היה מסוגל להסביר. למרות שכבר חלפו יותר מ-4 וחצי שעות, אוקון צימק ל-4:2, אחר כך הצליח אוקון לשבור את ההגשה של הדרום אפריקאי והתוצאה כבר הייתה 5:5 במשחקונים, אז אוקון שנראה כמי שיש לו כוחות-על  שבר את ההגשה של האורח ועלה ליתרון 5:6. הקהל שלפני רגע רצה ללכת הביתה חפוי ראש, דחף אותו בשאגות של משחק כדורגל ואוקון ניצח את המשחק 2:3 וזכה לתואר 'חיית הדיוויס'.