צבא אסד כבש ביום שני השבוע את השליש הצפוני של העיר הנצורה חלב. בשיאה של מערכה, שהחלה לפני שבועיים, הביסו חייליו של אסד, בשיתוף חיזבאללה ומיליציות שיעיות הנאמנות לאיראן, את כוחות המורדים במזרח העיר. ובכך עוררו גל של בהלה תושבי המובלעת הנצורה.

לטענת המורדים, חילות האוויר של רוסיה וסוריה הפציצו את חלב יותר מאלפיים פעמים בימים האחרונים, וביצעו כ-7,000 הפצצות ארטילריה. עוד הוסיפו כי בחלק מההפצצות השתמשו בחומרי בערה, בפצצות מצרר, ובנשק כימי מסוג גז כלורין. בשעות האחרונות דווח על קבוצה של 507 מורדים שנכנעה והסגירה עצמה לצבא סוריה.

לפי האו"ם כ-20,000 אלף אזרחים נמלטו מהשכונות שהיו נצורות, עם כניסת שצבא אסד אליהן, רק בימים האחרונים. רשת אל-ג'זירה דיווחה כי 25 בני אדם שניסו להימלט מהקרבות במזרח חלב נהרגו בתקיפות אוויריות באזור שכונת באב א-ניירב. ארגון מקומי הפועל במזרח העיר דיווח אתמול על 91 הרוגים בעיר. בשבת, טען ארגון הקסדות הלבנות מאז החל המבצע של צבא אסד, לפני כשבועיים, נהרגו יותר מ-500 אזרחים, עוד 1,500 נפצעו, ו-4 בתי חולים הופגזו.

לפחות 6,000 מבין הפליטים, נמלטו לשכונת שייח'-מסקוד הנשלטת על ידי הצבא הכורדי YPG ונחשבת לחלק מהאוטונומיה של רוג'בה. הכורדים ניצלו את ההזדמנות של נפילת קווי ההגנה של המורדים, על מנת להרחיב את שליטתם בשכונות הסמוכות למובלעת שלהם בעיר. הכורדים טוענים כי הם הרחיבו את השטח שבשליטתם במזרח חלב בגלל העומס שנוצר בשכונת שייח' מסקוד לאחר שאלפי פליטים הגיעו אליה.

מזרח חלב נצורה לסירוגין מזה כשלוש שנים. כ-200 אלף בני אדם לכודים בחלקה הנצור של העיר, וגישתם למים, למזון, לתרופות, ולשירותים בסיסיים מוגבלת. על פי הערכת האו"ם יותר ממאה אלף ילדים נצורים בחלב. "הקור צורב, המזון מועט ואנשים רועדים ברחובות", אמר לסוכנות הידיעות "אי-פי" מוחמד זין חדקני, חבר המועצה הרפואית בעיר. הוא הוסיף כי יש מי שמחפשים מקלט במסגדים, בעוד שאחרים עברו לבתי מחסה למהגרים באזורים הבטוחים יותר.

אם יצליח לכבוש מחדש את חלב, הבירה המסחרית של סוריה בעבר, יהיה זה ההישג הגדול ביותר של הנשיא אסד במלחמה. בשבועיים האחרונים נראה כי ההגנות של המורדים בעיר הגדולה ביותר במדינה החלו להתמוטט. כיבוש חלב יביא את אסד, ששליטתו באזור החוף האסטרטגי לעולם לא התערערה, לשליטה מלאה על חמש הערים הגדולות במדינה: חלב, דמשק, חומס, לטקיה וחמאת. למעשה, מאז כניסתו המסיבית של חיל האוויר הרוסי לסוריה לפני כשנה, צבא אסד בהתקדמות מתמדת.

צ'רלס ליסטר, חוקר במכון לענייני המזרח התיכון מוושינגטון, צוטט באתר NRG באומרו כי התבוסה של המורדים בחלב היא הגדולה ביותר מאז 2012. "חלב עצמה הייתה בסיס מתמשך לפעילות של האופוזיציה המתונה, כך שנפילתה עלולה להיות מכה קיומית לאופוזיציה המתונה שממנה היא תתקשה אולי להתאושש", הסביר.