אחרי ההודעה על הורדת הריבית מצד הבנק המרכזי של ארה"ב (הפד), בפעם הראשונה מזה עשור, הכיר הנגיד ג'רום פאוול בעובדה יוצאת דופן: בעידן טראמפ, הפד ניצב בפני עקומת למידה תלולה במיוחד.

הפד אמור לקבוע את שיעור הריבית הפדרלית על בסיס מדידות של אינפלציה ותעסוקה. אך נשיא ארה"ב דונלד טראמפ הכניס למערכת השיקולים הזאת "ג'וקר" משלו: מלחמות הסחר ומכסי המגן שהממשל בראשותו מטיל על ייבוא סחורות. חוסר הוודאות הכלכלי שנוצר בעקבות מהלכים אלו, אמר פאוול, השפיעו במדיה רבה על החלטת הפד להוריד את הריבית.

ג'רום פאוול, יו"ר הפדרל ריזרב (AP Photo/Kiichiro Sato, FILE)

"סחר הוא תחום יוצא דופן" אמר נגיד הפד במסיבת עיתונאים, "אין הרבה ניסיון נצבר בתגובה למתחים בסחר הגלובלי. אז מדובר במשהו שלא התמודדנו איתו בעבר, ואנחנו לומדים תוך כדי עשייה."

המשימה שמונחת על כתפיו של פאוול נהייתה סבוכה אפילו יותר אחרי הודעתו של טראמפ על הטלת מס בשיעור 10% על ייבוא מסין בשווי 300 מיליארד דולר, מהלך שמשמעותו הטלת מכסי המגן על הרוב המוחלט של הסחורות המיובאות מסין החל מספטמבר הקרוב. ייתכן שהמהלך האחרון של טראמפ מבוסס, לפחות בחלקו, על הביטחון של הנשיא בכך שהפד תחת פאוול יהיה נכון להוריד שוב את הריבית. שוק אגרות החוב הביע אמונה בתאוריה הזאת, עם ירידה ירידה חדה בתשואות של אגרות החוב הממשלתיות מיד אחרי הודעתו של טראמפ (כשהריבית יורדת בדרך כלל הביקוש לאגרות חוב ממשלתיות עולה, מאחר ומדובר השקעה סולידית, ועליית מחיר האגרות משמעותו ירידה בתשואות).

הבעיה היא שהורדת שיעור הריבית על הלוואות – במיוחד בזמן שהוא נמוך גם ככה – לא צפויה להפיג את חוסר הוודאות הנובע מסכסוך סחר מתמשך. מה שהורדת הריבית כן עשויה לעשות הוא לסייע בבידוד חלקים אחרים של הכלכלה המקומית מהשיבושים ביחסי הסחר, ולתמוך בשוק המניות.

סקר שערכה לשכת המסחר בקרוליינה הדרומית מצא שהיצרנים בארה"ב עצרו קרוב לחצי מתכניות ההשקעה שלהם, בשווי כולל של יותר מ-250 מיליון דולר, בגלל חוסר הוודאות השורר בכל הקשור ליחסי הרחר של ארה"ב וסין. פאוול הודה כי יש חברות שהחליטו לדחות את תכניות ההשקעה שלהן בגלל מכסי המגן, אך לא הסביר איך הורדת הריבית יכולה לשכנע חלק מהן לשנות כיוון.

נשיא ארה"ב טראמפ בביקור במפעל חברת קרייאר באינדיאנפוליס . דצמבר 2016 (AP Photo/Evan Vucci)

"אם מסתכלים על התמונה הרחבה, רואים ששיעורי הריבית לא מנהלים את כלכלת הייצור, נושאי סחר הם אלה שמנהלים את כלכלת הייצור", אמר טימות'י פיורה, יו"ר ועדת הסקר היצרני במוסד לניהול היצע, ההתאחדות הוותיקה והגדולה בעולם של חברות העוסקות בצד ההיצע של הכלכלה (מרכש ולוגיסטיקה ועד אריזה ופיתוח מוצר). פיורה הוסיף כי "אני לא חושב שהורדת שיעור הריבית תעזור כאן כל כך. לדעתי, הסיבה להאטה בכלכלת הייצור האמריקאית היא מכסי המגן".

עם זאת, טראמפ תקף חודשים ארוכים את הפד ואת פאוול, בעיקר דרך ציוצים זועמים, בשל מה שכינה "מדיניות של יד קפוצה". הנשיא דרש שהפד, גוף עצמאי מהממשל הפדרלי, יוריד משמעותית את הריבית כדי לנסות להמריץ את הכלכלה ואת שוק המניות בזמן כהונתו. הוא אפילו השתעשע, בפומבי, ברעיון להחליף את פאוול.

גם בזמן המתקפות הנשיאותיות, פאוול נותר קר רוח באופן מופגן והתעקש שהפד לא מקדיש תשומת לב להשפעות פוליטיות או לכל השפעה חיצונית אחרת. אך נראה שעם מכסי המגן שלו, טראמפ הצליח לייצר את הלחץ הנחוץ על מנת לכפות על הפד הורדת ריבית בתקופה שנראה כי הכלכלה האמריקאית במצב "טוב למדי" כפי שניסח זאת הנגיד עצמו. "הפד מגיב להשלכות של מלחמת הסחר וגם, חשוב יותר, של חוסר הוודאות שמלחמת הסחר יצרה", טען מארק זאנדי, הכלכלן הראשי בחברת מודי'ס אנליטיקס.

