אחת הערים המרכזיות במדינת ארקנסו שבארה"ב הפעילה, הלכה ולמעשה, בית כלא לחייבים, שהטיל קנסות כבדים ואף עונשי מאסר בפועל על נאשמים עניים בניגוד לזכויות החוקתיות שלהם, כך נטען בכתב תביעה שהוגש לאחרונה בבית משפט פדרלי.

בתי כלא לחייבים, מוסדות כליאה לאזרחים שלא עמדו בתשלום חובותיהם, היו נפוצים בכל העולם המערבי עד אמצע המאה ה-19. בארצות הברית הוצאו בתי כלא אלו מחוץ לחוק כבר ב-1830. אולם, יש הטוענים כי ב-25 השנים האחרונות עברה מערכת המשפט האמריקנית שינויים שהובילו להחייאתו של המוסד הנודע לשמצה וכך קיימים בה בפועל, גם אם לא במוצהר, בתי כלא מסוג זה.

כתב התביעה שהוגש לאחרונה מאשים את העיר שרווד במחוז פולאסקי בהפרת הזכויות החוקתיות של אלפי אזרחים בהעמדתם לדין במקרים של המחאות ללא כיסוי. האיגוד האמריקאי לחירויות אזרחיות (ACLU) בארקנסו ומועצת עורכי הדין לצדק אזרחי תחת החוק הגישו את התביעה בשם ארבעה אנשים שנכלאו בשל אי-יכולתם לשלם קנסות על המחאות ללא כיסוי ובשם תושב העיר הטוען כי מדובר בשימוש לא ראוי בכספי המסים.

"כליאתו של אדם בגין 'הפשע' של היותו עני מנוגדת לחוקה של המדינה הזאת, אך זה מה שעושים בשרווד כל יום"

לטענת הארגונים שהגישו את התביעה, מדובר בפרקטיקה שהיא חלק מבעיה כלל-ארצית של נאשמים עניים הנכלאים אך ורק משום שלא שילמו את הקנסות והאגרות שהוטלו עליהם על ידי המדינה ובתי המשפט. נושא זה עלה על סדר היום הציבורי, בין היתר, אחרי שצעיר שחור נורה למוות בידי שוטר בעיר פרגוסון שבמיזורי בשנת 2014.

"באמצעות מערכת מסובכת – ורווחית – המחאה בודדת על סך 15 דולר (כ-57 ש"ח, ד.ר.) שלא כובדה על ידי הבנק משום שאין לה כיסוי יכולה לתפוח לגובה של אלפים רבים של דולרים בהוצאות משפט, קנסות ואגרות אותם יהיה חייב בעל ההמחאה לשרווד ולמחוז פולסקי", נטען בכתב התביעה. כך, מרגע שהוגש נגד נאשם כתב אישום הוא נכנס, למעשה, למעגל של חובות הולכים ותופחים.

הכנסות העיר מקנסות ואגרות בשנת הכספים 2015 מוערכות ב-2.3 מיליון דולר (כ-8.6 מיליון ש"ח), מקור ההכנסה השלישי אחרי מסי מכירות עירוניים ומחוזיים

נשיא בית המשפט המחוזי המחוזי של שרווד, השופט מיילאס "בוץ'" הייל השלישי, שנתבע באופן אישי, הכחיש את ההאשמות. "אנחנו לא מפעילים 'בית כלא לחייבים' בעיר שרווד", כתב הייל בהודעת אימייל ששלח, "אם נאשם מודה באשמה, או נמצא אשם, בכתיבת המחאה ללא כיסוי אנחנו מארגנים לו תכנית תשלומים. רק אחרי הפעם השלישית או הרביעית שהוא נכשל בביצוע הוראת בית המשפט אנחנו כולאים אותו".

אחת התובעות במשפט היא ניקי פטרי, תושבת ארקנסו בת 40, שנכלאה ל-25 ימים מכיוון שלא הצליחה לשלם חוב של 2,600 דולר (כ-9,800 ש"ח) בגין הוצאות משפט וקנסות בעקבות צ'ק שכתבה וחזר. את הצ'ק כתבה פטרי בשנת 2011 והוא היה על סה"כ 28.93 דולר בלבד (כ-109 ש"ח). על פי כתב התביעה, פטרי נדרשה בתחילה לשלם אגרות, קנסות והיטלים בגובה 700 דולר (כ-2,600 ש"ח), אך בעקבות כישלונה להופיע בפני בית המשפט ואי-תשלום האגרות שהוטלו עליה, תפח החוב במשך השנים.

