קוריאה הצפונית שיגרה הלילה (שני) ארבעה טילים בליסטיים למרחק של כ-1,000 קילומטרים – כך דיווחו גורמים רשמיים ביפן ובקוריאה הדרומית. שלושה מהטילים נחתו במים אותם מגדירה יפן כאזור כלכלי בלעדי שלה. שיגור הטילים בוצע, ככל הנראה, בתגובה לתרגילים צבאיים רחבי היקף של ארה"ב וקוריאה הדרומית, שלטענת קוריאה הצפונית מהווים חזרות לקראת פלישה לתחומה.

סוג הטילים שנורו הלילה עדיין לא ברור, אך ניסוי הטילים צפוי להיתפס כפרובוקציה אצל ממשל טראמפ, שעדיין מעצב את מדיניותו כלפי קוריאה הצפונית. הניו יורק טיימס דיווח, במהלך סוף השבוע האחרון, כי למרות הניסיונות לשכלל את מתקפות הסייבר והלוחמה האלקטרונית נגד תכנית הטילים של קוריאה הצפונית, ארה"ב לא הצליחה עדיין לפגוע משמעותית בפעילותה של פיונגיאנג.

פיונגיאנג ביצעה מספר ניסויים של טילים בליסטיים, לטווחים שונים, בחודשים האחרונים, כולל ניסוי של טיל חדש לטווח בינוני בחודש פברואר, ושיגור ניסוי של שני טילים גרעיניים בשנה שעברה. ההאצה בניסויי הטילים באה על רקע רצונו של מנהיג המדינה, קים ג'וֹנג-אוּן, לפתח תכנית טילים – גרעיניים ובליסטיים – כנגד מה שהוא מגדיר כעוינות של קוריאה הדרומית וארה"ב כנגד הצפון.

ניסוי שיגור טיל של קוריאה הצפונית, (ארכיון) (צילום: סוכנות AP).

תכניותיו של קים עוררו חששות שקוריאה הצפונית תערוך ניסוי של טיל בליסטי בין-יבשתי (ICBM), שכשיושלם יוכל, תאורטית, לפגוע בשטח ארה"ב. וושינגטון צפויה לראות בפיתוח של יכולות אלו כאיום משמעותי.

היועץ לביטחון לאומי של נשיא ארה"ב, ה.ר. מקמאסטר, וראש המשרד לביטחון לאומי של קוריאה הדרומית, קים קוואן ג'ין, שוחחו טלפונית אחרי שיגור הטילים הלילה. השניים גינו את את השיגור והסכימו לחזק את שיתוף הפעולה בין שתי המדינות בקידום הטלה של סנקציות אפקטיביות יותר על קוריאה הצפונית, כך על פי דיווח של משרד נשיא קוריאה הדרומית.

גורמים רשמיים ביפן אמרו כי שלושה מארבעת הטילים נחתו בשטח ימי, בן 200 מילים ימיים, בו יש ליפן את הריבונות לחפש ולשאוב משאבים טבעיים.

על פי הודעת המטות המשולבים של צבא קוריאה הדרומית, השיגור הלילה בוצע מאזור טונגצ'אנג-רי שבצפון מחוז פיונגיאנג. באזור זה נמצא גם אתר שיגור הטילים בו בוצעו, בשנים האחרונות, מספר ניסויים בטילים ארוכי טווח, תוך הפרה של האיסור שהטילה על המדינה מועצת הביטחון של האו"ם.

וושינגטון וסיאול התייחסו לתרגילים הצבאיים המשותפים בחצי האי הקוריאני כהגנתיים ושגרתיים. חשוב לציין שחצי האי נמצא עדיין, טכנית, במצב מלחמה, שכן מלחמת קוריאה הסתיימה ב-1953 בשביתת נשק ולא בהסכם שלום.

קוריאה הצפונית הביעה כבר את זעמה על התרגילים הצבאיים, שיתרחשו עד סוף חודש אפריל. לטענת מומחים, התרגילים המשותפים מאלצים את הצבא המרושש של קוריאה הצפונית להגיב בפריסת כוחות ותרגילים יקרים משל עצמו. דובר לא מזוהה מטעם המטה הכללי של של הצבא העממי של קוריאה אמר בשבוע שעבר שהתגובה של פיונגיאנג לתרגילים הצבאיים בדרום, תהיה הקשה ביותר אי פעם, אך לא הרחיב.

28,500 חיילים של צבא ארה"ב מוצבים בקוריאה הדרומית, ן-50 אלף מוצבים ביפן, כאמצעי הרתעה נגד תקיפה אפשרית מצד קוריאה הצפונית.