במסיבת העיתונאים שערך, אמר פאוול את המילה "סחר" 26 פעמים. הוא אמר שהפד לא מביע עמדה ביקורתית על מדיניות הסחר של הנשיא. במקום זאת, טען פאוול כי הוא רק מבחין בעובדה שהסיכונים שנוצרו עקב מדיניות המכסים האגרסיבית של טראמפ – שבעקבותיה הוטלו מכסי מגן על סחורות אמריקאיות מצד המדינות הנפגעות – היו הסיבה המרכזית להורדת שיעור הריבית המרכזי של הפד, ניסיון לתמוך בהתרחבות הכלכלה האמריקאית. "מתחים סביב מדיניות הסחר הגיעו כמעט לנקודת רתיחה במאי ויוני, אך נראה שכעת הם חזרו למצב של בעבוע קל", אמר פאוול.

אין ספק שהיו גורמים נוספים, קונבנציונליים יותר, בהחלטה של הפד להוריד את הריבית – מהלך שפאוול תיאר כ"קצת ביטוח" שיסייע לשמור על ההתרחבות הכלכלית הגדולה ביותר בהיסטוריה של ארה"ב. צמיחה גלובלית נמוכה ורמת אינפלציה שנשארת באופן עקבי מתחת ליעד שהציב הפד, תרמו גם הם להחלטה על קיצוץ הריבית בשיעור של 0.25% כך שתעמוד על הטווח שבין 2% ל-2.25%.

בנק המרכזי הודיע גם כי יפסיק לצמצם את תיק אגרות החוב שלו כבר באוגוסט, חודשיים לפני התאריך המתוכנן. צעד זה אמור לעזור לשמור על שערי הלוואות ארוכות טווח לצרכנים ועסקים.

למרות כל זאת, צעדים אלו מצד הפד לא רק שלא השביעו את רצונו של הנשיא, הם עוררו את זעמו. טראמפ בחר, באופן טבעי כמעט, בטוויטר כדי לטעון שהבנק המרכזי היה צריך להודיע על מהלך מתמשך של הורדת הריבית. "כרגיל, פאוול אכזב את כולנו", צייץ הנשיא על האיש שהוא עצמו מינה לעמוד בראש הפד.

לפני ההכרזה על מכסי מגן נוספים ביום חמישי, טראמפ הטיל מכסים על ייבוא פלדה ואלומיניום, כמו גם על סחורות אחרות מסין בשווי מליארדי דולרים. הוא גם השתעשע ברעיון להטיל מכסי מגן על ייבוא מכוניות מאירופה ואיים במכי מגן על מקסיקו כדרך לצמצמם את כניסת המהגרים מהגבול הדרומי של ארה"ב. בקרי דעת קהל העלו שצעדים כאלה נראו כסכנה לצמיחה הם על ידי צרכנים והן על ידי חברות מסחריות.

החלטת הפד להוריד את הריבית, שהונעה חלקית על ידי הרצון לשחרר מעט את הלחצים הללו, הראתה שטראמפ מסוגל להשפיע על הבנק המרכזי – אם לא דרך התקפות פומביות אז דרך מכסי המגן שלו, טענה שרה בלום רסקין, שכיהנה בעבר במועצת הנגידים של הפד יחד עם פאוול.

"הסכנה שגלומה בראציונל הזה היא שהנשיא יודע עכשיו איך להכריח את הפד לפעול" אמרה רסקין, "הוא פשוט צריך לשמור על מתיחות גבוהה ואי וודאות גבוהה ביחסי הסחר בכל פעם שהוא רוצה שהפד יעשה משהו. בפועל, זה אומר שלנשיא יש את המנוף הנחוץ לשליטה על הבנק המרכזי."

רסקין הוסיפה כי "אם זה יקרה, או אפילו רק ייראה שכך זה מתנהל, הפד יסבול מבעיית אמינות שעלולה להוביל לתוצאות כלכליות עגומות".

בניין הפדרל ריזרב (צילום: shuttterstock)

המצב הנוכחי מקשה על פאוול להגיד מתי, או מדוע, הפד עשוי להכריז על הורדת ריבית בעתיד. ביום רביעי האחרון, נראה היה שהנגיד לא מעוניין לאמץ את הרעיון של הורדת ריבית נוספת, בתקופה בה הריביות בעולם נמוכות מאוד גם ככה.

בזמן שפאוול דיבר במסיבת העיתונאים, שערי המניות צנחו. השווקים ציפו לשלו או ארבע הורדות ריבית עוד השנה. כשנלחץ בנושא על ידי התקשורת, פאוול התקשה להבהיר את האסטרטגיה של הפד. "מה שאמרתי זה שלא מדובר בהתחלה של סדרת הורדות ריבית ארוכה" אמר, "לא אמרתי שזה הקיצוץ היחיד, או משהו כזה". המסר המעורפל מעט הזה הדגים את האתגר הכרוך בהסברת המדיניות של הפד בתקופה בה מלחמות הסחר של טראמפ מטשטשות את תמונת המצב הכלכלית.

דיאן סוונק, הכלכלנית הראשית בחברת ראיית החשבון גרנט ת'ורנטון שעוקבת אחרי הפד שנים ארוכות, אמרה כי הבלבול נובע מכך שנכפה על פאוול לקבוע מדיניות המבוססת על טעויות אפשריות מצד ממשל טראמפ ולא על בסיס היסודות הכלכליים שאמורים להניע אותה. או כפי שכתבה בחשבון הטוויטר שלה ביום חמישי האחרון: "כאוס מוביל לכאוס, במקום לצלילוּת."