"המחיר שאנחנו משלמים בחיי אדם ומשאבים ציבוריים על בתי הכלא לחייבים, בכל רחבי המדינה, הוא עצום"

כתב התביעה אף מאשים בעלי תפקידים בשרווד ובמחוז פולאסקי שדרשו מנאשמים לוותר על זכותם לייצוג משפטי לפני שנכנסו לאולם בית המשפט ובכך שסגרו את הדיונים לציבור ולכלי התקשורת. הייל הכחיש טענות אלה, ואמר כי בית המשפט פתוח לציבור וכי נאשמים חותמים על כתב ויתור רק אם אינם מעוניינים בעורך דין ורק כאשר הם מופיעים מולו בזמן הקראת כתב האישום והודאה או כפירה באישום או אם החליטו כבר להודות באשמה במשפט.

הארגונים התובעים טוענים גם שבית המשפט הוציא צווי מעצר בכל פעם שנאשם בתיק של המחאה ללא כיסוי פיגר בתשלום חובותיו, ללא קשר ליכולתו הכלכלית לעמוד בתשלום, וכי בית המשפט ניצל כל צו מעצר שכזה להוסיף אגרות נוספות על חובו של הנאשם.

"כליאתו של אדם בגין 'הפשע' של היותו עני מנוגדת לחוקה של המדינה הזאת" אמר ג'יי. אלכסנדר לורנס שותף במשרד עורכי הדין שמנהל את התביעה, "אך זה מה שעושים בשרווד כל יום. תביעה זו מבקשת לשים סוף לפעולות הלא-חוקתיות של שרווד ולהבטיח שלא יהיו עוד נאשמים עניים שיילכדו במעגל העוני והמאסר".

יש לציין שבית המשפט העליון של ארצות הברית פסק כבר כי יש לאסור אנשים בגין אי-תשלום חובות אך ורק כשהם מסרבים לעשות זאת ולא כשאין ביכולתם לעשות זאת.

לטענת כתב התביעה, בית המשפט בשרווד הסתמך על קנסות ואגרות אלו כמקור הכנסה משמעותי למימון פעילותו. הכנסות העיר מקנסות ואגרות בשנת הכספים 2015 מוערכות ב-2.3 מיליון דולר (כ-8.6 מיליון ש"ח), מקור ההכנסה השלישי אחרי מסי מכירות עירוניים ומחוזיים, כך על פי כתב התביעה. עוד טוענים התובעים כי מחוז פולאסקי מעביר תיקים של המחאות חוזרות לבית המשפט המחוזי בשרווד מהאז שנות השבעים וכי פרקטיקה זו נפוצה גם במחוזות אחרים בארקנסו.

"המחיר שאנחנו משלמים בחיי אדם ומשאבים ציבוריים על בתי הכלא לחייבים, בכל רחבי המדינה, הוא עצום" אמרה ראשת ה-ACLU בארקנסו ריטה סקלאר, "כשמערת המשפט הפלילית מתפקדת שגובה חובות חסר מצפון עבור המגזר הציבורי והפרטי, מבלי להתייחס לכללי ההליך המשפטי ההוגן, הממשלה לא רק מפרה זכויות אדם, היא מאפשרת את מעגל העוני האינסופי: מאיימת על העניים במאסר אם לא ישלמו חשבונות שאין ביכולתם לשלם, מרחיקה אותם מעבודות שיכולות היו לסייע להם לשלם את חשבונותיהם ומעמיסה עליהם קנסות שרק הופכים את מצבם הכלכלי לקשה יותר. אנחנו חייבים להפסיק לגייס כספים על חשבון העניים".

דוח שפרסמה מחלקת המשפטים של ארצות הברית בשנה שעברה, נזף בעיריית פרגוסון, מיזורי בשל מה שכינה מערכת משפטית מונעת-רווח המסתמכת על קנסות בגין עבירות קלות. מציאות זו נחשפה במסגרת חקירת מותו של מייקל בראון, צעיר שחור תושב פרגוסון, שנורה למוות בידי המשטרה המקומית למרות שהיה לא חמוש.

בית המשפט העליון של ארצות הברית פסק כבר כי יש לאסור אנשים בגין אי-תשלום חובות אך ורק כשהם מסרבים לעשות זאת ולא כשאין ביכולתם לעשות זאת

בעקבות פרסום הדוח הגישה מחלקת המשפטים תביעה כנגד העיר, לפיה הוצאו יותר מ-90,000 זימונים לבית המשפט בגיל עבירות על חוקי עירוניים, זאת בפרק זמן של ארבע שנים עד יוני 2014. כתב התביעה ציין כי מדובר בחלק משימוש לרעה "מתמשך ומתרחב" במערכת אכיפת החוק על מנת לייצר הכנסה בפרגוסון.