מייקל פלין, היועץ לביטחון לאומי של נשיא ארה"ב דונלד טראמפ, הגש אמש (שני) את התפטרותו מהתפקיד, זאת בעקבות דיווחים לפיהם מסר לסגן הנשיא מייק פנס, ולבכירים אחרים בממשל, מידע מוטעה על קשריו עם רוסיה. עזיבתו של פלין מערערת את צוות היועצים הבכיר של הנשיא, פחות מחודש אחרי כניסתו לתפקיד.

במכתב ההתפטרות שלו, טען פלין כי נתן לפנס ולאחרים "מידע לא שלם" על שיחותיו עם שגריר רוסיה בארה"ב. סגן הנשיא, ככל נראה על בסיס מידע שקיבל מפלין, טען בתחילה כי היועץ לביטחון לאומי לא דן עם הדיפלומט הרוסי בסנקציות שהטילה ארה"ב על רוסיה. פלין הודה, מאוחר יותר, כי ייתכן שהנושא אכן עלה בשיחות.

פלין, יועצו הביטחוני הבכיר של טראמפ, (צילום: ויקיפדיה).

את מקומו של פילן בתפקיד הבכיר יתפוס, באופן זמני, הגנרל לשעבר קית' קלוג, שמונה לראש המטה של המועצה לביטחון לאומי וייעץ לטראמפ במהלך המירוץ לנשיאות. על פי מקור בממשל, טראמפ שוקל גם את מועמדותם של ראש ה-CIA לשעבר, דייוויד פטראוס, והאדמירל לשעבר רוברט הרווארד לתפקיד.

גרסת הבית הלבן, בנוגע לשיחות של פלין עם המשלחת הדיפלומטית של רוסיה, השתנתה מספר פעמים במהלך השבועות האחרונים. שינויי הגרסאות נגעו למספר הפגישות שהתקיימו בין הצדדים, התאריכים בהם נפגשו, ובסופו של דבר גם תוכן השיחות.

מחלקת המשפטים האמריקנית הזהירה את הבית הלבן, כבר בסוף החודש שעבר, כי פילן עשוי לעמוד במצב בעייתי לאור הסתירות בן האופן בו תוארו השיחות לציבור לבין מה שידעו גורמי המודיעין, על בסיס הקלטות של השיחות, שבוצעו כחלק מהמעקב השגרתי על התקשרויות של נציגים זרים בארה"ב.

גורם בממשל האמריקני מסר לסוכנות הידיעות איי.פי כי פלין עמד בקשר תדיר עם השגריר סרגיי קיסליאק, כולל ביום בו הטיל ממשל אובמה סנקציות על רוסיה בגין פריצות למחשבים בקשר לבחירות.

גורם בממשל, כמו גם שני גורמים נוספים בעלי היכרות עם המקרה, אישרו כי מחלקת המשפטים אכן הזהירה את הבית הלבן. עם זאת, לא ברור עם טראמפ ופנס ידעו על פנייה זו.

הוושינגטון פוסט היה הראשון לדווח על הקשר בין ממלאת מקום התובע הכללי של ארה"ב לשעבר, סאלי ייטס, מינוי של ממשל אובמה, לבין ממשל טראמפ.  העיתון היה גם הראשון לדווח, בשבוע שעבר, כי פלין אכן שוחח על הסנקציות עם השגריר הרוסי.

נשיא רוסיה ולדימיר פוטין ונשיא ארה״ב דונלד טראמפ (צילום: סוכנות AP).

טראמפ לא הביע תמיכה ציבורית בפלין אחרי הדיווחים הראשוניים, אך שמר על קשר קרוב עם היועץ שלו לביטחון לאומי. אך בכירים בבית הלבן העבירו מסרים סותרים על מעמדו של פלין. היועצת לנשיא קליאן קונוויי אמרה שלטראמפ יש "ביטחון מלא" בפלין, בו בזמן שדובר הבית הלבן שון ספייסר אמר שהנשיא "בוחן את הסיטואציה" ומתייעץ עם פנס על שיחותיו עם היועץ לביטחון לאומי.

הקרמלין אישר כי פלין עמד בקשר עם קיסליאק, אך הכחיש כי הם שוחחו על הסרת הסנקציות. הבוקר (שלישי), יצאו שני חברי פרלמנט רוסיים להגנתו של פלין.

קונסטנטין קוזייצ'ב, יו"ר הבית העליון של הפרלמנט הרוסי, כתב בדף הפייסבוק שלו כי פיטוריו של יועץ לביטחון לאומי בשל קשריו עם רוסיה הם "לא רק פרנויה, אלא משהו גרוע הרבה יותר". קוזצ'ב הביע גם תסכול מממשל טראמפ וכתב כי "או שטראמפ לא מצא את מידת העצמאות הנחוצה והוא נדחק לפינה… או שהרוסופוסיה חלחלה לממשל החדש מלמעלה ועד למטה".

מקבילו של קוזייצ'ב בבית התחתון של הפרלמנט הרוסי, אלכסיי פושקוב, צייץ, זמן קצר אחרי ההודעה על התפטרותו של פלין, כי "המטרה היא לא פלין, אלא היחסים עם רוסיה".

המגעים שלו עם הדיפלומט הרוסי העלו את השאלה אם פלין הבטיח כי לממשל החדש תהיה גישה שונה כלפי רוסיה. שיחות מסוג זה עשויות להיות עבירה על הפרוטוקול הדיפלומטי ואולי אף להפר את חוק לוגאן האמריקני, שאוסר על אזרחים לפעול במישור הדיפלומטי.

גורמים בממשל אמרו לסוכנות הידיעות איי.פי. כי מה שהביא, בסופו של דבר, לנפילתו של פלין הייתה העובדה שהטעה את פנס. אם כי הם התעקשו שפלין התפטר ולא פוטר על ידי טראמפ.

פלין היה תומך נאמן של טראמפ לאורך מסע הבחירות, אך קשריו עם רוסיה פגעו במעמדו בקרב חוגי הביטחון הלאומי של הממשל. ב-2015 קיבל פלין תשלום עבור השתתפותו באירוע לכבוד Russia Today, ערוץ טלוויזיה זוכה לתמיכת הקרמלין, בו ישב לצד נשיא רוסיה ולדימיר פוטין.